I paleontologi trovano l’evidenza di uno stato simile all’ibernazione nelle zanne di un antenato dei mammiferi del triassico


Immagine artistica del Lystrosaurus.

In un articolo pubblicato sulla rivista Communications Biology, un’équipe di paleontologi statunitensi riporta le prove di una condizione simile all’ibernazione nel Lystrosaurus, un parente precoce dei mammiferi vissuto tra 253 e 248 milioni di anni fa (prima epoca triassica). La scoperta è stata resa possibile dall’alta risoluzione dei segni di crescita incrementale conservati nelle zanne fossilizzate di Lystrosaurus dell’Antartide.


Il listrosauro è un tipo di dicinodonte, un importante gruppo di vertebrati prevalentemente erbivori, comuni durante il Permiano e il Triassico.

L’antica creatura aveva una lunghezza compresa tra 1,8 e 2,4 metri, non aveva denti, ma portava un paio di zanne nella mascella superiore.

I resti fossili di Lystrosaurus sono noti da Cina, Europa, India, Sudafrica e Antartide e questa distribuzione geografica è stata una delle prime prove utilizzate a sostegno del grande supercontinente Pangea.

I fossili dell’animale sono stati trovati in strutture di tana in Sud Africa e simili tracce fossili di tana sono state recuperate dall’Antartide, ma non con il listrosauro al loro interno.

Il listrosauro è vissuto prima della più grande estinzione di massa della Terra alla fine del Permiano – che ha spazzato via il 70% delle specie di vertebrati sulla terraferma – e in qualche modo è sopravvissuto.

“Il fatto che i listrosauri siano sopravvissuti alla fine dell’estinzione di massa del Permiano e che abbiano avuto un così ampio raggio d’azione nel primo Triassico li ha resi un gruppo di animali molto ben studiato per comprendere la sopravvivenza e l’adattamento”, ha detto il professor Christian Sidor, co-autore dello studio del Burke Museum.

Le misurazioni per lo stress e la crescita regolare sono state registrate dalle zanne di Lystrosaurus: a) una sezione trasversale dell’esemplare antartico con una “zona di ibernazione” evidenziata ad un ingrandimento maggiore. Barre di scala – 1.000 μm; (b) segni di crescita incrementale regolare ben conservato dal campione sudafricano, privo di “zone di ibernazione”. Le frecce indicano singole linee con una spaziatura media di 16-20 μm. Barra di scala – 100 μm.

I fossili di Lystrosaurus della Formazione di Fremouw in Antartide sono la più antica testimonianza di uno stato di ibernazione in un animale vertebrato e indicano che il torpore – un termine generale per l’ibernazione e stati simili in cui gli animali abbassano temporaneamente il loro tasso metabolico per superare una stagione difficile – è sorto nei vertebrati ancor prima che mammiferi e dinosauri si evolvessero.

“Gli animali che vivono ai poli o vicino ai poli hanno sempre dovuto affrontare gli ambienti più estremi presenti lì”, ha detto l’autore principale Dr. Megan Whitney, un ricercatore post-dottorato presso l’Università di Harvard.

“Questi risultati preliminari indicano che entrare in uno stato di ibernazione non è un tipo di adattamento relativamente nuovo. È un tipo di adattamento antico”.

Le zanne di Lystrosaurus hanno reso possibile lo studio perché, come gli elefanti, le loro zanne sono cresciute continuamente per tutta la vita.

Prendendo sezioni trasversali delle zanne fossilizzate si sono rivelate informazioni sul metabolismo dell’animale, la crescita e lo stress o lo sforzo.

I paleontologi hanno confrontato sezioni trasversali di zanne di sei listrosauri antartici con sezioni trasversali di quattro listrosauri del Sud Africa.

Le zanne delle due regioni hanno mostrato modelli di crescita simili, con strati di dentina depositati in cerchi concentrici come gli anelli degli alberi.

I fossili antartici, tuttavia, avevano una caratteristica aggiuntiva che era rara o assente nelle zanne più a nord: anelli spessi e ravvicinati, che probabilmente indicano periodi di minore deposito a causa di uno stress prolungato.

“L’analogo più vicino che possiamo trovare ai segni di stress che abbiamo osservato nelle zanne di Lystrosaurus Antarctic sono segni di stress nei denti associati all’ibernazione in alcuni animali moderni”, ha detto il dottor Whitney.

I ricercatori non possono concludere in modo definitivo che il listrosauro abbia subito una vera e propria ibernazione.

Lo stress potrebbe essere stato causato da un’altra forma di torpore simile all’ibernazione, come una riduzione più a breve termine del metabolismo.

“Il listrosauro in Antartide probabilmente aveva bisogno di qualche forma di adattamento simile all’ibernazione per affrontare la vita vicino al Polo Sud”, ha detto il dottor Whitney.

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