Il Solar Orbiter si è avvicinato per la prima volta al Sole


Il 15 giugno 2020, il nuovo Sun-explorer Solar Orbiter dell’ESA ha raggiunto il suo primo perielio, il punto della sua orbita più vicino al Sole.


La missione di esplorazione del Sole dell’ESA Solar Orbiter ha effettuato il suo primo avvicinamento al Sole il 15 giugno, arrivando fino a 77 milioni di chilometri dalla sua superficie, circa la metà della distanza tra il Sole e la Terra.

Nella settimana successiva a questo primo perielio, il punto dell’orbita più vicino al Sole, gli scienziati della missione testeranno i dieci strumenti scientifici della navicella, compresi i sei telescopi a bordo, che per la prima volta acquisiranno immagini ravvicinate del Sole all’unisono. Secondo lo scienziato dell’ESA Daniel Müller, responsabile del progetto Solar Orbiter Project, le immagini, che usciranno a metà luglio, saranno le immagini più ravvicinate del Sole mai catturate.

“Non abbiamo mai fotografato il Sole da una distanza più ravvicinata di questa”, dice Daniel. “Ci sono stati dei primi piani a più alta risoluzione, ad esempio sono state scattate dal telescopio solare Daniel K. Inouye di quattro metri alle Hawaii all’inizio di quest’anno. Ma dalla Terra, con l’atmosfera tra il telescopio e il Sole, si può vedere solo una piccola parte dello spettro solare che si può vedere dallo spazio”.

La sonda solare Parker Solar Probe della NASA, lanciata nel 2018, si avvicina di più. L’astronave, tuttavia, non trasporta telescopi in grado di guardare direttamente il Sole.

“I nostri telescopi a raggi ultravioletti hanno la stessa risoluzione spaziale di quelli del Solar Dynamic Observatory (SDO) della NASA, che prende immagini ad alta risoluzione del Sole da un’orbita vicina alla Terra. Poiché attualmente ci troviamo a metà della distanza dal Sole, le nostre immagini hanno una risoluzione doppia rispetto a quella dell’SDO durante questo perielio”, dice Daniel.

L’obiettivo primario di queste prime osservazioni è dimostrare che i telescopi dell’Orbiter solare sono pronti per future osservazioni scientifiche.

“Per la prima volta, saremo in grado di mettere insieme le immagini di tutti i nostri telescopi e vedere come prendono dati complementari delle varie parti del Sole, compresa la superficie, l’atmosfera esterna, o corona, e la più ampia eliosfera intorno ad essa”, dice Daniel.

Gli scienziati analizzeranno anche i dati dei quattro strumenti in situ che misurano le proprietà dell’ambiente intorno al veicolo spaziale, come il campo magnetico e le particelle che compongono il vento solare.

“È la prima volta che i nostri strumenti in-situ operano a così poca distanza dal Sole, fornendoci una visione unica della struttura e della composizione del vento solare”, dice Yannis Zouganelis, Vice Scientist del progetto Solar Orbiter dell’ESA. “Per gli strumenti in situ, questo non è solo un test, ci aspettiamo risultati nuovi ed entusiasmanti”.

Solar Orbiter, lanciato il 10 febbraio di quest’anno, sta completando la sua fase di messa in servizio il 15 giugno e inizierà la sua fase di crociera, che durerà fino a novembre 2021. Durante la fase scientifica principale che segue, la navicella si avvicinerà fino a 42 milioni di chilometri alla superficie del Sole, che è più vicina del pianeta Mercurio.

La navicella raggiungerà il suo prossimo perielio all’inizio del 2021. Durante il primo approccio ravvicinato della fase scientifica principale, all’inizio del 2022, si avvicinerà a 48 milioni di chilometri.

Gli operatori dell’Orbiter solare utilizzeranno quindi la gravità di Venere per spostare gradualmente l’orbita della navicella spaziale fuori dal piano dell’eclittica, in cui orbitano i pianeti del sistema solare. Queste manovre di fly-by permetteranno all’Orbiter solare di guardare il Sole da latitudini più elevate e di avere la prima visione corretta dei suoi poli. Lo studio dell’attività nelle regioni polari aiuterà gli scienziati a comprendere meglio il comportamento del campo magnetico del Sole, che guida la creazione del vento solare che a sua volta influenza l’ambiente dell’intero Sistema Solare.

Dato che la navicella spaziale si trova attualmente a 134 milioni di chilometri dalla Terra, ci vorrà circa una settimana per scaricare tutte le immagini del perielio attraverso l’antenna spaziale profonda 35 metri dell’ESA a Malargüe, in Argentina. Le squadre scientifiche elaboreranno poi le immagini prima di rilasciarle al pubblico a metà luglio. I dati degli strumenti in situ diventeranno pubblici nel corso di quest’anno, dopo un’attenta calibrazione di tutti i singoli sensori.

“Abbiamo una finestra di download di nove ore ogni giorno, ma siamo già molto lontani dalla Terra, quindi la velocità dei dati è molto più bassa rispetto alle prime settimane della missione, quando eravamo ancora molto vicini alla Terra”, dice Daniel. “Nelle fasi successive della missione, occasionalmente ci vorranno diversi mesi per scaricare tutti i dati, perché Solar Orbiter è davvero una missione nello spazio profondo. A differenza delle missioni vicino alla Terra, possiamo memorizzare molti dati a bordo e collegarli in downlink quando siamo di nuovo più vicini a casa e la connessione dati è molto migliore”.

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