L’impatto di un asteroide, non i vulcani, hanno reso la Terra inabitabile per i dinosauri


Un individuo di Ankylosaurus magniventris, una grande specie di dinosauro corazzato, è testimone dell’impatto di un asteroide, caduto sulla penisola dello Yucatán 66 milioni di anni fa. Nemmeno le sue grandi dimensioni e le sue spesse armature hanno protetto la sua specie dalla violenza di questo disastro cosmico.

La modellazione dell’impatto dell’asteroide di Chicxulub 66 milioni di anni fa dimostra che ha creato un mondo in gran parte inadatto ai dinosauri.


L’asteroide, che colpì la Terra al largo delle coste del Messico alla fine del Cretaceo 66 milioni di anni fa, è stato a lungo ritenuto la causa della scomparsa di tutte le specie di dinosauri, tranne quelle che divennero uccelli.

Tuttavia, alcuni ricercatori hanno suggerito che decine di migliaia di anni di grandi eruzioni vulcaniche potrebbero essere state la vera causa dell’evento di estinzione, che ha anche ucciso quasi il 75% della vita sulla Terra.

Ora, un team di ricerca dell’Imperial College London, dell’Università di Bristol e dell’University College London ha dimostrato che solo l’impatto dell’asteroide avrebbe potuto creare condizioni sfavorevoli per i dinosauri di tutto il mondo.

Hanno anche dimostrato che il massiccio vulcanismo avrebbe anche potuto aiutare la vita a riprendersi dall’impatto dell’asteroide a lungo termine. I loro risultati sono pubblicati in Proceedings of the National Academy of Sciences. .

Il capo ricercatore Dr. Alessandro Chiarenza, che ha condotto questo lavoro mentre studiava per il suo dottorato di ricerca presso il Dipartimento di Scienze della Terra e Ingegneria Imperiale, ha detto: “Dimostriamo che l’asteroide ha causato un inverno d’impatto per decenni, e che questi effetti ambientali hanno decimato ambienti adatti ai dinosauri. Al contrario, gli effetti delle intense eruzioni vulcaniche non sono stati abbastanza forti da perturbare sostanzialmente gli ecosistemi globali.

“Il nostro studio conferma, per la prima volta quantitativamente, che l’unica spiegazione plausibile per l’estinzione è l’impatto dell’inverno che ha sradicato gli habitat dei dinosauri in tutto il mondo”.

Un asteroide largo 10-12 km colpì l’America centrale 66 milioni di anni fa.

L’impatto dell’asteroide avrebbe rilasciato particelle e gas nell’alta atmosfera, bloccando il Sole per anni e causando inverni permanenti. Le eruzioni vulcaniche producono anche particelle e gas con effetti di blocco del Sole, e intorno al momento dell’estinzione di massa ci sono state decine di migliaia di anni di eruzioni alle trappole di Deccan, nell’attuale India.

Per determinare quale fattore, l’asteroide o il vulcanismo, aveva più potere di cambiamento climatico, i ricercatori hanno tradizionalmente usato marcatori geologici del clima e potenti modelli matematici. Nel nuovo articolo, il team ha combinato questi metodi con informazioni su quali tipi di fattori ambientali, come le piogge e la temperatura, ogni specie di dinosauro aveva bisogno per prosperare.

Sono stati quindi in grado di mappare dove queste condizioni esisterebbero ancora in un mondo dopo la caduta di un asteroide o di un massiccio vulcanismo. Hanno scoperto che solo la caduta di un asteroide ha spazzato via tutti i potenziali habitat dei dinosauri, mentre il vulcanismo ha lasciato alcune regioni vitali intorno all’equatore.

Il co-autore dello studio, il dottor Alex Farnsworth, dell’Università di Bristol, ha detto: “Invece di usare solo i dati geologici per modellare l’effetto sul clima che l’asteroide o il vulcanismo potrebbero aver causato in tutto il mondo, abbiamo spinto questo approccio un passo avanti, aggiungendo una dimensione ecologica allo studio per rivelare come queste fluttuazioni climatiche abbiano gravemente influenzato gli ecosistemi”.

Registrazioni geologiche (A) e paleontologiche (B) dell’estinzione di massa K/Pg. Paleotermometro (A) che mostra il riscaldamento indotto dal Deccan con i due episodi principali del vulcanismo evidenziati dalle frecce nere e dai simboli dei vulcani. L’ultima fase si estende oltre la fine del Cretaceo, caratterizzata dall’impatto del bolide a Chicxulub. Resti fossili di dinosauri non aviari (corpi fossili, frammenti di uova e siti di nidificazione) sono presenti in tutta la registrazione stratigrafica di episodi di vulcanismo prolungati (sagome di dinosauri). I numeri rappresentano le località superiori dei dinosauri di Maastricht, mappati su una paleogeografia tardo-mastrichtiana nel B. 1, Formazione di Hell Creek (Stati Uniti); 2, Formazione di Lameta (India); 3, Formazione di Tremp (Spagna); 4, letti di fosforite (Marocco); 5, Formazione di Marilía (Brasile); 6, Formazione di Nemegt (Mongolia).

Il coautore Dr. Philip Mannion, dell’University College di Londra, ha aggiunto: “In questo studio aggiungiamo un approccio modellistico ai dati geologici e climatici chiave che mostra l’effetto devastante dell’impatto dell’asteroide sugli habitat globali. In sostanza, produce uno schermo blu di morte per i dinosauri”.

Anche se i vulcani rilasciano gas e particelle che bloccano il sole, rilasciano anche anidride carbonica, un gas serra. Nel breve periodo dopo un’eruzione, i bloccanti solari hanno un effetto maggiore, causando un “inverno vulcanico”. Tuttavia, a più lungo termine queste particelle e questi gas escono dall’atmosfera, mentre l’anidride carbonica rimane nei dintorni e si accumula, riscaldando il pianeta.

Dopo il drastico inverno globale iniziale causato dall’asteroide, il modello del team suggerisce che a lungo termine il riscaldamento vulcanico avrebbe potuto aiutare a ripristinare molti habitat, aiutando la nuova vita che si è evoluta dopo il disastro a prosperare.

Il dottor Chiarenza ha detto: “Forniamo nuove prove per suggerire che le eruzioni vulcaniche avvenute più o meno nello stesso periodo potrebbero aver ridotto gli effetti sull’ambiente causati dall’impatto, in particolare nell’accelerare l’aumento delle temperature dopo l’impatto invernale. Questo riscaldamento indotto dai vulcani ha contribuito ad aumentare la sopravvivenza e il recupero degli animali e delle piante che hanno attraversato l’estinzione, con molti gruppi in espansione nelle sue immediate conseguenze, tra cui uccelli e mammiferi”.


Per approfondire: “Asteroid impact, not volcanism, caused the end-Cretaceous dinosaur extinction”.

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