La galassie fantasma del Muro del Polo Sud


L’immagine mostra il Muro del Polo Sud vicino alla parte più meridionale del cielo.

Un “Santo Graal” dell’astronomia è quello di fornire una chiara mappa della nostra galassia – una prospettiva del rapporto della Terra con l’universo fisico dove il nostro sistema solare va alla deriva tra due bracci a spirale ai margini esterni della Via Lattea, a circa 27.000 anni luce dal suo disco centrale opaco. Oltre a ciò, come le mappe degli antichi naviganti, c’è una terra ingognita, la “zona di elusione” dove nessuna nave spaziale deve ancora viaggiare oltre il disco centrale opaco.

Gli astronomi hanno scoperto una vasta struttura, il “Muro del Polo Sud”, una cortina cosmica nascosta dietro miliardi di stelle, polvere e mondi oscuri della Via Lattea nella “zona di elusione” che forma un arco di circa 700 milioni di anni luce lungo il confine meridionale del cosmo locale.

In agguato all’interno della zona si trova un’enorme galassia “fantasma”, ritenuta una delle più antiche dell’universo, è stata rilevata alla periferia della Via Lattea nel novembre del 2018 da un team di astronomi che ha scoperto l’oggetto massiccio durante la ricerca a strascico dei nuovi dati del satellite Gaia dell’Agenzia Spaziale Europea. Una di un numero incalcolabile di galassie che si raggruppano in quella che è conosciuta come la rete cosmica, enormi filamenti di idrogeno gassoso in cui le galassie sono infilate come perle su una collana che circonda giganteschi e scuri vuoti.

L’oggetto spettrale, chiamato Antlia 2, ha evitato il rilevamento grazie alla sua densità estremamente bassa, oltre ad essere un perfetto nascondiglio dietro il polveroso sudario del disco della Via Lattea con la sua concentrazione di stelle antiche e luminose vicino al centro galattico. Otticamente, la Zona di Elusione è come “cercare di guardare attraverso un panno di velluto nero”, dice Thomas Dame, Direttore del Radio Telescope Data Center presso il Centro di Astrofisica dell’Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics e Senior Radio Astronomer presso l’Osservatorio Astrofisico dello Smithsonian nel 2019. “In termini di tracciamento e comprensione della struttura a spirale, essenzialmente metà della Via Lattea è in incognito”.

Un team internazionale di astronomi, riferisce Dennis Overbye per il New York Times, guidato da Daniel Pomarède dell’Università di Paris-Saclay e R. Brent Tully dell’Università delle Hawaii ha annunciato questa nuova aggiunta all’universo locale in un articolo su Astrophysical Journal, unendosi alle precedenti scoperte di altre strutture del nostro universo come la Grande Muraglia, la Grande Muraglia di Sloan, la Grande Muraglia di Hercules-Corona Borealis e il Bootes Void. Il documento – basato sulle misurazioni, effettuate dal dottor Tully e dai suoi colleghi, delle distanze di 18.000 galassie fino a 600 milioni di anni luce – include un video tour della Muraglia del Polo Sud.

Le galassie nel muro non si vedono, ma Pomarède e i suoi colleghi hanno potuto osservare i loro effetti gravitazionali assemblando i dati dei telescopi di tutto il mondo. Di conseguenza, scrive Overbye, “hanno scoperto che le galassie tra la Terra e il Muro del Polo Sud si allontanano da noi un po’ più velocemente di quanto dovrebbero essere altrimenti, di circa 45 chilometri al secondo, attirate verso l’esterno dall’enorme chiazza di materia nel muro. E le galassie al di là della parete si stanno muovendo verso l’esterno più lentamente di quanto dovrebbero essere altrimenti, represse dalla forza di gravità della parete”.

“Ci si potrebbe chiedere come una struttura così grande e non così lontana sia rimasta inosservata”, ha detto Pomarède in una dichiarazione rilasciata dall’Università di Paris-Saclay.

La scoperta si è unita a quello che gli astronomi chiamano il nostro “lungo discorso” scrive Overbye: “Viviamo sulla Terra, che è nel sistema solare, che è nella Via Lattea. La Via Lattea fa parte di un piccolo ammasso di galassie chiamato Gruppo Locale, che si trova ai margini dell’ammasso della Vergine, un conglomerato di diverse migliaia di galassie”. Nel 2014, il dottor Tully ha suggerito che queste caratteristiche erano tutte collegate, come parte di un gigantesco conglomerato che ha chiamato Laniakea – hawaiano per “cieli aperti” o “immenso cielo”. Si tratta di 100.000 galassie distribuite su 500 milioni di anni luce.

Ma sembra che il nostro percorso non si fermi qui – nel 2013 gli astronomi hanno scoperto che la Via Lattea si trova in un vuoto – uno dei grandi buchi della struttura a “formaggio svizzero” del cosmo – con un raggio di circa 2 miliardi di anni luce di diametro – il più grande vuoto conosciuto dalla scienza, a forma di sfera con un guscio di spessore crescente costituito da galassie, stelle e altra materia barionica. Come altri vuoti, non è completamente vuoto, ma contiene la nostra galassia, la Via Lattea (a poche centinaia di milioni di anni luce dal centro del vuoto), il Gruppo Locale, e una parte più grande del Super Ammasso di Laniakea.

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