Lo scheletro lungo 4 metri e mezzo di un delfino estinto suggerisce un’evoluzione parallela con le balene


Questa illustrazione mostra una scena di caccia di Ankylorhiza tiedemani.

Una relazione sulla rivista Current Biology offre una descrizione dettagliata del primo scheletro quasi completo di un grande delfino estinto, scoperto in quella che oggi è la Carolina del Sud. Il delfino di 4,5 metri di lunghezza (Ankylorhiza tiedemani) viveva durante l’Oligocene – circa 25 milioni di anni fa – ed era precedentemente conosciuto solo da un parziale rostro (muso) fossile.


I ricercatori affermano che molteplici linee di evidenza – dall’anatomia del cranio e dei denti, alla pinna e alla colonna vertebrale – dimostrano che questo grande delfino (una balena dentata del gruppo Odontoceti) era un predatore di punta della comunità in cui viveva. Si dice che molte caratteristiche dello scheletro postcranico del delfino implicano anche che le balenottere moderne e le balenottere dentate moderne devono aver sviluppato caratteristiche simili in modo indipendente, spinte da un’evoluzione parallela negli habitat acquatici molto simili in cui vivevano.

“La misura in cui le balenottere e i delfini arrivano autonomamente agli stessi adattamenti complessivi di nuoto, piuttosto che a questi tratti che si evolvono una sola volta nell’antenato comune di entrambi i gruppi, ci ha sorpreso”, dice Robert Boessenecker del College of Charleston di Charleston, South Carolina. “Alcuni esempi includono l’assottigliamento del calcio della coda, l’aumento del numero delle vertebre della coda e l’accorciamento dell’omero (osso della parte superiore del braccio) nella pinna.

“Questo non è evidente in diversi lignaggi di foche e leoni marini, per esempio, che si sono evoluti in modi diversi di nuotare e hanno scheletri postcranici dall’aspetto molto diverso”, aggiunge. “È come se l’aggiunta di ossa delle dita in più nella pinna e il bloccaggio dell’articolazione del gomito abbia costretto entrambi i principali gruppi di cetacei a percorrere un percorso evolutivo simile in termini di locomozione”.

Sebbene sia stato scoperto per la prima volta negli anni Ottanta del XIX secolo da un cranio frammentario durante il dragaggio con fosfato del fiume Wando, il primo scheletro di Ankylorhiza è stato scoperto negli anni Settanta dall’allora curatore del Charleston Museum Natural History Albert Sanders. Lo scheletro quasi completo descritto nel nuovo studio è stato trovato negli anni Novanta. Un paleontologo commerciale di nome Mark Havenstein lo trovò durante la costruzione di una suddivisione abitativa nella Carolina del Sud. Successivamente è stato donato al Mace Brown Museum of Natural History, per consentirne lo studio.

Anche se c’è ancora molto da imparare da questo esemplare di fossile, i risultati attuali rivelano che Ankylorhiza era uno specialista dell’ecologia. I ricercatori dicono che la specie era “molto chiaramente dedicata alla caccia di prede di grandi dimensioni come una balena assassina”.

Un altro aspetto intrigante, secondo i ricercatori, è che Ankylorhiza è la prima balena ecolocatrice a diventare un predatore apicale. Quando Ankylorhiza si è estinta circa 23 milioni di anni fa, spiegano, i capodogli assassini e lo Squalodonte si sono evoluti e hanno rioccupato la nicchia nel giro di 5 milioni di anni. Dopo che gli ultimi capodogli si sono estinti circa 5 milioni di anni fa, la nicchia è stata lasciata aperta fino all’era glaciale, con l’evoluzione delle orche circa 1 o 2 milioni di anni fa.

“Le balene e i delfini hanno una storia evolutiva lunga e complicata e, a prima vista, non si può avere questa impressione dalle specie moderne”, dice Boessenecker. “La documentazione fossile ha davvero aperto questo lungo e tortuoso percorso evolutivo, e fossili come Ankylorhiza aiutano a chiarire come ciò sia accaduto”.

Boessenecker osserva che altri fossili di Ankylorhiza sono in attesa di essere studiati, tra cui una seconda specie e fossili di giovani di Ankylorhiza che possono offrire una visione della crescita del delfino. Dice che c’è ancora molto da imparare dai delfini fossili e dalle balene della Carolina del Sud.

“Ci sono molti altri delfini e balenottere primitivi, unici e strani, provenienti dalle antiche rocce dell’Oligocene a Charleston, nella Carolina del Sud”, dice Boessenecker. “Poiché l’epoca dell’Oligocene è il periodo in cui l’alimentazione dei filtri e l’ecolocazione si è evoluta per la prima volta, e poiché le località di mammiferi marini di quel tempo sono scarse in tutto il mondo, i fossili di Charleston offrono la finestra più completa sull’evoluzione iniziale di questi gruppi, offrendo una visione evolutiva senza pari”.

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