E’ stata scoperta la 4.000 Cometa dall’Osservatorio Solare SOHO!


La 4.000a cometa scoperta dall’ESA (Agenzia Spaziale Europea) e dall’osservatorio SOHO della NASA è vista qui in un’immagine della navicella spaziale accanto alla 3.999a scoperta della cometa SOHO. Le due comete sono relativamente vicine a circa 1 milione di chilometri di distanza l’una dall’altra, il che suggerisce che potrebbero essere state collegate tra loro già pochi anni fa.

Il 15 giugno 2020, un cittadino scienziato ha individuato una cometa mai vista prima nei dati dell’Osservatorio Solare SOHO – la 4.000a scoperta della cometa nei 25 anni di storia della navicella spaziale.


La cometa è soprannominata SOHO-4000, in attesa della sua designazione ufficiale da parte del Minor Planet Center. Come la maggior parte delle altre comete scoperte da SOHO, SOHO-4000 fa parte della famiglia di Kreutz. Le comete della famiglia Kreutz seguono tutte la stessa traiettoria generale, che le porta a sfiorare l’atmosfera esterna del Sole. SOHO-4000 è molto piccola, con un diametro di circa10 metri, ed era estremamente debole e vicino al Sole quando è stata scoperta – il che significa che SOHO è l’unico osservatorio che ha avvistato la cometa, in quanto è impossibile vederla dalla Terra con o senza telescopio.

“Mi sento molto fortunato ad aver trovato la 4.000esima cometa di SOHO. Anche se sapevo che la SOHO si stava avvicinando alla scoperta della sua 4.000a cometa, inizialmente non pensavo che sarebbe stata questa cometa”, ha detto Trygve Prestgard, che per primo ha individuato la cometa nei dati della SOHO. “È stato solo dopo aver discusso con altri cacciatori di comete di SOHO, e contando le più recenti scoperte del sungrazer, che l’idea è stata presa in considerazione. Sono onorato di far parte di un così straordinario sforzo di collaborazione”.

SOHO è una missione congiunta dell’Agenzia Spaziale Europea (ESA) e della NASA. Lanciata nel 1995, SOHO studia il Sole dall’interno alla sua atmosfera esterna, con una visione ininterrotta dal suo punto di vista dal punto di vista panoramico tra il Sole e la Terra, a circa un milione di chilometri dal nostro pianeta. Ma negli ultimi due decenni e mezzo, SOHO è diventato anche il più grande cercatore di comete della storia dell’umanità.

L’abilità di SOHO nella caccia alle comete deriva dalla combinazione della sua lunga durata di vita, dai suoi strumenti sensibili focalizzati sulla corona solare e dall’instancabile lavoro dei cittadini scienziati che setacciano i dati di SOHO alla ricerca di comete precedentemente scoperte, che sono ciuffi di gas congelati, rocce e polveri che orbitano intorno al Sole.

L’osservatorio SOHO dell’ESA e della NASA ha visto la 3.999a e la 4.000a cometa scoperta dalla navicella spaziale mentre sfrecciavano verso il Sole, vista vicino al Sole da uno degli strumenti di coronografia della navicella.

“Non solo SOHO ha riscritto i libri di storia in termini di fisica solare, ma, inaspettatamente, ha riscritto i libri anche in termini di comete”, ha detto Karl Battams, uno scienziato spaziale dell’U.S. Naval Research Lab di Washington, D.C., che lavora su SOHO e gestisce il suo programma di ricerca sulle comete.

La stragrande maggioranza delle comete trovate nei dati di SOHO provengono dal suo strumento coronometrico, chiamato LASCO, abbreviazione di Large Angle e Spectrometric Coronagraph. Come altri coronografi, LASCO utilizza un oggetto solido – in questo caso un disco di metallo – per bloccare il volto luminoso del Sole, permettendo alle sue telecamere di mettere a fuoco l’atmosfera esterna relativamente debole, la corona. La corona è fondamentale per capire come i cambiamenti del Sole si propagano nel sistema solare, rendendo LASCO una parte fondamentale della ricerca scientifica di SOHO per capire il Sole e la sua influenza.

