Il volto Pareidolia riflette l’attivazione degli stessi meccanismi visivi che elaborano i veri volti umani


L’orbiter Viking 1 della NASA ha fotografato la regione di Cydonia alle latitudini settentrionali di Marte il 25 luglio 1976 mentre cercava un luogo di atterraggio per il lander Viking 2. L’aspetto maculato dell’immagine è dovuto a dati mancanti, chiamati errori di bit, causati da problemi nella trasmissione dei dati fotografici da Marte alla Terra. Gli errori di bit comprendono parte di uno degli “occhi” e delle “narici” sulla roccia erosa che assomiglia a un volto umano vicino al centro dell’immagine. Le ombre nella formazione rocciosa danno l’illusione di un naso e una bocca. I geologi planetari attribuiscono l’origine della formazione a processi puramente naturali. La caratteristica è di 1,5 km di diametro, con l’angolo del Sole a circa 20 gradi. L’immagine è stata scattata da una distanza di 1.873 km.

La pareidolia facciale è il fenomeno di vedere strutture facciali negli oggetti di uso quotidiano. È una condizione molto umana che riguarda il modo in cui i nostri cervelli sono collegati. Secondo una nuova ricerca pubblicata sulla rivista Psychological Science, noi elaboriamo i “volti pareidolia” usando gli stessi meccanismi visivi del cervello che usiamo per quelli reali.


Il fenomeno del riconoscimento dei volti negli oggetti di uso quotidiano è ampiamente sperimentato. Ad esempio, le collezioni di oggetti che sembrano volti sono diffuse su siti di social media come Twitter, Reddit e Flickr, accumulando migliaia di foto con il contributo degli utenti.

È interessante notare che molti oggetti pareidolia non solo assomigliano ai volti, ma evocano anche specifici contenuti mentali o comunicativi; per esempio, la facciata di un edificio potrebbe sembrare che ti stia fissando, e un peperone potrebbe avere un aspetto felice.

Il cervello umano si è evoluto per rilevare rapidamente la presenza di altre persone nel nostro ambiente e per fare inferenze su qualità come la loro identità personale, lo stato emotivo e la direzione dell’attenzione sulla base di specifici spunti sensoriali.

La Pareidolia può essere intesa come un sorprendente falso positivo in questi sistemi, in cui i meccanismi visivi specializzati nel rilevare ed estrarre spunti sensoriali dai volti umani vengono reclutati spontaneamente in assenza di una vera forma umana.

In alternativa, la natura simile al volto degli oggetti di pareidolia potrebbe essere semplicemente un’associazione cognitiva o mnemonica con un impegno limitato dei percorsi visivi che elaborano i volti umani.

“Perché i pareidolia facciali si verificano? Per rispondere a questa domanda dobbiamo guardare a cosa comporta la percezione del volto”, ha detto il dottor Colin Palmer, un ricercatore della School of Psychology della University of New South Wales.

“Mentre i volti umani hanno tutti un aspetto un po’ diverso, condividono caratteristiche comuni, come la disposizione spaziale degli occhi e della bocca”.

“Questo schema di base dei tratti che definisce il volto umano è qualcosa a cui il nostro cervello è particolarmente in sintonia, ed è probabilmente ciò che attira la nostra attenzione sugli oggetti pareidolia”.

“Ma la percezione del volto non consiste solo nel notare la presenza di un volto. Dobbiamo anche riconoscere chi è quella persona, e leggere le informazioni dal suo volto, come se ci sta prestando attenzione, e se è felice o sconvolta”.

“Questo processo si basa su parti del nostro cervello che sono specializzate per estrarre questo tipo di informazioni da ciò che vediamo”.

Nello studio, il dottor Palmer e il professor Colin Clifford della University of New South Wales hanno testato se gli stessi meccanismi nel cervello che estraggono importanti informazioni sociali quando una persona guarda un’altra persona si attivano anche quando sperimentiamo la pareidolia del volto.

Hanno testato questo utilizzando il processo noto come “adattamento sensoriale“, una sorta di illusione visiva in cui la percezione di una persona è influenzata da ciò che è stato visto di recente.

“Se ti vengono mostrate ripetutamente immagini di volti che guardano verso sinistra, per esempio, la tua percezione cambierà nel tempo in modo che i volti sembreranno guardare più a destra di quanto non siano realmente”, ha detto il dottor Palmer.

“Ci sono prove che questo riflette una sorta di processo di assuefazione nel cervello, in cui le cellule coinvolte nel rilevamento della direzione dello sguardo cambiano la loro sensibilità quando siamo ripetutamente esposti a volti con una particolare direzione di sguardo”.

“Per esempio, le persone che sono state ripetutamente esposte a volti che guardavano a sinistra, quando si presentavano con un volto che le guardava direttamente, dicevano che gli occhi dell’altro guardavano un po’ a destra. Questo fenomeno è stato notato in studi precedenti”.

Gli scienziati hanno scoperto che l’esposizione ripetuta a volti di pareidolia che trasmettevano una specifica direzione dell’attenzione – per esempio, oggetti che sembravano ‘guardare verso sinistra’ – provocava un cambiamento nella percezione di dove guardano i volti umani.

Questa è la prova della sovrapposizione dei meccanismi neurali che sono attivi quando sperimentiamo i volti di pareidolia e quando guardiamo i volti umani.

Ciò significa che se ti senti come se un oggetto pareidolia ti stesse guardando, o se trasmette una qualche emozione, può essere perché le caratteristiche dell’oggetto stanno attivando meccanismi nel tuo cervello che sono progettati per leggere quel tipo di informazioni dai volti umani.

“Quindi pensiamo che il volto pareidolia sia una sorta di illusione visiva”, ha detto il dottor Palmer.

“Sappiamo che l’oggetto non ha davvero una mente, ma non possiamo fare a meno di vederlo come se avesse caratteristiche mentali come una ‘direzione dello sguardo’, a causa dei meccanismi del nostro sistema visivo che si attivano quando rilevano un oggetto con caratteristiche di base simili a un volto”.

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