Potrebbe esserci vita nelle nubi di Venere?


Le grandi strutture a strisce scoperte nell’atmosfera di Venere.

Quando si tratta di luoghi con una potenziale di abitabilità, Venere di solito non è in quella lista. Il caldo pianeta limitrofo a effetto serra, con una pressione superficiale schiacciante e nubi di acido solforico non è certo amichevole per la vita come la conosciamo, e le poche navicelle spaziali che l’umanità ha inviato sulla superficie di Venere hanno resistito solo pochi minuti.

Ma a circa 40-60 chilometri sopra la superficie, l’atmosfera di Venere è la più simile alla Terra di qualsiasi altro luogo del sistema solare. Lì, Venere ha una pressione dell’aria di circa 1 bar e temperature comprese tra 0°C e 50°C. Non è proprio un ambiente da maniche a camicia, poiché l’uomo avrebbe bisogno di aria per respirare e di protezione dall’acido solforico presente nell’atmosfera. Inoltre, si consideri anche che Venere è considerato nella zona abitabile della nostra stella.

Quindi c’è la possibilità che altri tipi di vita possano sopravvivere senza aiuto nell’atmosfera di Venere?

La questione della possibilità che i microbi possano sopravvivere lì è stata a lungo dibattuta dagli scienziati planetari già nel 1967, quando Carl Sagan si pose questa domanda. Un altro studio del 2004 ha studiato se lo zolfo nell’atmosfera di Venere potesse essere usato dai microbi come mezzo per convertire la luce ultravioletta in altre lunghezze d’onda che potrebbero essere usate per la fotosintesi. Ancora un altro studio nel 2018 ha proposto che le macchie scure che appaiono nell’atmosfera di Venere potrebbero essere qualcosa di simile alle fioriture di alghe che si verificano regolarmente nei laghi e negli oceani della Terra.

Tuttavia, la maggior parte degli studi precedenti ha concluso che i possibili microbi nell’atmosfera di Venere potrebbero avere solo una breve durata di vita: Cadrebbero attraverso le nuvole nello strato di nebbia inferiore e finirebbero inceneriti nel calore e/o schiacciati nella pressione atmosferica più alta che si trova più vicino alla superficie.

Ma ora, un articolo dell’astrobiologa Sara Seager e colleghi suggerisce che i microbi potrebbero avere un “ciclo vitale” duraturo, che permetterebbe loro di sopravvivere forse per milioni di anni.

Ipotetico ciclo di vita dei microrganismi venusiani. Pannello superiore: La copertura nuvolosa su Venere è permanente e continua, con gli strati di nuvole centrali e inferiori a temperature adatte alla vita. Pannello inferiore: Ciclo di vita proposto. I numeri corrispondono alle fasi del ciclo di vita come descritto nel testo principale. (1) Le spore essiccate (macchie nere) persistono nella nebbia inferiore. (2) L’aggiornamento delle spore le trasporta fino al livello abitabile. (3) Le spore agiscono come CCN, e una volta circondate da liquido (con le necessarie sostanze chimiche disciolte) germinano e diventano metabolicamente attive. (4) I microbi metabolicamente attivi (macchie tratteggiate) crescono e si dividono in goccioline di liquido (cerchi solidi). Le goccioline liquide crescono per coagulazione. (5) Le goccioline raggiungono una dimensione abbastanza grande da sedimentare per gravità fuori dall’atmosfera; temperature più elevate e l’evaporazione delle goccioline innescano la divisione cellulare e la sporulazione. Le spore sono abbastanza piccole da resistere ad un’ulteriore sedimentazione verso il basso, rimanendo sospese nello strato di nebbia inferiore “deposito”. CCN, nuclei di condensazione delle nubi.

Il loro articolo esplora la possibilità che i microbi possano vivere nell’ambiente liquido all’interno di goccioline di acido solforico. Man mano che l’habitat delle goccioline in cui risiedono i microbi cresce, essi sarebbero costretti dalla gravità a stabilirsi nello strato più caldo e inabitabile sotto le nubi venusiane. Tuttavia, quando le goccioline cominciano ad evaporare, lo strato più basso della foschia diventerebbe un “deposito” per la vita dormiente. Più tardi, le correnti d’aria verso l’alto avrebbero regolarmente sollevato i microbi dormienti di nuovo nelle nuvole, dove sarebbero stati reidratati e sarebbero diventati di nuovo attivi.

“Supponendo che la vita debba risiedere all’interno delle goccioline di nubi”, ha scritto il team nel suo articolo, pubblicato sulla rivista Astrobiology, “risolviamo il successivo enigma della sedimentazione gravitazionale delle goccioline che raggiungono regioni più calde e inabitabili proponendo un ciclo di vita venusiano in cui un passo critico è l’essiccazione dei microbi che diventano spore quando raggiungono lo strato di nebbia inferiore relativamente stagnante, che noi chiamiamo “deposito” che perde”.

Le spore essiccate vi risiederanno fino a quando alcune di esse potranno essere trasportate indietro fino agli strati di nubi temperate e abitabili, dove agiranno come CCN per promuovere la formazione di nubi, diventando avvolte da goccioline di nubi per continuare il ciclo vitale”.

Sulla Terra, i microrganismi terrestri – per lo più batteri – sono in grado di essere spazzati via nell’atmosfera, dove sono stati trovati a vivere ad altitudini che raggiungono i 41 chilometri.

C’è anche un crescente catalogo di microbi che si trovano ad abitare ambienti incredibilmente difficili sulla Terra, come le sorgenti calde di Yellowstone, i condotti idrotermali dell’oceano profondo, i fanghi tossici delle aree inquinate e nei laghi acidi di tutto il mondo.

La questione della possibile vita nelle nubi di Venere diventa ora un’ipotesi verificabile. Un co-autore di questo documento, Sukrit Ranjan, un postdoc del MIT, ha detto ad Astronomy che “vale la pena di pensare se vale la pena di investire le risorse per effettuare quel test”, come ad esempio una missione di riconsegna di campioni nell’atmosfera di Venere.

Mentre alcuni hanno proposto di far galleggiare città simili a Bespin nell’atmosfera di Venere, un “aliante” più pratico potrebbe galleggiare nell’atmosfera di Venere, o la missione VERITAS proposta potrebbe forse includere uno studio astrobiologico di Venere.

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