Gli scienziati riscoprono il sengi somalo, una specie di mammifero ritenuta scomparsa da tempo


Un sengi somalo (Galegeeska revoilii) in località Assamo a Gibuti. Come si osserva in altre specie di sengi, i sengis somali hanno una certa variazione nei colori del pelago. Queste differenze sembrano corrispondere alla variazione di colore dei substrati tra le località di occorrenza. Nel sito di Assamo, nell’estremo angolo sud-est di Gibuti, gli habitat dei sengi sono costituiti da rocce con una colorazione più arrugginita rispetto alle altre località del paese. Rispetto ad altri siti di Gibuti, i sengis di Assamo hanno peli pelagici dorsali con peli rossi più pronunciati.

Un team di ricercatori degli Stati Uniti e della Repubblica di Gibuti ha riscoperto l’inafferrabile sengi somalo (“Elephantulus” revoilii) a oltre 50 anni dalla sua ultima registrazione. Mentre questa specie, conosciuta anche come il toporagno elefante somalo, è storicamente documentata come endemica della Somalia, le nuove registrazioni provengono dalla vicina Repubblica di Gibuti e quindi espandono la gamma conosciuta della specie nel Corno d’Africa.


Le venti specie viventi di toporagni-elefanti, più propriamente chiamati sengis, sono mammiferi africani che costituiscono l’ordine Macroscelidea e sono strettamente imparentati con oritteropo, oritteropo d’oro e tenreci.

Queste creature sono prevalentemente mangiatori di insetti e sono tutte di piccola taglia con varie specie che vanno dalle dimensioni dei topi a quelle degli scoiattoli.

Sono corridori notevolmente adattati, con alcune specie in grado di correre a quasi 30 km/h e con proporzioni delle zampe più vicine alle gazzelle rispetto ad altri piccoli mammiferi.

Tutti i sengis studiati finora sono socialmente monogami con coppie che si accoppiano per la vita e che condividono distanze relativamente ben definite.

Tra le specie meno conosciute c’è il sengi somalo, che è conosciuto principalmente da circa 39 esemplari museali, senza che dal 1968 se ne siano più osservati in natura.

Nel 2017, la Global Wildlife Conservation lo ha identificato come uno dei 25 animali più ricercati nell’ambito dell’iniziativa “Search for Lost Species”.

Due anni dopo, il Dr. Steven Heritage della Divisione dei Primati Fossili del Duke Lemur Center della Duke University e i suoi colleghi sono partiti per vedere se il sengi somalo era ancora in giro, e forse si trovava in qualche altro posto dell’Africa orientale oltre che in Somalia.

I ricercatori hanno installato 1.259 trappole in 12 località in quattro regioni amministrative (Arta, Dikhil, Tadjourah e Ali Sabieh) della Repubblica di Gibuti, a nord-ovest e adiacenti alla Somalia settentrionale.

Hanno recuperato 263 topi spinosi, 17 gerbilli, un gundi e 8 sengis somali.

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“E’ stato fantastico. Quando abbiamo aperto la prima trappola e abbiamo visto il piccolo ciuffo di capelli sulla punta della coda, ci siamo guardati l’un l’altro e non potevamo crederci”, ha detto il dottor Heritage.

“Diverse ricerche sui piccoli mammiferi dagli anni Settanta in poi non hanno trovato il sengi somalo a Gibuti – è stato serendipito che sia successo così velocemente per noi”.

“Per noi che viviamo a Gibuti, e per estensione nel Corno d’Africa, non abbiamo mai considerato i sengis come ‘perduti’, ma questa nuova ricerca riporta i sengi somali nella comunità scientifica, che noi apprezziamo”, ha detto Houssein Rayaleh, un ricercatore dell’Associazione Gibuti Nature.

“Per Gibuti questa è una storia importante che mette in evidenza la grande biodiversità del Paese e della regione e dimostra che qui ci sono opportunità per la nuova scienza e la ricerca”.

“I dati relativi alla nostra località, molto vicini ai confini di Gibuti, Somalia ed Etiopia, suggeriscono fortemente che il sengi somalo è un abitante attuale di tutti e tre i paesi”, hanno detto gli scienziati.

“Il ritrovamento dovrebbe spostare i sengis da ‘Data Deficient‘ a ‘Least Concern’, nelle liste”.

Dopo alcune attente analisi del DNA e anatomiche degli animali catturati, il team non solo ha confermato che la specie era viva e vegeta, ma ha anche scoperto che era stata erroneamente classificata dagli scienziati, probabilmente a causa della scarsità di dati.

“Questa questione tassonomica si risolve riconoscendo un nuovo genere sostitutivo e ricombinante binomio che ridisegna i sengi somali come Galegeeska revoilii”, hanno detto gli autori.

“Un’analisi della biogeografia ancestrale suggerisce che i sengi somali hanno abitato il Corno d’Africa per più di 5,4 milioni di anni – e il riconoscimento dell’ascendenza filogenetica della specie aggiunge la già notevole storia biogeografica della tribù Macroscelidini”.

L’articolo del team è stato pubblicato sulla rivista PeerJ.

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