I Denisovans si incrociarono con un misterioso Homininin arcaico


Hubisz et al. hanno applicato un nuovo algoritmo ai genomi umani, Neanderthal e Denisovan, cercando le firme di vecchi eventi migratori proposti, compresi gli antichi umani in Neanderthal, e gli ominidi arcaici sconosciuti in Denisovan.

In un nuovo studio pubblicato sulla rivista PLoS Genetics, i ricercatori hanno analizzato i genomi di due Neanderthal, un Denisovan, e due umani africani; e hanno scoperto che l’1% del genoma del Denisovan è stato introgresso da un antenato arcaico sconosciuto homininin; circa il 15% di queste regioni arcaiche sono state, a loro volta, introgresse negli umani moderni e continuano ad esistere nei genomi delle persone vive oggi.


Circa 50.000 anni fa, un gruppo di esseri umani è emigrato dall’Africa e si è alleato con gli uomini di Neanderthal in Eurasia.

Ma non è l’unica volta che i nostri antichi antenati umani e i loro parenti si sono scambiati il DNA.

Il sequenziamento dei genomi di Neanderthal e Denisovan ha prodotto molte nuove intuizioni su questi eventi di ibridazione e sul movimento delle antiche popolazioni umane.

Nel nuovo studio, i ricercatori della Cornell University Melissa Hubisz e Amy Williams e Adam Siepel del Cold Spring Harbor Laboratory hanno sviluppato un nuovo algoritmo per l’analisi dei genomi in grado di identificare segmenti di DNA provenienti da altre specie, anche se quel flusso genico è avvenuto migliaia di anni fa e proviene da una fonte sconosciuta.

Gli scienziati hanno usato l’algoritmo, chiamato ARGweaver-D, per analizzare i genomi di due Neanderthal, un Denisovan e due umani africani.

Hanno trovato la prova che il 3% del genoma di Neanderthal proveniva da esseri umani antichi, e stimano che l’incrocio sia avvenuto tra 200.000 e 300.000 anni fa.

Inoltre, l’1% del genoma del Denisovan probabilmente proveniva da un parente sconosciuto e più lontano, forse Homo erectus, e circa il 15% di queste regioni arcaiche potrebbe essere stato tramandato agli esseri umani moderni che vivono oggi.

I risultati confermano i casi precedentemente segnalati di flusso genico tra gli esseri umani antichi e i loro parenti, e indicano anche nuovi casi di incrocio.

Un ritratto di una giovane donna Denisovan basato su un profilo scheletrico ricostruito da antiche mappe di metilazione del DNA.

“Dato il numero di questi eventi, lo scambio genetico era probabile ogni volta che due gruppi si sovrapponevano nel tempo e nello spazio”, hanno detto gli autori.

L’algoritmo ARGweaver-D risolve l’impegnativo problema dell’identificazione di minuscoli residui di flusso genico che si è verificato centinaia di migliaia di anni fa, quando solo una manciata di genomi antichi sono disponibili.

Questo algoritmo può essere utile anche per studiare il flusso genico in altre specie dove si è verificato l’incrocio, come nei lupi e nei cani.

“Quello che penso sia entusiasmante di questo lavoro è che dimostra ciò che si può imparare sulla profonda storia umana ricostruendo insieme la storia evolutiva completa di una collezione di sequenze sia di esseri umani moderni che di hominins arcaici”, ha detto il dottor Siepel.

“L’algoritmo ARGweaver-D è in grado di andare indietro nel tempo più di qualsiasi altro metodo di calcolo che ho visto. Sembra essere particolarmente potente per rilevare l’antica introgressione”.

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