Un mondo nascosto di batteri e funghi scoperto sui disegni di Leonardo da Vinci


I disegni di Leonardo da Vinci indagati.

Leonardo da Vinci è famoso per le sue opere d’arte elaborate e ricche di sfumature e per le sue idee tecnologiche avanzate. Ma nuove ricerche hanno rivelato un altro livello di complessità nei suoi disegni: un mondo nascosto di minuscole forme di vita sulle sue opere.


I risultati, hanno detto i ricercatori, potrebbero aiutare a costruire un “catalogo” microbiologico per le opere d’arte. Ognuno dei pezzi aveva una collezione di microbi talmente unica che i ricercatori avrebbero potuto identificarlo di nuovo solo da uno studio della sua biologia microscopica. E i microbiomi dei disegni avevano abbastanza elementi chiave in comune da aiutare i ricercatori a individuare le contraffazioni basate sulle differenze dei loro microbiomi, o anche i disegni autentici che erano stati conservati in condizioni diverse nel corso dei secoli. I ricercatori hanno anche dimostrato che i disegni di Da Vinci avevano un microbioma significativamente diverso da quello previsto, con molti batteri e DNA umano – probabilmente una conseguenza di secoli di manipolazione da parte di restauratori d’arte e altre persone. Erano presenti anche microbi noti per il degrado della carta nel tempo, a dimostrazione del perché gli sforzi di questi restauratori fossero stati necessari. Lo studio è un esercizio di prova, che mostra come i microbiomi potrebbero, in futuro, rivelare storie inaspettate di certe opere d’arte o aiutare a individuare i falsi.

I ricercatori hanno esaminato il materiale biologico microscopico, vivo e morto, in sette disegni “emblematici” del maestro, e hanno trovato un’inaspettata diversità di batteri, funghi e DNA umano. La maggior parte di quel materiale è probabilmente atterrato sugli schizzi ben dopo la morte di da Vinci 501 anni fa, quindi il DNA (o almeno la maggior parte di esso) proviene probabilmente da altre persone che hanno maneggiato i disegni nel corso dei secoli e non dal maestro stesso. Ma i nuovi materiali biologici ritrovati hanno una storia da raccontare.

Questo è l'”Uomo della Bitta” di Leonardo Da Vinci, uno dei sei disegni del maestro rivelatisi recentemente per ospitare complessi microbiomi.

La sorpresa più grande, hanno scritto i ricercatori, è stata l’alta concentrazione di batteri nei disegni, soprattutto rispetto ai funghi. Studi precedenti hanno dimostrato che i funghi tendono a dominare i microbiomi degli oggetti di carta come questi disegni, ma in questo caso era presente una quantità insolitamente elevata di batteri provenienti da esseri umani e insetti (probabilmente mosche che a un certo punto hanno fatto la cacca sulla carta).

“Nel complesso, gli insetti, gli operai del restauro e la localizzazione geografica sembrano aver lasciato una traccia invisibile all’occhio sui disegni”, hanno detto i ricercatori in una dichiarazione. “Ma è difficile dire se uno di questi contaminanti abbia avuto origine dal periodo in cui Leonardo da Vinci disegnava i suoi disegni”.

La maggior parte di quel DNA proviene probabilmente da persone che hanno restaurato l’opera a partire dal XV secolo. L’équipe non ha analizzato il materiale genetico nel livello di dettaglio necessario per vedere da chi in particolare potrebbe provenire.

I ricercatori hanno utilizzato un nuovo strumento chiamato Nanopore, un metodo di sequenziamento genetico che scompone e analizza rapidamente il materiale genetico, per fare lo studio dettagliato dei diversi materiali biologici. Gli stessi ricercatori hanno studiato in passato i microbiomi artistici per determinare come le statue recuperate dai contrabbandieri fossero state conservate mentre erano nascoste. Andando avanti, hanno detto, questa tecnica potrebbe rivelare nuovi dettagli della storia anche di opere d’arte ben studiate.

Lo studio è stato pubblicato sulla rivista Frontiers in Microbiology.

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