Nuove prove per i nanoflares solari?


Il Solar Dynamic Observatory della NASA ha catturato una potente eruzione del Sole nel 2012. I nanoflares hanno un miliardesimo dell’energia dei normali brillamenti e non possono ancora essere rilevati singolarmente.

Gli astronomi hanno individuato deboli raffiche di emissioni radio a bassa frequenza provenienti da tutto il Sole.


Quando il Sole è privo di macchie come lo è stato nell’ultimo anno, sarebbe facile pensare che non stia succedendo niente di che. Non è affatto così, come hanno scoperto di recente i radioastronomi: Il Sole tranquillo emette costantemente deboli raffiche di onde radio. Queste esplosioni potrebbero aiutare a spiegare una delle domande più antiche sul nostro Sole.

La superficie visibile del Sole ribolle a 5778 K (9.580°F), eppure il tenue plasma della sua atmosfera estesa, o corona solare, raggiunge una temperatura di milioni di gradi. Come l’energia contenuta nei campi magnetici che si contorcono sulla sua superficie venga convertita in calore nella sua atmosfera più esterna rimane un mistero.

I ricercatori hanno proposto diverse possibili risposte. Un’idea controversa è che i nanoflares, i fratelli più piccoli e abbondanti dei brillamenti luminosi che vediamo quando il Sole è attivo, forniscono una parte o addirittura quasi tutto il calore.

Il problema dei nanoflares, però, è che non possiamo vederli – sono troppo deboli e troppo piccoli per essere visti individualmente.

“In generale, io vedo i nanoflares con una combinazione di orrore e fascino”, dice il fisico solare Hugh Hudson (Università di Glasgow, Regno Unito) “Il primo perché sono l’oggetto di così tanto mal giustificato hype, e il secondo perché l’idea di base ha così tanto senso”.

Ora, Surajit Mondal (Tata Institute of Fundamental Research, India) e colleghi hanno fatto una scoperta che alla fine potrebbe fornire prove concrete dell’esistenza dei nanoflares.

Questa è una tessera di antenne radio, una piccola parte del Murchison Widefield Array in Australia.

Gli scienziati hanno analizzato le immagini radio del Sole scattate in una giornata particolarmente tranquilla, il 27 novembre 2017. Utilizzando l’Australian Murchison Widefield Array, una rete di antenne radio a bassa frequenza, i ricercatori hanno captato diverse raffiche di onde radio di lunghezza d’onda del Sole. La maggior parte delle esplosioni sono durate meno di un secondo e sono apparse in tutta la corona solare – ogni regione è esplosa circa un decimo del tempo.

Mondal e colleghi non chiamano questi scoppi nanoflares, ma descrivono le emissioni come “la prima prova diretta dell’osservazione della presenza onnipresente di deboli emissioni radio impulsive di onde metriche nella silenziosa corona solare”.

Le esplosioni sono 100 volte più deboli di qualsiasi cosa sia mai stata rilevata prima.

“È una sorpresa, e anche una misura unica e robusta”, dice Monica Bobra (Università di Stanford), che non è stata coinvolta nello studio. Hudson, che allo stesso modo non è stata coinvolta, aggiunge: “Hanno abbassato di un fattore importante i limiti di rilevamento degli eventi impulsivi”.

Ma Hudson esorta alla cautela con i risultati.

“Solo perché c’è una variazione inspiegabile in un set di dati non significa che debba essere quello che hai in mente”, dice. “Ho visto scomparire altre scoperte di ‘nanoflare’ perché gli autori non erano stati abbastanza attenti a questo aspetto”.

Il passo successivo è per i teorici, che potrebbero calcolare se queste emissioni radio potrebbero essere correlate a un’attività di nanoflare sufficiente a riscaldare la corona, spiega Bobra. Il team di Mondal scrive che le stime approssimative dimostrano che questo è il caso, ma il vero test arriverà con simulazioni formali al computer.

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