Rarissimo terremoto “boomerang” osservato lungo la linea di faglia dell’Oceano Atlantico


Immagine ricostruita della zona di frattura.

Gli scienziati hanno rintracciato per la prima volta un terremoto “boomerang” nell’oceano, fornendo indizi su come possano causare devastazioni sulla terraferma.


I terremoti si verificano quando le rocce si rompono improvvisamente su una faglia – un confine tra due blocchi o placche. Durante i grandi terremoti, la rottura della roccia può propagarsi lungo la linea di faglia. Ora, un team internazionale di ricercatori ha registrato un terremoto “boomerang”, in cui la frattura si diffonde inizialmente lontano dalla rottura iniziale, ma poi gira e corre indietro dall’altra parte a velocità più elevate.

La forza e la durata della frattura lungo una faglia influisce sul terreno che si scuote in superficie e può danneggiare gli edifici o creare tsunami. In definitiva, conoscere i meccanismi di come le faglie si rompono e la fisica coinvolta aiuterà i ricercatori a creare modelli e previsioni migliori di futuri terremoti, e potrebbe informare i sistemi di allerta precoce dei terremoti.

Il team, guidato da scienziati dell’Università di Southampton e dell’Imperial College di Londra, riferisce i risultati ottenuti oggi in Nature Geoscience.

Mentre i terremoti di grandi dimensioni (magnitudo 7 o superiore) si verificano sulla terraferma e sono stati misurati da reti di monitor (sismometri) nelle vicinanze, questi terremoti spesso innescano movimenti lungo complesse reti di faglie, come una serie di domino. Ciò rende difficile rintracciare i meccanismi sottostanti di come si verifica questo “slittamento sismico”.

Sotto l’oceano, molti tipi di faglie hanno forme semplici, quindi offrono la possibilità di passare sotto il cofano del “motore sismico”. Tuttavia, sono lontani da grandi reti di sismometri a terra. Il team si è avvalso di una nuova rete di sismometri subacquei per monitorare la zona di frattura della Romanche, una linea di faglia che si estende per 900 km sotto l’Atlantico vicino all’equatore.

Nel 2016, hanno registrato un terremoto di magnitudo 7,1 lungo la zona di frattura della Romanche e hanno seguito la frattura lungo la faglia. Questo ha rivelato che inizialmente la frattura ha viaggiato in una direzione prima di girare a metà del terremoto e rompere la “barriera del suono sismico”, diventando un terremoto ultra-veloce.

Solo una manciata di questi terremoti sono stati registrati a livello globale. Il team ritiene che la prima fase della frattura sia stata cruciale nel provocare la seconda fase, che è scivolata rapidamente.

Il primo autore dello studio, il dottor Stephen Hicks, del Dipartimento di Scienze della Terra e Ingegneria Imperiale, ha detto: “Mentre gli scienziati hanno scoperto che un tale meccanismo di rottura inversa è possibile a partire da modelli teorici, il nostro nuovo studio fornisce alcune delle prove più chiare di questo enigmatico meccanismo che si verifica in una vera e propria faglia.

“Anche se la struttura della faglia sembra semplice, il modo in cui il terremoto è cresciuto non lo è stato, e questo è stato completamente opposto a come ci aspettavamo che fosse il terremoto prima di iniziare ad analizzare i dati”.

Tuttavia, il team dice che se simili tipi di terremoti di inversione o boomerang possono verificarsi sulla terraferma, una frattura sismica che gira a metà di un terremoto potrebbe influenzare drammaticamente la quantità di scuotimento del terreno causato.

Data la mancanza di prove di osservazione prima d’ora, questo meccanismo non è stato tenuto in considerazione nella modellazione degli scenari sismici e nelle valutazioni dei rischi derivanti da tali terremoti. Il tracciamento dettagliato del terremoto boomerang potrebbe consentire ai ricercatori di trovare modelli simili in altri terremoti e di aggiungere nuovi scenari nella loro modellazione e migliorare le previsioni degli impatti sismici.

La rete di sismometri per i fondali oceanici utilizzata faceva parte dei progetti PI-LAB ed EUROLAB, un esperimento da un milione di dollari finanziato dal Natural Environment Research Council nel Regno Unito, dall’European Research Council e dalla National Science Foundation negli Stati Uniti.

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