Uno spostamento di 70 gradi su Europa, la luna ghiacciata di Giove, è stato l’ultimo evento a romperne la superficie


Viste prospettiche di fratture sulla superficie di Europa formatesi durante una vera e propria peregrinazione polare. Le grandi crepe che attraversano la scena da sinistra a destra sono larghe circa 3 chilometri e profonde 200 metri. Le doppie creste che attraversano la scena sono simili in larghezza.

Il guscio esterno ghiacciato di Europa si è completamente ri-orientato in uno degli ultimi eventi geologici registrati sulla sua giovane superficie. I poli di Europa non sono più quelli di una volta. Le crepe nella superficie della luna ghiacciata di Giove indicano che il suo guscio di ghiaccio ha ruotato di 70 gradi negli ultimi milioni di anni. Oltre a dimostrare l’esistenza di un oceano sotterraneo, significa anche che la storia geologica della superficie di Europa deve essere riesaminata.


Una nuova ricerca, condotta dal Senior Staff Scientist dell’Universities Space Research Association Dr. Paul Schenk dell’Istituto Lunare e Planetario (LPI), conferma che i grandi modelli circolari su scala globale di Europa si sono formati durante un grande riorientamento del suo guscio esterno ghiacciato rispetto al suo asse di rotazione, un processo noto come una vera e propria peregrinazione polare. Questo può accadere solo se il guscio ghiacciato è disaccoppiato, o galleggia libero, separato dal nucleo roccioso del pianeta da un oceano di acqua liquida. I risultati sono stati pubblicati il 29 luglio 2020 su Geophysical Research Letters.

“La nostra scoperta chiave è che le fratture associate al vero vagare polare su Europa attraversano tutti i terreni. Ciò significa che il vero evento di vagabondaggio polare è molto giovane e che la conchiglia di ghiaccio e tutte le caratteristiche che vi si sono formate si sono spostate di oltre 70° di latitudine da dove si sono formate per la prima volta”, riferisce il Dr. Schenk. “Se è vero, allora l’intera storia registrata della tettonica su Europa dovrebbe essere rivalutata”.

Utilizzando una combinazione di mappe globali dei dati di Galileo e Voyager con maggiore precisione e dati topografici dettagliati da esse derivati, un team di scienziati della LPI di Houston, dell’Università della California a Santa Cruz e dell’Università dell’Arizona a Tucson hanno correlato grandi fratture sulla superficie di Europa con depressioni circolari concentriche sulla superficie precedentemente identificate.

La navicella spaziale Galileo della NASA ha orbitato intorno a Giove dal 1995 al 2003 e ha restituito centinaia di immagini della superficie di Europa. La ricostruzione della mappa globale di Europa a 200 metri di risoluzione a colori in preparazione di un ritorno su Europa ha rivelato che questi misteriosi sistemi di fratture facevano parte dei veri e propri modelli di vagabondaggio polare circolare identificati in precedenza. La mappatura topografica nelle immagini ad altissima risoluzione delle fratture a 40 metri per pixel mostra che le fratture sono profonde più di 200 metri. Le fratture tagliano tutti i terreni conosciuti e mostrano quindi che la deformazione relativa all’evento di riorientamento globale (o vera e propria peregrinazione polare) è stato uno degli ultimi eventi che si sono verificati su Europa. Queste caratteristiche implicano anche che la conchiglia di ghiaccio galleggiante su Europa potrebbe essersi ispessita nel tempo.

“Un altro aspetto importante di questo lavoro è che fa previsioni per ulteriori caratteristiche e proprietà della conchiglia di ghiaccio che possono essere testate quando la navicella spaziale Europa Clipper prevista inizia ad osservare Europa”, dice il coinvestigatore Francis Nimmo dell’Università della California a Santa Cruz.

“Oltre a generare caratteristiche tettoniche a scala globale, il vero vagabondaggio polare produce anche perturbazioni della gravità e della forma a scala globale, che influenzano la gravità e i vincoli di forma sulla struttura interna”, dice il coinvestigatore Isamu Matsuyama dell’Università dell’Arizona.

Anche queste caratteristiche possono essere ricercate e testate quando Europa Clipper arriverà alla fine di questo decennio. Europa Clipper completerà la mappa di Europa, includendo immagini ad alta risoluzione e suoni di queste caratteristiche. Queste mappe contribuiranno a determinare l’età assoluta di queste fratture e depressioni e altre conseguenze dell’evento di vagabondaggio polare che le ha create.

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