Nuove ricerche suggeriscono che forti piogge hanno riempito laghi e fiumi del giovane Marte


Laghi aperti e chiusi all’inizio di Marte.

I ricercatori planetari dell’Università del Texas ad Austin e del Marshall Space Flight Center della NASA hanno utilizzato paleo-laghi e letti di fiumi per determinare quante precipitazioni erano presenti su Marte 3,5-4 miliardi di anni fa.


Il clima dell’antico Marte è una sorta di enigma per gli scienziati. Per i geologi, l’esistenza di alvei fluviali e paleo-laghi dipinge il quadro di un pianeta con piogge significative o con la neve che si scioglie.

Ma gli scienziati planetari specializzati in modelli climatici computerizzati non sono stati in grado di riprodurre un clima antico con grandi quantità di acqua liquida presente per un tempo sufficiente a spiegare la geologia osservata.

“Questo è estremamente importante perché 3,5-4 miliardi di anni fa Marte era coperto d’acqua”, ha detto l’autore dello studio il Dr. Gaia Stucky de Quay, ricercatore post-dottorato alla Jackson School of Geosciences e al Center for Planetary Systems Habitability presso l’Università del Texas ad Austin.

“Aveva un sacco di pioggia o di neve per riempire quei canali e quei laghi”.

“Ora è completamente asciutto. Stiamo cercando di capire quanta acqua c’era e dove è finita”.

Nello studio, il dottor Stucky de Quay e i colleghi hanno scoperto che le precipitazioni devono essere state tra i 4 e i 159 m in un solo episodio per riempire i laghi marziani e, in alcuni casi, fornire acqua a sufficienza per traboccare e rompere i bacini lacustri.

“Anche se la portata è ampia, può essere usata per aiutare a capire quali modelli climatici sono accurati”, ha detto il Dr. Stucky de Quay.

“I modelli climatici hanno difficoltà a contabilizzare quella quantità di acqua liquida in quel momento. È come se l’acqua liquida non fosse possibile, ma è successo. Questa è la lacuna di conoscenza che il nostro lavoro sta cercando di colmare”.

Gli scienziati hanno esaminato 96 laghi a bacino aperto e chiuso e i loro bacini idrici, che si pensa si siano formati tra i 3,5 e i 4 miliardi di anni fa.

Utilizzando immagini satellitari e topografia, hanno misurato le aree dei laghi e dei bacini idrografici e i volumi dei laghi, e hanno calcolato la potenziale evaporazione per capire quanta acqua era necessaria per riempire i laghi.

Osservando gli antichi laghi chiusi e aperti e le valli fluviali che li alimentavano, sono stati in grado di determinare un minimo e un massimo di precipitazioni.

In 13 casi, gli autori hanno scoperto bacini accoppiati – contenenti un bacino chiuso e uno aperto che erano alimentati dalle stesse valli fluviali – che offrivano la prova chiave sia della massima che della minima precipitazione in un singolo evento.

“Il nostro studio prende bacini lacustri chiusi e aperti precedentemente identificati, ma applica un nuovo approccio intelligente per limitare la quantità di precipitazioni che questi laghi hanno subito”, ha detto il coautore dello studio, il Dr. Tim Goudge, anche lui della Jackson School of Geosciences e del Center for Planetary Systems Habitability dell’Università del Texas ad Austin.

“Questi risultati non solo ci aiutano ad affinare la nostra comprensione del clima dell’antico Marte, ma saranno anche una grande risorsa per inserire i risultati del rover Mars 2020 Perseverance della NASA in un contesto più globale”.

Un articolo sui risultati è stato pubblicato online sulla rivista Geology.

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