Le piccole uova di un dinosauro giapponese ci aiutano a decifrare l’ecosistema del cretaceo


Un uovo di Himeoolithus murakamii (a sinistra), un uovo delineato con resti di guscio d’uovo intatti (area nera) (al centro), e la ricostruzione delle uova di Himeoolithus murakamii e del loro probabile dinosauro genitore (a destra).

Quando la maggior parte di noi pensa ai dinosauri, immaginiamo bestie grandi e pesanti, ma questi giganti condividevano i loro ecosistemi con dinosauri molto più piccoli, i cui scheletri più piccoli hanno generalmente meno probabilità di essere conservati. I gusci d’uovo fossilizzati di questi piccoli dinosauri possono far luce su questa diversità ecologica perduta.

I ricercatori dell’Università di Tsukuba hanno perlustrato un eccezionale sito di uova fossili scoperto per la prima volta nel 2015 nella prefettura di Hyogo, nel Giappone sud-occidentale, e hanno riportato le loro scoperte in un nuovo studio pubblicato su Cretaceous Research.

La cava di uova di Kamitaki, trovata in uno strato di argilla rosso-marrone della Formazione di Ohyamashimo, depositata in una pianura alluvionale del Cretaceo (circa 110 milioni di anni fa), è stata scavata con attenzione e intensivamente nell’inverno del 2019, e ha prodotto oltre 1300 fossili di uova. La maggior parte erano frammenti isolati, ma c’erano alcune uova parziali e quasi complete.

L’autore principale, il professor Kohei Tanaka, ha detto: “La nostra analisi tafonomica ha indicato che il nido che abbiamo trovato era in situ, non trasportato e ridepositato, perché la maggior parte dei frammenti di guscio d’uovo erano posizionati concavi verso l’alto, non concavi verso il basso come vediamo quando i gusci d’uovo vengono trasportati”.

La maggior parte di queste uova fossili appartengono a un nuovo genere e specie di uova, chiamato Himeoolithus murakamii, e sono eccezionalmente piccole, con una massa stimata di 9,9 grammi – circa le dimensioni di un moderno uovo di quaglia. Tuttavia, l’analisi della classificazione biologica implica che le uova non appartenevano ai primi uccelli, ma ai loro cugini, i dinosauri teropodi non aviari (il gruppo che comprende carnivori ben noti come Tyrannosaurus e Velociraptor).

Questo colloca Himeoolithus murakamii tra le più piccole uova di theropodi non aviari segnalate fino ad oggi. Queste minuscole uova erano notevolmente allungate e di forma insolita per uova altrettanto piccole tra gli uccelli del Cretaceo, ma tipiche tra le più grandi uova di theropodi non aviari.

Due uova parziali di Himeoolithus murakamii (contorni trasversali indicati da frecce).

Oltre agli abbondanti gusci d’uovo di Himeoolithus murakamii, nella località di Kamitaki sono stati riconosciuti altri cinque ootaxa (diversi tipi di fossili d’uovo). Tutte queste ootaxa appartenevano a piccoli teropodi non aviari.

Come spiega il professor Tanaka, “L’elevata diversità di queste piccole uova di teropodi rende nota questa una delle più diverse località di uova del primo Cretaceo. I piccoli fossili scheletrici dei teropodi sono piuttosto scarsi in questa zona. Pertanto, queste uova fossili forniscono un’utile finestra sulla diversità ecologica nascosta dei dinosauri nel primo Cretaceo del Giappone sudoccidentale, così come sul comportamento di nidificazione dei piccoli teropodi non aviari”.

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