La verità è là fuori: Usare VERITAS per la ricerca di E.T.


Quattro telescopi VERITAS, situati su Kitt Peak in Arizona, saranno presto utilizzati per la caccia alle comunicazioni aliene.

Tradizionalmente, la caccia alla vita intelligente nel cosmo si è concentrata sui segnali radio. Ma ora i ricercatori stanno espandendo la ricerca per cercare impulsi di luce che potrebbero indicare un’intelligenza aliena.


Tradizionalmente, la caccia alla vita intelligente nell’universo si è concentrata sui segnali radio provenienti da mondi lontani. Ma gli scienziati si stanno rivolgendo a tipi di segnali più vari, riconoscendo che abbiamo ben poca idea di come una forma di vita veramente aliena possa scegliere di comunicare, sia con se stessa che con noi.

Con questo in mente, Breakthrough Listen, un programma alla ricerca di segni di vita nell’universo, sta collaborando con l’osservatorio VERITAS (Very Energetic Radiation Imaging Telescope Array System) in Arizona per cercare impulsi di luce che potrebbero essere un segno di intelligenza aliena. Di solito, VERITAS cerca nel cielo le sorgenti di raggi gamma, ma gli scienziati stanno usando i suoi telescopi multipli e la sua vista acuta per cercare obiettivi ancora più sfuggenti.

“Quando si tratta di vita intelligente oltre la Terra, non sappiamo dove esiste o come comunica”, ha detto il fondatore di Breakthrough Yuri Milner in un comunicato stampa. “Quindi, la nostra filosofia è quella di cercare in quanti più luoghi e in quanti più modi possibili. VERITAS amplia ulteriormente il nostro campo di osservazione”.

Ascolto attraverso le lunghezze d’onda

Breakthrough Listen cerca anche nei cieli a distanze radio più tradizionali, ascoltando i segnali di comunicazione aliena. E il progetto ha cercato altri segni di trasmissioni laser. Molte ricerche si concentrano sull’assicurare che le osservazioni coprano la maggior parte del cielo per tutto il tempo possibile, in modo da non perdere nessuna potenziale chiamata da E.T. Ma sempre più scienziati sono giunti a pensare che i modi in cui cercano la vita extraterrestre siano almeno altrettanto – se non di più – importanti dell’ampliamento di qualsiasi ricerca individuale.

E questa non è la prima volta che VERITAS si unisce alla caccia agli alieni. Nel 2016, gli scienziati hanno usato i dati di archivio per guardare la Stella di Tabby, una stella con fluttuazioni particolari che alcuni hanno ipotizzato possano essere dovute a costruzioni aliene che interferiscono con la luce della stella.

VERITAS è una collezione di quattro telescopi, ognuno di 40 piedi di diametro, che cercano deboli lampi di luce. La luce speciale che di solito cercano si chiama radiazione Cherenkov, che si forma quando fotoni ad alta energia a raggi gamma sbattono nell’atmosfera terrestre, formando la versione ottica di un boom sonico. I raggi gamma in genere non attraversano l’atmosfera, ma cercando i lampi di radiazioni Cherenkov visibili – che durano solo pochi miliardesimi di secondo – i VERITAS possono dire dove i raggi gamma colpiscono la Terra, e risalire alle loro sorgenti.

La Breakthrough Initiative vuole usare i grandi telescopi e la visione quadrupla di VERITAS per cercare deboli impulsi di luce ottica che potrebbero provenire da comunicazioni aliene. Mentre gli esseri umani di solito usano ancora la radio per le comunicazioni spaziali, la NASA ha anche usato segnali laser ottici per inviare dati nello spazio, quindi c’è ragione di pensare che gli alieni potrebbero usare questa tecnologia per i loro scopi. I più potenti laser terrestri potrebbero fornire circa 500 terawatt in una frazione di secondo. E poiché Breakthrough dà priorità alle stelle vicine nella sua lista dei bersagli, VERITAS dovrebbe essere in grado di vedere i segnali di una civiltà che utilizza raffiche di luce circa 100-10.000 volte più deboli.

Nessuno sa esattamente come gli alieni possano comunicare con gli esseri umani o anche tra di loro, se esistono. Ma cercando in tutti i modi possibili, gli scienziati possono continuare a cercare i segnali che indicano che c’è qualcun altro là fuori.

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