Hubble lancia una grande indagine in luce ultravioletta sulle stelle vicine


Questa è una foto telescopica ripresa a terra della Grande Nube di Magellano (LMC), una galassia satellite della nostra Via Lattea. La galassia è uno dei numerosi obiettivi selezionati di una nuova iniziativa con il telescopio spaziale Hubble chiamata ULLYSES (UV Legacy Library of Young Stars as Essential Standards). Il programma sta esaminando oltre 300 stelle per costruire un catalogo di luce ultravioletta per catturare la diversità delle stelle, dalle giovani alle più anziane. L’obiettivo del programma è quello di dare agli astronomi una comprensione molto migliore della nascita delle stelle e di come questo si riferisce a tutto, dai pianeti alla formazione e all’evoluzione delle galassie. La LMC contiene stelle calde, massicce e blu, simili alla composizione primitiva delle prime galassie, in modo che gli astronomi possano comprendere come i loro deflussi possano aver influenzato l’evoluzione delle prime galassie miliardi di anni fa. Le stelle target provengono dalle osservazioni dell’archivio Hubble (cerchi gialli) e da nuove osservazioni (cerchi blu) nell’ambito del programma ULLYSES.

Centinaia di stelle nella Via Lattea e nelle galassie vicine sono state censite per costruire un’inestimabile biblioteca di modelli spettrali per la ricerca futura.


L’universo sarebbe un posto piuttosto noioso senza stelle. Senza di loro, l’universo rimarrebbe un plasma diffuso di idrogeno ed elio del big bang.

Come i mattoni fondamentali del cosmo, i forni a fusione nucleare stellare forgiano nuovi elementi pesanti, arricchendo la galassia madre. L’energia radiante delle stelle alimenta potenzialmente l’emergere della vita sui pianeti più favorevoli, come ha fatto sulla Terra.

Per comprendere meglio le stelle e l’evoluzione stellare, lo Space Telescope Science Institute (STScI) di Baltimora, Maryland, ha lanciato una nuova ambiziosa iniziativa con il telescopio spaziale Hubble Space Telescope della NASA, chiamato ULLYSES (UV Legacy Library of Young Stars as Essential Standards).

ULLYSES è il più grande programma di osservazione mai realizzato da Hubble in termini di tempo che Hubble vi dedicherà. Saranno incluse più di 300 stelle. La luce ultravioletta (UV) proveniente dalle stelle bersaglio viene utilizzata per produrre una biblioteca dei “modelli” spettrali di giovani stelle di bassa massa provenienti da otto regioni di formazione stellare della Via Lattea, nonché stelle di alta massa completamente mature in diverse galassie nane vicine, tra cui le Nubi di Magellano.

“Uno degli obiettivi chiave di ULLYSES è quello di formare un campione di riferimento completo che possa essere utilizzato per creare librerie spettrali che catturino la diversità delle stelle, garantendo un set di dati ereditati per un’ampia gamma di argomenti astrofisici. Si prevede che ULLYSES avrà un impatto duraturo sulle ricerche future degli astronomi di tutto il mondo”, ha detto la direttrice del programma Julia Roman-Duval di STScI.

L’Istituto sta ora rilasciando la prima serie di osservazioni ULLYSES alla comunità astronomica. Questi primi obiettivi sono stelle calde, massicce e blu in diverse galassie nane vicine.

Hubble si trova sopra l’atmosfera terrestre, che filtra la maggior parte della radiazione UV dallo spazio prima che raggiunga i telescopi terrestri. La sensibilità agli ultravioletti di Hubble lo rende l’unico osservatorio all’altezza del compito, perché le stelle giovani irradiano molta della loro energia negli UV mentre crescono caoticamente a scatti e iniziano a nutrirsi del gas e delle polveri che le avvolgono.

L’obiettivo del programma è quello di dare agli astronomi una comprensione molto migliore della nascita delle stelle e di come questo si riferisce a tutto, dai pianeti alla formazione e all’evoluzione delle galassie. Gli astronomi vogliono imparare come le giovani stelle di bassa massa influenzano l’evoluzione e la composizione dei pianeti che si formano intorno a loro. Le radiazioni ultraviolette intense staccano le molecole e penetrano nei dischi circumstellari, dove si formano i pianeti, influenzando la loro chimica e influenzando la durata di sopravvivenza dei dischi. Questo ha un’influenza diretta sull’abitabilità dei pianeti, sulla fuga atmosferica e sulla chimica.

“Questa collezione unica permette una ricerca astrofisica diversificata ed emozionante in molti campi”, ha detto Roman-Duval.

Inoltre, i flussi torrenziali di gas caldi provenienti da stelle completamente mature, che sono molto più massicci del nostro Sole, modellano i loro ambienti in modo drammatico. Prendendo di mira stelle massicce nelle galassie vicine con basse abbondanze di elementi pesanti, simili alla composizione primitiva delle prime galassie, gli astronomi possono comprendere come i loro deflussi possano aver influenzato l’evoluzione delle prime galassie miliardi di anni fa.

Il progetto e gli obiettivi di queste osservazioni sono stati selezionati in collaborazione con la comunità astronomica, permettendo ai ricercatori di tutto il mondo di aiutare a sviluppare il programma finale e di avere la possibilità di organizzare osservazioni coordinate da parte di altri telescopi spaziali e terrestri a diverse lunghezze d’onda della luce.

Lo staff tecnico e scientifico di STScI sta progettando un software specifico per lo sviluppo di database e interfacce web per garantire un ampio accesso alla biblioteca da parte della comunità astronomica. Sono in fase di sviluppo strumenti per prodotti scientifici di alto livello e per l’analisi spettroscopica. Tutti i dati sono archiviati nell’Archivio Mikulski di STScI per i telescopi spaziali (MAST).

Il programma ULLYSES sta costruendo un’eredità per il futuro, creando un database completo che gli astronomi useranno per la ricerca per i decenni a venire. L’archivio completa anche le parti della storia della formazione delle stelle che saranno presto ottenute con le osservazioni a luce infrarossa del prossimo James Webb Space Telescope della NASA. Lavorando insieme, sia Hubble che Webb forniranno una visione olistica delle stelle e della storia della formazione stellare dell’universo.


Per saperne di più sul programma ULLYSES.

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