La struttura della nube molecolare Orion A studiata nei dettagli


Densità della colonna di polvere e dei campi magnetici in direzione delle nubi di Orione.

Utilizzando una tecnica di mappatura 3D, gli astronomi svedesi e tedeschi hanno esplorato una vicina nube molecolare nota come Orion A. Il nuovo studio rivela maggiori dettagli sulla struttura e la natura di questa nube. La ricerca è stata presentata in un articolo pubblicato il 6 luglio su arXiv pre-print.


Situato tra i 1.000 e i 1.400 anni luce di distanza, il complesso della nube molecolare di Orione (in breve, il complesso di Orione) è una regione di formazione stellare che si estende per centinaia di anni luce. È una delle regioni più attive della vicina formazione stellare visibile nel cielo notturno e consiste di due nubi molecolari giganti designate Orion A e Orion B.

Circa 3.000 giovani oggetti stellari si sono formati in Orion A negli ultimi milioni di anni, il che la rende la regione a formazione stellare più attiva del braccio locale della galassia. Tuttavia, sebbene questa nube molecolare sia stata ampiamente studiata in passato, la sua complessa struttura non è ancora pienamente compresa.

Uno dei metodi che potrebbero aiutare a studiare la struttura delle nubi molecolari è la mappatura della loro completa distribuzione tridimensionale della polvere. Conoscere la distribuzione tridimensionale della polvere verso il Complesso di Orione può fornire preziose informazioni sulla distanza e la struttura delle sue nubi. Così un team di astronomi guidato da Sara Rezaeikhoshbakht della Chalmers University of Technology di Göteborg, Svezia, ha utilizzato questa tecnica per esplorare la struttura di Orion A.

Due proiezioni cartesiane delle distribuzioni di polvere 3D in Orione. Il Sole è a (X, Y, Z) = (0 , 0, 0), con X che aumenta verso il centro galattico e Z che punta al polo nord galattico, perpendicolare al disco galattico. Il pannello di sinistra guarda attraverso il piano galattico da nord a sud e il pannello di destra è perpendicolare a quello di sinistra, avendo l’altezza galattica come asse verticale.

La presenza della struttura a bolla in primo piano è evidente in entrambe le proiezioni. Anche l’estensione della coda di Orion A a grandi distanze è chiaramente visibile dal pannello di sinistra.

“Nel presente lavoro, miglioriamo la nostra tecnica di mappatura includendo sia le incertezze sulla distanza che quelle sull’estinzione, insieme alla risoluzione delle limitazioni computazionali, permettendoci così di sfruttare un grande set di dati come Gaia DR2 come input, e di produrre una dettagliata mappa tridimensionale della polvere di Orione A”, hanno scritto i ricercatori nel documento.

Il team ha analizzato il dataset del satellite Gaia dell’ESA (Data Release 2, DR2) per ottenere le posizioni 3D delle stelle. Lo studio è stato completato dai dati della navicella spaziale WISE della NASA e dal Two Micron All-Sky Survey (2MASS).

Il metodo ha permesso agli astronomi di illustrare l’intera forma di Orion A con la sua coda estesa a distanze di circa 1.600 anni luce. I risultati suggeriscono che la lunghezza della nube supera i 300 anni luce.

Lo studio riporta, per la prima volta, una sovradensità di polvere simile a una bolla a circa 1.150 anni luce dalla Terra di fronte alla nube di Orion A. Inoltre, è stato identificato un componente di fondo della nube di Orion B ad una distanza di circa 1.500 anni luce.

Inoltre, gli astronomi hanno trovato la presenza di associazioni stellari più antiche di quella dell’ammasso della nebulosa di Orione (ONC), un ammasso molto giovane (meno di 1 milione di anni) in Orione A. Queste associazioni sono state identificate intorno alla stessa posizione della sovradensità di polvere di primo piano rilevata, e i ricercatori ipotizzano che essa indichi un episodio di formazione stellare precoce di fronte all’ONC.

“Questo avrebbe potuto innescare successivi episodi di formazione stellare nella regione”, hanno spiegato gli scienziati.

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