Il Sacisaurus aiuta a colmare il vuoto nell’evoluzione degli ornitischiani


Una coppia di ricercatori dell’Universidade Federal de Santa Maria ha messo insieme le ossa fossilizzate di una specie di dinosauro chiamato Sacisaurus agudoensis, una creatura che non era molto più grande di un cane moderno. Nel loro articolo pubblicato sulla rivista Biology Letters, Rodrigo Temp Müller e Maurício Silva Garcia discutono del loro lavoro e del perché credono che ciò che hanno imparato possa riempire una parte importante della storia degli ornitischiani.


Gli scienziati sono stati desiderosi di saperne di più sulla storia evolutiva degli ornitischiani, una linea di dinosauri che si è evoluta in specie come i triceratopi, ma sono state trovate poche prove della loro esistenza. Circa 200 milioni di anni fa, le eruzioni vulcaniche hanno portato ad estinzioni di massa che hanno spazzato via la maggior parte di quelli che allora erano vivi. Nel loro nuovo sforzo, i ricercatori hanno trovato prove dell’esistenza di silesauridi, uno dei quali era il sacisaurus.

I ricercatori hanno scoperto che il sacisaurus viveva circa 230 milioni di anni fa, ed era lungo circa un metro e mezzo. Era anche alto circa un metro e mezzo e pesava poco più di 32 chilogrammi. Camminava su quattro zampe, aveva un corpo snello ma atletico e un collo lungo – e un set di denti affilati come rasoi in un becco di uccello.

I ricercatori hanno trovato prove nei fossili che suggeriscono che il primo dinosauro sopravvisse mangiando insetti, tartarughe e lucertole, indicando che non era un predatore apicale. Più probabilmente, è stato cacciato da una grande varietà di creature più grandi. L’arco temporale colloca il dinosauro nel periodo immediatamente precedente i primi dinosauri divisi in due gruppi: i saurischiani e gli ornitischi. I saurischiani si sono evoluti in una linea di dinosauri simili a lucertole, come il T-rex. Erano anche la linea che alla fine si è evoluta negli uccelli.

Un rigoroso albero genealogico calibrato nel tempo che descrive la posizione filogenetica dei tradizionali ‘silesauridi’ con enfasi sull’evoluzione dei caratteri dentali all’interno dei ‘Silesauridae’. I numeri sui nodi rappresentano valori di supporto Bremer superiori a 1. Le silhouette sono state costruite a partire dalla composizione di diverse fonti.

Ridotto l’albero genealogico rigoroso dalla prima analisi filogenetica che rappresenta l’inferenza delle abitudini alimentari dall’analisi della ricostruzione dello stato ancestrale. Le sagome sono state costruite a partire dalla composizione di diverse fonti.

I ricercatori suggeriscono che alcune specie di silesauridi sono sopravvissuti all’estinzione di massa, lasciandoli con pochi predatori che cercavano di mangiarli. Questo ha permesso loro di prosperare e di diversificarsi e diffondersi molto rapidamente in tutto il mondo. Le parti del sacisaurus che hanno usato nel loro studio provenivano dall’Africa, dal Sud America, dagli Stati Uniti e dall’Europa.

Essi sostengono che la creatura risultante scuoterà l’albero genealogico dei primi dinosauri alle sue radici.

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