La prima occhiata in 3D di un dinosauro sauropodo embrionale rivela caratteristiche facciali inaspettate


Il cranio embrionale di un titanosauro con la ricostruzione del cranio e della faccia.

Circa 25 anni fa, i ricercatori hanno scoperto i primi embrioni di dinosauro in un enorme terreno di nidificazione di dinosauri titanosauri che vissero circa 80 milioni di anni fa in un luogo conosciuto come Auca Mahuevo in Patagonia, Argentina. Ora, i ricercatori che hanno pubblicato il loro lavoro sulla rivista Current Biology descrivono il primo cranio embrionale quasi intatto.

Il ritrovamento si aggiunge alla nostra comprensione dello sviluppo dei dinosauri sauropodi, un gruppo caratterizzato dal collo e dalla coda lunghi e da piccole teste forse più familiari nel Brontosauro, e suggerisce che potrebbero aver avuto caratteristiche facciali specializzate che sono cambiate nel corso della loro crescita in età adulta.

“L’esemplare studiato nel nostro lavoro rappresenta il primo cranio embrionale in 3-D conservato di un sauropode sauropodomorfo”, dice Martin Kundrat del PaleoBioImaging Lab dell’Università Pavol Jozef Šafárik, Repubblica Slovacca.

“La caratteristica che colpisce di più è l’aspetto della testa, che implica che i piccoli di dinosauri giganti possono differire per quanto riguarda il luogo e il modo in cui vivevano nelle prime fasi della loro vita. Ma poiché differisce per anatomia facciale e dimensioni dagli embrioni sauropodi di Auca Mahuevo, non possiamo escludere che possa rappresentare un nuovo dinosauro titanosauro”.

Anche il nuovo esemplare di dinosauro embrionale è originario della Patagonia, anche se non se ne conosce l’origine precisa. Questo perché l’uovo è stato esportato illegalmente dal Paese e portato all’attenzione dei ricercatori solo in un secondo momento. Quando Terry Manning, un co-autore dello studio dell’Arizona, si è reso conto dell’unicità della conservazione e dell’importanza scientifica dell’esemplare, ha accettato di rispedire questo fossile unico in Argentina per ulteriori studi. Ora è conservato insieme ad altri embrioni titanosauriani di Auca Mahuevo in cura da Rodolfo Coria presso il Museo Municipal Carmen Funes in Plaza Huincul.

Nel nuovo studio, il team di Kundrat ha utilizzato una nuova tecnologia di imaging chiamata microtomografia a sincrotrone per studiare la struttura interna di ossa, denti e tessuti molli del dinosauro embrionale. Le scansioni hanno permesso a Kundrat e al coautore Daniel Snitting, dell’Università di Uppsala, Svezia, di trovare dettagli nascosti, tra cui minuscoli denti conservati in profondità in minuscole cavità mascellari. Hanno anche trovato elementi parzialmente calcificati della scatola cranica embrionale e quelli che sembrano essere i resti dei muscoli temporali.

Le scansioni hanno permesso ai ricercatori di ricostruire l’aspetto più plausibile del cranio nei sauropodi titanosauriani prima della schiusa. Questi dettagli sono utili per confronti tassonomici o di sviluppo tra dinosauri imparentati.

Una prospettiva ingrandita del cranio embrionale titanosauriano insieme a una ricostruzione del cranio.

Embrione sauropode dopo la preparazione con acido.

I risultati suggeriscono anche che i giovanissimi sauropodi potrebbero essere nati dall’uovo con l’aiuto di una prominenza addensata piuttosto che di un “dente d’uovo” ossuto. Hanno anche scoperto prove che i dinosauri embrionali hanno usato calcio derivato dal guscio d’uovo molto prima di essere pronti a schiudersi.

Essi riferiscono che i cuccioli di titanosauri sono emersi con una faccia temporanea moncerotide (unicorno). Avevano anche aperture retratte sul naso (nares) e la visione binoculare precoce. “Suggeriamo un’apparizione alternativa della testa per i bambini di questi giganti patagonici”, dice Kundrat.

I risultati suggeriscono che i giovani sauropodi avevano una testa e un volto specializzati che si trasformavano man mano che i giovani dinosauri crescevano e maturavano in adulti. I risultati hanno implicazioni per la nostra comprensione dei dinosauri e di come vivevano, dicono i ricercatori. “Le uova di dinosauro sono per me come capsule del tempo che portano un messaggio del tempo antico”, dice Kundrat. “Questo è stato il caso del nostro esemplare che racconta una storia sui giganti patagonici prima che si schiudessero”.

“Il nostro studio ha rivelato diversi nuovi aspetti della vita embrionale dei più grandi dinosauri erbivori che vivevano sul nostro pianeta”, aggiunge. “Il volto cornuto e la visione binoculare sono caratteristiche ben diverse da quelle che ci aspettavamo nei dinosauri titanosauri”.

Kundrat dice che continuerà a studiare i dinosauri embrionali di altri continenti utilizzando la tecnologia dei sincrotroni.

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