Dove nascono le stelle? Spitzer della NASA ha spiato un punto caldo


La nebulosa stellare W51 è una delle più grandi “fabbriche di stelle” della Via Lattea. La polvere interstellare blocca la luce visibile emessa dalla regione, ma viene rivelata dal telescopio spaziale Spitzer della NASA, che cattura la luce infrarossa che può penetrare le nuvole di polvere.

Le stelle più massicce dell’universo nascono all’interno di nubi cosmiche di gas e polveri, dove lasciano agli astronomi indizi sulla loro vita da decodificare.


La nebulosa nota come W51 è una delle regioni a formazione stellare più attive della Via Lattea. Identificata per la prima volta nel 1958 dai radiotelescopi, è un ricco arazzo cosmico in questa immagine del telescopio spaziale Spitzer della NASA recentemente spento.

Situato a circa 17.000 anni luce dalla Terra, in direzione della costellazione dell’Aquila, W51 si trova a circa 350 anni luce. È quasi invisibile ai telescopi che raccolgono la luce visibile (quella che gli occhi umani rilevano), perché quella luce è bloccata dalle nubi di polvere interstellare che si trovano tra W51 e la Terra.

Ma lunghezze d’onda più lunghe della luce, comprese le onde radio e gli infrarossi, possono passare senza ostacoli attraverso la polvere. Se vista all’infrarosso da Spitzer, W51 è uno spettacolo entusiasmante: la sua emissione totale negli infrarossi è l’equivalente di 20 milioni di Soli.

Se poteste vederla ad occhio nudo, questa densa nube di gas e polvere apparirebbe grande quanto la Luna piena. La nebulosa di Orione – un’altra ben nota regione di formazione stellare e uno dei bersagli preferiti dagli astronomi amatoriali – occupa circa la stessa superficie nel cielo. Ma W51 è in realtà molto più lontana dalla Terra di Orione e quindi molto più grande, ed è circa 75 volte più luminosa. Mentre Orione contiene quattro stelle note di tipo O – le stelle più massicce dell’universo – W51 ne contiene più di 30.

Le “fabbriche di stelle” come questa possono funzionare per milioni di anni. La regione rossa cavernosa sul lato destro di W51 è più antica, evidente nel modo in cui è già stata scavata dai venti di generazioni di stelle massicce (quelle almeno 10 volte la massa del nostro Sole). La polvere e il gas della regione vengono spazzati via ancora di più quando quelle stelle muoiono ed esplodono come supernove. Sul lato sinistro più giovane della nebulosa, molte stelle stanno appena iniziando a eliminare il gas e la polvere come hanno fatto le stelle della regione più antica. È evidente che molte di queste giovani stelle stanno formando bolle di spazio vuoto intorno a loro.

Questa immagine è stata scattata nell’ambito di un’importante campagna di osservazione di Spitzer nel 2004 per mappare la struttura su larga scala della galassia – una sfida considerevole perché la Terra si trova al suo interno. Chiamato Galactic Legacy Infrared Infrared Mid-Plane Survey Extraordinaire (GLIMPSE), il sondaggio ha anche rivelato dati preziosi su molte meraviglie all’interno della Via Lattea, tra cui immagini di molteplici fabbriche stellari come la W51 che erano nascoste dalla polvere degli osservatori a luce visibile.

“Le immagini davvero spettacolari fornite da Spitzer attraverso l’indagine GLIMPSE – di concerto con i dati di molti altri telescopi complementari – ci danno un’idea di come si formano le stelle massicce nella nostra Via Lattea, e poi di come i loro potenti venti e le radiazioni interagiscono con il restante materiale ambientale”, ha detto Breanna Binder, assistente professore di fisica e astronomia alla California State Polytechnic University, Pomona, che studia i cicli di vita delle stelle massicce.

“Non possiamo osservare le regioni che formano le stelle in altre galassie in nessun luogo vicino al livello di dettaglio che possiamo avere nella nostra galassia. Quindi regioni come W51 sono davvero importanti per far progredire la nostra comprensione della formazione stellare nella Via Lattea, che possiamo poi estrapolare per capire come procede la formazione stellare in altre galassie vicine”.

Il telescopio spaziale Spitzer della NASA è stato lanciato 17 anni fa, il 25 agosto 2003. La navicella spaziale è stata ritirata il 30 gennaio 2020. Sebbene la missione si sia conclusa, l’intero corpus di dati scientifici raccolti da Spitzer nel corso della sua vita è a disposizione del pubblico attraverso l’archivio dati Spitzer, ospitato presso l’Infrared Science Archive dell’IPAC al Caltech di Pasadena, California.

Fonte