Un nuovo metodo risolve un vecchio mistero: gli isotopi dell’afnio svelano l’origine del vetro romano di alta qualità


Uno dei frammenti di vetro incolore romano di Jerash, in Giordania, analizzato in questo studio. Gli schizzi viola sono iridescenza dovuta agli agenti atmosferici.

Un team internazionale di ricercatori ha trovato il modo di determinare l’origine del vetro incolore del periodo romano. Utilizzando isotopi del raro elemento afnio, essi confermano che il prestigioso vetro “alessandrino” è stato effettivamente prodotto in Egitto.


Il vetro è un materiale archeologico di immenso interesse: Mentre la sua fragilità e la sua bellezza sono affascinanti di per sé, gli studi geochimici sui traccianti invisibili possono rivelare più di quanto non si veda. In un nuovo studio di collaborazione internazionale del Centro per le evoluzioni delle reti urbane (UrbNet) della Fondazione nazionale danese per la ricerca, la Piattaforma di ricerca geochimica e isotopica di Aarhus (AGiR) dell’Università di Aarhus e il progetto del quartiere nordoccidentale danese-tedesco di Jerash (Università di Aarhus e Università di Münster), i ricercatori hanno trovato un modo per determinare l’origine del vetro incolore del periodo romano.

Lo studio è pubblicato su Scientific Reports.

L’industria del vetro romana era prolifica, producendo articoli per bere e mangiare, vetri per finestre e “pietre” di vetro colorato per i mosaici murali. Uno dei suoi risultati eccezionali fu la produzione di grandi quantità di un vetro incolore e trasparente, particolarmente apprezzato per i recipienti per bere di alta qualità. L’Editto dei prezzi dell’imperatore Diocleziano del IV secolo fa riferimento al vetro incolore come “alessandrino”, indicando un’origine egiziana. Tuttavia, è noto che grandi quantità di vetro romano sono state prodotte in Palestina, dove gli archeologi hanno scoperto forni per la produzione di vetro incolore. Tali forni non sono stati scoperti in Egitto, e finora è stato molto difficile distinguere scientificamente la differenza tra il vetro prodotto nelle due regioni.1

Grafico semplificato che mostra il trasporto a lunga distanza delle sabbie dalla foce del Nilo fino alla costa levantina (oggi Israele). Le fabbriche di vetro di Jalame e Apollonia utilizzavano le sabbie per la produzione del vetro in epoca romana e bizantina. Lungo il percorso verso nord, alcuni dei minerali di zircone contenuti nelle sabbie cadono fuori portando alle diverse composizioni isotopiche dell’afnio del vetro egiziano e levantino. È anche mostrata la posizione di Gerasa, in Giordania.

Ora, una collaborazione internazionale guidata dall’Assistant Professor Gry Barfod di UrbNet e dall’AGiR dell’Università di Aarhus ha trovato la soluzione. Il loro lavoro sul vetro romano del progetto del quartiere nordoccidentale danese-tedesco di Jerash in Giordania dimostra che gli isotopi del raro elemento afnio possono essere utilizzati per distinguere il vetro egiziano da quello palestinese e fornire una prova convincente che il prestigioso vetro incolore noto come “alessandrino” è stato effettivamente prodotto in Egitto. Due dei coautori della pubblicazione, il professor Achim Lichtenberger (Università di Münster) e il direttore del Centro presso UrbNet, la professoressa Rubina Raja, dirigono il progetto archeologico a Jerash, in Giordania. Dal 2011 hanno lavorato sul sito e hanno promosso un approccio ad alta definizione al materiale archeologico proveniente dai loro scavi. Attraverso metodi di quantificazione completa, hanno più volte dimostrato che un tale approccio è la via da seguire nell’archeologia, quando lo si combina con lo studio contestuale di vari gruppi di materiali. Il nuovo studio è l’ennesima testimonianza di questo approccio.

“Gli isotopi dell’afnio si sono dimostrati un tracciante importante per le origini dei depositi sedimentari in geologia, quindi mi aspettavo che questo sistema di isotopi prendesse le impronte digitali delle sabbie usate nella fabbricazione del vetro”, afferma Gry Barfod. Il professore dell’Università di Aarhus Charles Lesher, coautore della pubblicazione, continua: “Il fatto che questa aspettativa sia confermata dalle misurazioni è una testimonianza dell’intimo legame tra archeologia e geologia”.

Gli isotopi dell’afnio non sono stati utilizzati in precedenza dagli archeologi per esaminare il commercio di materiali antichi prodotti dall’uomo come la ceramica e il vetro. Il professor Ian Freestone, coautore dell’University College di Londra, commenta: “Questi risultati entusiasmanti mostrano chiaramente il potenziale degli isotopi dell’afnio nel chiarire le origini dei materiali antichi. Prevedo che diventeranno una parte importante degli strumenti scientifici utilizzati nella nostra indagine sull’economia antica”.

Fonte

  1. La sabbia lungo le coste mediterranee dell’Egitto e del Levante (Palestina, Israele, Libano e Siria) proviene dal Nilo ed era ideale per la produzione del vetro perché contiene naturalmente la quantità di calce necessaria a mantenere il vetro stabile e non degradabile. Nel Levante hanno realizzato il vetro trasparente con l’aggiunta di manganese – era buono, ma non perfetto. Il secondo tipo di vetro romano, che gli scienziati ora mostrano proveniva dall’Egitto, i vetrai lo rendevano trasparente con l’aggiunta di antimonio (Sb), che lo rendeva cristallino; quindi, questo era il vetro più prezioso.

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