Ma concentrarsi su questa debole regione significa anche che LASCO può fare qualcosa che gli altri telescopi non possono fare – può vedere comete che volano estremamente vicine al Sole, chiamate sungrazers, che sono altrimenti oscurate dalla luce intensa del Sole e impossibili da vedere. Questo è il motivo per cui quasi tutte le 4.000 scoperte di comete di SOHO provengono dai dati di LASCO.

Come la maggior parte di coloro che hanno scoperto le comete nei dati di SOHO, Prestgard è un cittadino scienziato, che cerca le comete nel suo tempo libero con il Progetto Sungrazer. Il Progetto Sungrazer è un progetto di citizen science finanziato dalla NASA, gestito da Battams, che è nato dalle scoperte delle comete da parte di citizen scientist all’inizio della missione di SOHO.

“Sono stato attivamente coinvolto nel Progetto Sungrazer per circa otto anni. Il mio lavoro con i sungrazer è ciò che ha consolidato il mio interesse a lungo termine per la scienza planetaria”, ha detto Prestgard, che ha recentemente completato un master in geofisica presso l’Université Grenoble Alpes in Francia. “Mi piace la sensazione di scoprire qualcosa di precedentemente sconosciuto, sia che si tratti di una bella cometa “in tempo reale” o di una cometa “scomparsa da tempo” trascurata negli archivi”.

In totale, Prestgard ha scoperto circa 120 comete precedentemente sconosciute utilizzando i dati della missione STEREO o di SOHO.

Questa 4.000a scoperta della cometa è arrivata prima di quanto gli scienziati si aspettassero inizialmente – un sottoprodotto del lavoro di squadra di SOHO con la missione Parker Solar Probe. In coordinamento con il quinto flyby del Sole della Parker Solar Probe, il team SOHO ha condotto una speciale campagna di osservazione all’inizio di giugno, aumentando la frequenza con cui lo strumento LASCO scatta immagini della corona del Sole, oltre a raddoppiare il tempo di esposizione per ogni immagine. Questi cambiamenti nell’immagine di LASCO sono stati progettati per aiutare lo strumento a rilevare strutture deboli che in seguito sarebbero passate sopra la Parker Solar Probe.

“Poiché Parker Solar Probe stava attraversando il piano del cielo visto dalla Terra, le strutture che vediamo dai coronografi di SOHO saranno sul percorso di Parker Solar Probe”, ha detto Angelos Vourlidas, un astrofisico del laboratorio di fisica applicata della Johns Hopkins University, a Laurel, Maryland, che lavora alle missioni Parker Solar Probe e SOHO. “È la configurazione ottimale per fare questo tipo di imaging”.

Queste immagini più sensibili hanno anche rivelato una serie di comete che, in base alla loro luminosità, sarebbero state troppo deboli da vedere nelle normali immagini a breve esposizione di SOHO. SOHO vede tipicamente un incremento nelle scoperte delle comete ogni giugno, perché la posizione della Terra nello spazio pone SOHO in un buon angolo per vedere la luce del sole che si riflette sulle comete che seguono il percorso di Kreutz, una famiglia di comete che rappresenta circa l’85% delle comete scoperte da SOHO. Ma questo giugno sono state scoperte 17 comete nei primi nove giorni del mese, circa il doppio del normale tasso di scoperte.

“Il nostro tempo di esposizione è il doppio, quindi stiamo raccogliendo molta più luce, e vedere comete che altrimenti sono troppo deboli per noi – è proprio come qualsiasi fotografia a lunga esposizione”, ha detto Battams. “E’ possibile che se raddoppiassimo di nuovo il tempo di esposizione, vedremmo ancora più comete”.

SOHO ha scoperto 4.000 comete in quasi 25 anni. Karl Battams, che guida il programma di ricerca delle comete della missione, parla di quattro delle sue comete preferite avvistate per la prima volta dall’osservatorio spaziale.

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