Ok, nuova idea. Oumuamua è un “Coniglietto di polvere” interstellare


Una delle tante concezioni artistiche di Oumuamua che enfatizza la sua forma di “sigaro”. L’oggetto poteva anche avere la forma di un disco, con una dimensione allungata che non si vedeva dalla Terra.

Spiegare il concetto di coniglietto di polvere ai bambini piccoli può essere molto divertente.

No, in realtà non è vivo. Si muove a causa di correnti di vento molto piccole che non riusciamo nemmeno a vedere. È formato principalmente da pelle morta e ragnatele. No, i ragni non mangiano la pelle morta…. La maggior parte delle volte.

Ora prendiamo lo stesso concetto di un gruppo di particelle incollate insieme, lo scaldiamo di qualche ordine di grandezza e lo mettiamo nello spazio. Anche se non è vivo, verrebbe spazzato via dalla radiazione solare piuttosto che dai venti. E invece di essere fatto di pelle e ragnatele, potrebbe essere costituito da particelle di polvere di cometa. Questo è ciò che gli scienziati pensano che il nostro primo visitatore rilevato da un’altra stella potrebbe essere – un coniglietto di polvere interstellare.

Una delle cose più strane di ’Oumuamua, il primo oggetto rilevato e confermato proveniente dall’esterno del sistema solare, è la sua forma. La rappresentazione artistica, comunemente vista, raffigura il corpo come una forma di sigaro. Tuttavia, c’è la possibilità che sia in realtà più simile a un disco, poiché la dimensione della profondità non è stata osservata mentre attraversava il nostro sistema solare.

‘Oumuamua aveva anche un’altra caratteristica interessante: accelerava più velocemente del previsto solo per gravità. Una possibile spiegazione dell’accelerazione è che l’oggetto stesso è fatto interamente di idrogeno solido. Un tale oggetto potrebbe in realtà essere trasformato in un tipo di motore a ioni naturale quando si avvicina ad una stella. Pur essendo un concetto interessante, non ci sono prove a sostegno di questa teoria finora.

Tuttavia, non è l’unica teoria interessante che l’accelerazione di ‘Oumuamua ha generato. Un’altra possibile causa di questa accelerazione non gravitazionale è la pressione delle radiazioni, una forza esercitata dalla luce solare sull’oggetto. Tuttavia, affinché la luce del sole sia in grado di accelerare un oggetto, la sua densità dovrebbe essere estremamente bassa. La forma unica e la densità estremamente bassa hanno provocato una raffica di speculazioni nella comunità scientifica su come l’oggetto possa essersi formato. Una teoria particolarmente innovativa era che si trattasse di una vela leggera progettata in modo intelligente. Come in ogni teoria scientifica che coinvolge gli alieni intelligenti, c’era probabilmente una spiegazione più probabile.

Questa spiegazione è stata recentemente avanzata dalla Dott.ssa Jane Luu e dai suoi colleghi dell’Università di Oslo in un nuovo articolo pubblicato su Astrophysical Journal Letters. L’articolo postula l’idea che ‘Oumuamua si sia formato come un “frattale” nel coma di una cometa extrasolare della nube di Oort.

La Dott.ssa Luu e i suoi colleghi stanno lavorando attivamente allo sviluppo del concetto di cosa sia esattamente un frattale cometario e come si formi. La loro teoria è che si formano dalla polvere che viene soffiata via da un nucleo cometario. Di solito tutto ciò che serve per iniziare a formare un corpo frattale è un pezzo di roccia relativamente grande che rompe il nucleo. Questo processo di frammentazione è già ben noto nelle comete del nostro sistema solare.

Come il flusso di particelle continua ad emergere dal nucleo della cometa, le particelle si muovono più velocemente del frammento, così sempre più particelle si attaccano al frammento, formando il corpo frattale. Alla fine, il flusso di gas dalla cometa romperà il corpo frattale dal frammento, e poiché le comete hanno una gravità molto bassa, non c’è nulla che mantenga il frattale vicino alla cometa. Poiché la cometa genitrice era probabilmente una cometa delle nubi di Oort, conosciuta anche come cometa “a lungo periodo”, il frattale si troverebbe molto probabilmente su una traiettoria di fuga, in uscita dal sistema stellare. La maggior parte delle comete di breve periodo hanno un’attività molto ridotta a causa dei molti avvicinamenti ravvicinati alla loro stella, e quindi molto probabilmente non avrebbero abbastanza materiale necessario per formare un frattale come ‘Oumuamua. Ma se un frattale riuscisse a formarsi da una cometa di breve periodo, la pressione delle radiazioni finirebbe per rompere qualsiasi debole legame gravitazionale e spedire il frattale nello spazio interstellare, per non ricongiungersi mai più al luogo di nascita della cometa.

Esempio di come la polvere di una cometa potrebbe accumularsi in un frattale nella coda di una cometa.

Un esempio di cometa di lungo periodo che potrebbe aver formato un frattale entrato nel sistema solare non molto tempo dopo ‘Oumuamua. Borisov è sicuramente una cometa, e forse in origine era una cometa a lungo periodo nel suo sole originario. Ha mostrato il processo di frammentazione che avrebbe potuto formare il seme di ‘Oumuamua.

Per fortuna, l’osservazione di tali visitatori interstellari diventerà molto più comune nel prossimo futuro. Il Dr. Luu sottolinea che, per la prima volta nella storia dell’umanità, abbiamo un’indagine sistematica del cielo che fornisce immagini di alta qualità di tutto il cielo ogni 2-3 giorni. Pan-STARRS, come viene chiamato il progetto, può anche vedere oggetti estremamente deboli, come ‘Oumuamua. L’efficienza con cui l’indagine rileva le immagini del cielo intero è estremamente importante per oggetti in rapido movimento, in quanto l’intera finestra di osservazione di ‘Oumuamua nel sistema solare è stata solo di poche settimane.

Osservatorio Pan-STARRS PS1.

Questa velocità non smorza però l’entusiasmo di chi vuole raggiungere questi oggetti interstellari. Gli scienziati hanno recentemente proposto un piano per visitare questi oggetti mentre si muovono attraverso il sistema solare.

La Dott.ssa Luu è d’accordo sul fatto che ottenere un campione di questi oggetti sarebbe meraviglioso, anche se suggerisce un approccio un po’ più tradizionale che consiste nel mettere semplicemente un razzo in orbita per aspettare l’opportunità di accelerare rapidamente verso un viaggiatore interstellare appena scoperto.

Ci saranno un sacco di nuovi obiettivi tra cui scegliere, mentre la Pan-STARRS continua il suo lavoro. Questo significa anche che ci saranno molte più opportunità per determinare se il modello sviluppato dalla Dr. Luu e dai suoi colleghi per la formazione di ‘Oumuamua è un evento comune nella galassia, o se siamo stati fortunati ad osservare un frattale cometario come primo visitatore interstellare. Chissà, forse i frattali interstellari che troveremo in futuro saranno in parte costituiti da ragnatele.

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