I satelliti tracciano un insolito pennacchio di polvere sahariana


Ogni estate, il vento trasporta grandi quantità di particelle di polvere del deserto del Sahara, caldo e secco, nell’Africa settentrionale, attraverso l’Oceano Atlantico. I dati dei satelliti Copernicus Sentinel e del satellite Aeolus dell’ESA mostrano l’entità del pennacchio di polvere estivo di quest’anno, soprannominato ‘Godzilla’, nel suo viaggio attraverso l’Atlantico.

Questa tempesta di polvere sahariana è anche conosciuta come lo strato d’aria sahariana, che si forma tipicamente tra la tarda primavera e l’inizio dell’autunno, con un picco tra la fine di giugno e la metà di agosto. Grandi quantità di particelle di polvere provenienti dal deserto africano vengono trasportate nell’aria secca da forti venti vicino al suolo, così come dalle tempeste di tuoni. La polvere può quindi galleggiare per giorni, o settimane, a seconda di quanto asciutte, veloci e turbolente diventino le masse d’aria. I venti nella troposfera superiore spazzano poi la polvere attraverso l’Oceano Atlantico verso i Caraibi e gli Stati Uniti.

Sebbene questo fenomeno meteorologico si verifichi ogni anno, si dice che il pennacchio di giugno 2020 sia insolito per le sue dimensioni e la distanza percorsa. Secondo il Laboratorio Oceanografico e Meteorologico Atlantico del NOAAA, il pennacchio di polvere era circa il 60-70% più polveroso della media – il che lo rende l’evento più polveroso da quando sono iniziate le registrazioni circa 20 anni fa.

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L’animazione qui sopra mostra la diffusione degli aerosol dei pennacchi di polvere sahariana che si muovono verso ovest attraverso l’Oceano Atlantico dal 1° giugno al 26 giugno 2020. Normalmente, i pennacchi di polvere sahariana si disperdono nell’atmosfera e affondano nell’Atlantico prima di raggiungere le Americhe. Quest’anno, tuttavia, la densa concentrazione di polvere ha viaggiato per circa 8000 km e si può vedere arrivare vicino ai Caraibi e al sud degli Stati Uniti.

L’immagine composita qui sotto mostra le osservazioni combinate del satellite Aeolus e del satellite Copernicus Sentinel-5P il 19 giugno 2020. Il sottostante indice di aerosol Sentinel-5P in giallo e verde fluorescente, che indica l’estensione dell’elevato pennacchio di polvere sahariana sull’Atlantico, è stato sovrapposto alle informazioni dell’aerosol e delle nuvole di Aeolus.

Pennacchio di polvere del deserto sull’Atlantico osservato da Eolo e Sentinel-5P.

I dati di Aeolus forniscono preziose informazioni sull’altitudine e l’estensione verticale dello strato di aerosol, rispetto alle immagini verso il basso, in quanto possono determinare l’altezza a cui lo strato di polvere si sposta. I dati di Aeolus in questa immagine indicano che la maggior parte della polvere si trovava a 3-6 km dal suolo.

Questi dati sono estremamente importanti per i modelli di qualità dell’aria utilizzati, ad esempio, dal Servizio di monitoraggio dell’atmosfera di Copernicus, per prevedere quanto lontano si sposterà lo strato di polvere e come si svilupperà e quindi gli effetti che avrà a livello locale.

I diversi satelliti sono dotati di singoli strumenti che ci forniscono una grande quantità di informazioni complementari. Mentre il satellite Copernicus Sentinel-5P traccia la mappa di una moltitudine di inquinanti atmosferici in tutto il mondo, Aeolus è la prima missione satellitare ad acquisire i profili del vento terrestre su scala globale. Come mostrato qui, Aeolus fornisce anche informazioni sulla distribuzione verticale degli strati di aerosol e delle nubi. Questa combinazione di dati satellitari permette agli scienziati di migliorare la loro comprensione dello strato di aria sahariana e permette ai meteorologi di fornire previsioni migliori sulla qualità dell’aria.

Le immagini qui sotto, catturate dalle missioni Copernicus Sentinel-2 e Sentinel-3, mostrano le particelle di polvere su Cabo Verde, Boa Vista, Cuba e Sao Filipe.

Mentre la polvere rappresenta una minaccia per la nostra salute, causando cieli nebbiosi e scatenando allarmi sulla qualità dell’aria, la polvere sahariana itinerante gioca un ruolo importante nel nostro ecosistema. La polvere è una delle principali fonti di nutrienti essenziali per il fitoplancton – microscopiche piante marine che vanno alla deriva sulla o vicino alla superficie dell’oceano. Alcuni dei minerali della polvere cadono nell’oceano, innescando la formazione di fioriture di fitoplancton sulla superficie dell’oceano, che a sua volta fornisce il cibo da cui dipendono altre forme di vita marina.

La polvere è anche essenziale per la vita in Amazzonia. Essa reintegra le sostanze nutritive nei terreni della foresta pluviale – sostanze nutritive che altrimenti sarebbero impoverite dalle frequenti piogge in questa regione tropicale.

Gli strati di aria secca e polverosa hanno anche dimostrato di sopprimere lo sviluppo di uragani e tempeste nell’Atlantico. Le tempeste tropicali hanno bisogno di acque oceaniche calde e di aria calda e umida per formarsi. Se una tempesta dovesse svilupparsi, si scontrerebbe con gli strati polverosi e secchi dell’aria della nube di polvere sahariana, impedendole di crescere ulteriormente.

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