Scoperta una nuova Classe di Oggetti Radio-Astronomici: gli Odd Radio Circles


Immagine del continuum radio ASKAP di ORC 1 (contorni) sovrapposta ad un’immagine composita a 3 colori DES. Due galassie di interesse: La ‘C’ si trova vicino al centro dell’ORC 1 e la ‘S’ coincide con il picco radio meridionale.

Un’équipe internazionale di astronomi ha scoperto un’inaspettata nuova classe di oggetti radioastronomici, costituita da un disco circolare, che in alcuni casi ha un bordo luminoso, e che a volte contiene al centro una galassia. Denominati “Odd Radio Circles”, questi oggetti non sembrano corrispondere a nessun tipo di oggetto astronomico conosciuto.


Le caratteristiche circolari sono ben note nelle immagini radioastronomiche, e di solito rappresentano un oggetto sferico come un residuo di supernova, una nebulosa planetaria, un guscio intorno a una stella, o un disco frontale come un disco protoplanetario o una galassia in forte formazione stellare.

Possono anche derivare da artefatti di imaging intorno a oggetti astronomici luminosi.

L’astronomo della Western Sydney University e del CSIRO Ray Norris e i suoi colleghi riferiscono la scoperta di una classe di caratteristiche circolari nelle immagini radio che non sembrano corrispondere a nessuno di questi tipi conosciuti di oggetti o artefatti, ma sembrano piuttosto una nuova classe di oggetti astronomici.

“Per brevità, e in mancanza di una spiegazione per le loro origini, chiamiamo questi oggetti Odd Radio Circles (ORC)”, hanno detto.

I ricercatori hanno individuato tre ORC – denominati ORC 1, 2 e 3 – nelle immagini del Pilot Survey of the Evolutionary Map of the Universe, che è un’indagine continua a cielo aperto che utilizza il telescopio australiano Square Kilometre Array Pathfinder (ASKAP).

Un’ulteriore sorgente radio, chiamata ORC 4, è stata scoperta in osservazioni d’archivio dell’ammasso di galassie Abell 2142 effettuate con il Giant MetreWave Radio Telescope (GMRT).

Tutti e quattro gli ORC sono simili nel mostrare una forte simmetria circolare e nessuno di essi ha controparti ovvie nelle lunghezze d’onda ottiche, infrarosse e a raggi X.

Si differenziano per il fatto che due di essi hanno una galassia centrale mentre due non ce l’hanno, e tre di essi (ORC 1, 2 e 4) sono costituiti da un anello parzialmente riempito mentre uno (ORC 3) sembra essere un disco uniforme. C’è anche il fatto sconcertante che due di essi sono molto vicini tra loro, il che implica che questi due ORC hanno una causa comune.

Se la galassia centrale di ORC 4 è associata all’anello, allora l’anello è distante 4,2 miliardi di anni luce e ha una dimensione di 1,1 per 0,9 milioni di anni luce.

Immagini del continuum radio ASKAP degli ORC 2 e 3 dal Pilot Survey of the Evolutionary Map of the Universe e dell’ORC 4 dai dati d’archivio GMRT. A sinistra ci sono immagini in scala di grigi, con il raggio sintetizzato mostrato nell’angolo in basso a sinistra, e i contorni radio sovrapposti alle immagini ottiche DES a destra.

“Riteniamo probabile che gli ORC rappresentino un nuovo tipo di oggetto che si trova nelle immagini radioastronomiche”, hanno detto gli scienziati.

“L’angolazione di alcuni ORC suggerisce che questa immagine circolare possa rappresentare un oggetto sferico, il che a sua volta suggerisce un’onda sferica di qualche evento transitorio”.

“Diverse classi di eventi transitori di questo tipo, in grado di produrre un’onda d’urto sferica, sono state scoperte di recente, come ad esempio i radioburst veloci, i raggi gamma e le fusioni di stelle di neutroni. Tuttavia, a causa delle grandi dimensioni angolari degli ORC, tali eventi transitori avrebbero avuto luogo in un lontano passato”.

“È anche possibile che gli ORC rappresentino una nuova categoria di un fenomeno noto, come i getti di una galassia radio o di un blazar, se visti da vicino, lungo il ‘barile’ del getto”.

“In alternativa, possono rappresentare qualche residuo di un precedente deflusso da una galassia radio.”

“Tuttavia, nessuna osservazione esistente di questo fenomeno assomiglia molto agli ORC in caratteristiche come l’angolazione dei bordi o l’assenza di un blazar o di una galassia radio al centro”.

“Riconosciamo anche la possibilità che gli ORC possano rappresentare più di un fenomeno”, hanno aggiunto.

“Un ulteriore lavoro sta continuando ad indagare sulla natura di questi oggetti”.

Gli astronomi hanno presentato il loro lavoro per la pubblicazione sulla rivista Nature Astronomy.

Fonte