Gli archeologi trovano sostanze chimiche tossiche nei bacini idrici dell’antica città Maya di Tikal


Una nuova ricerca rivela che due dei più grandi serbatoi di Tikal, un’antica città Maya nell’attuale Guatemala settentrionale, sono stati contaminati da alti livelli di mercurio, fosfati e cianobatteri noti per la produzione di tossine mortali.


Tikal è uno dei più grandi siti archeologici e centri politici, economici e militari della civiltà Maya precolombiana.

La metropoli fu abitata dal VI secolo a.C. al X secolo d.C., e nel suo periodo di massimo splendore aveva una popolazione di 90.000 persone.

“La conversione dei bacini idrici centrali di Tikal da luoghi che favoriscono la vita a luoghi che inducono la malattia avrebbe contribuito in modo pratico e simbolico all’abbandono di questa magnifica città”, ha detto il professor David Lentz e i suoi colleghi dell’Università di Cincinnati.

“In precedenza, abbiamo scoperto che i terreni intorno a Tikal durante il IX secolo d.C. erano estremamente fertili e abbiamo rintracciato la fonte di frequenti eruzioni vulcaniche che hanno arricchito il suolo della penisola dello Yucatan”.

“Archeologi e antropologi hanno cercato di capire cosa sia successo ai Maya nei successivi 100 anni”.

Nel nuovo studio, i ricercatori hanno esaminato strati di sedimenti risalenti al IX secolo, quando Tikal era una città fiorente.

Hanno analizzato campioni provenienti da 10 serbatoi d’acqua e hanno trovato livelli tossici di mercurio in due di essi: i serbatoi del Tempio e del Palazzo.

“Abbiamo fatto risalire l’inquinamento a un pigmento che i Maya usavano per adornare edifici, argilla e altri beni”, hanno detto gli scienziati.

“Durante i temporali, il mercurio contenuto nel pigmento si è infiltrato nei serbatoi dove si è depositato in strati di sedimenti nel corso degli anni”.

“Ma gli ex abitanti di questa città avevano un’abbondante acqua potabile proveniente dai serbatoi vicini, che è rimasta incontaminata”.

L’antica città Maya di Tikal, nel nord del Guatemala.

Anche i sedimenti provenienti dai bacini del Tempio e del Palazzo hanno mostrato tracce di cianobatteri.

“Il consumo di quest’acqua, in particolare durante la siccità, avrebbe fatto ammalare la gente anche se l’acqua fosse stata bollita”, ha detto il dottor Lentz.

“Abbiamo trovato due tipi di alghe blu-verdi che producono sostanze chimiche tossiche. La cosa negativa è che sono resistenti all’ebollizione. Rendeva l’acqua di questi serbatoi tossica da bere”.

“L’acqua avrebbe avuto un aspetto orribile. Avrebbe avuto un sapore sgradevole. Ci sarebbero state queste grandi fioriture di alghe. Nessuno avrebbe voluto bere quell’acqua”, ha detto il dottor Kenneth Tankersley dell’Università di Cincinnati, coautore dello studio.

Ma gli autori non hanno trovato alcuna prova degli stessi inquinanti in sedimenti provenienti da serbatoi più lontani chiamati Perdido e Corriental, che probabilmente hanno fornito acqua potabile ai residenti della città durante il IX secolo.

“Crediamo che una combinazione di fattori economici, politici e sociali abbia spinto la gente ad abbandonare la città e le fattorie adiacenti. Ma senza dubbio anche il clima ha avuto un ruolo importante”, ha detto il dottor Lentz.

“Hanno una stagione secca prolungata. Per una parte dell’anno è piovoso e umido. Il resto dell’anno, è davvero asciutto e quasi senza precipitazioni. Quindi hanno avuto un problema a trovare l’acqua”.

“Un pigmento popolare usato sulle pareti di gesso e nelle sepolture cerimoniali era derivato dal cinabro, un minerale di colore rosso composto da solfuro di mercurio che i Maya estraevano da una caratteristica vulcanica vicina conosciuta come la Formazione di Todos Santos”, ha detto il dottor Tankersley.

Uno degli ultimi governanti di Tikal, Dark Sun, potrebbe aver sofferto di sindrome metabolica legata all’avvelenamento cronico da mercurio. L’obesità è uno degli effetti collaterali della sindrome. Questa immagine è stata disegnata da William R.Coe dalla superficie scolpita dell’architrave 2 del Tempio III.

“Abbiamo escluso un’altra potenziale fonte di mercurio – cenere vulcanica caduta in America Centrale durante le frequenti eruzioni. L’assenza di mercurio in altri serbatoi vicini, dove le ceneri sarebbero cadute, ha escluso i vulcani come colpevoli”.

“Invece, la colpa era della gente. Questo significa che il mercurio deve essere antropogenico”, ha detto.

Con il suo colore rosso vivo, il cinabro era comunemente usato come vernice o pigmento in tutta l’America centrale a quel tempo.

“Il colore era importante nell’antico mondo Maya. Lo usavano nei loro murales. Dipingevano l’intonaco di rosso. Lo usavano nelle sepolture e lo combinavano con l’ossido di ferro per ottenere diverse tonalità”, ha detto il dottor Tankersley.

“Siamo stati in grado di trovare un’impronta digitale minerale che mostrava oltre ogni ragionevole dubbio che il mercurio nell’acqua proveniva dal cinabro”.


Lo studio è stato pubblicato online questo mese sulla rivista Scientific Reports.

D.L. Lentz et al. 2020. Molecular genetic and geochemical assays reveal severe contamination of drinking water reservoirs at the ancient Maya city of Tikal.

Fonte