l DNA antico rivela le tre origini del popolo giapponese


Samurai giapponesi con armatura, stampa di Kusakabe Kimbei, 1870.

L’arcipelago giapponese, che è stato occupato dall’uomo per almeno 38.000 anni, ha subito rapide trasformazioni negli ultimi 3.000 anni, prima dal foraggiamento alla coltivazione del riso umido e poi alla formazione dello stato. Un’ipotesi di lunga data suggeriva che le popolazioni del Giappone continentale derivassero da una doppia ascendenza dai cacciatori-raccoglitori-pescatori indigeni Jomon, che abitavano l’arcipelago giapponese da circa 16.000 a 3.000 anni fa, e dai successivi agricoltori Yayoi, che migrarono dal continente asiatico e vissero in Giappone dal 900 a.C. al 300 d.C. circa. In una nuova ricerca, gli scienziati giapponesi e irlandesi hanno identificato un successivo afflusso di antenati dell’Asia orientale durante il periodo imperiale Kofun, che durò dal 300 al 700 d.C. circa e che vide l’emergere della centralizzazione politica in Giappone.


“I ricercatori stanno imparando sempre di più sulle culture dei periodi Jomon, Yayoi e Kofun man mano che sempre più manufatti antichi vengono alla luce, ma prima della nostra ricerca sapevamo relativamente poco sulle origini genetiche e sull’impatto della transizione agricola e della successiva fase di formazione dello stato”, ha detto il professor Shigeki Nakagome, un ricercatore della Scuola di Medicina del Trinity College di Dublino.

“Ora sappiamo che gli antenati derivati da ciascuna delle fasi di foraggiamento, agraria e di formazione dello stato hanno dato un contributo significativo alla formazione delle popolazioni giapponesi di oggi”.

“In breve, abbiamo un modello tripartito completamente nuovo delle origini genomiche giapponesi – invece del modello dual-ancestry che è stato tenuto per un tempo significativo”.

Nella loro nuova ricerca, gli autori hanno sequenziato 12 antichi genomi giapponesi che coprono 8.000 anni di preistoria e protostoria dell’arcipelago giapponese.

“A nostra conoscenza, questo è il più grande insieme di genomi cronologici dell’arcipelago, compreso il più antico individuo Jomon e i primi dati genomici del periodo imperiale Kofun”, hanno detto.

“Abbiamo anche incluso nella nostra analisi cinque genomi giapponesi preistorici pubblicati: tre individui Jomon e due individui di 2.000 anni associati alla cultura Yayoi della parte nord-occidentale dell’isola di Kyushu”.

Oltre alla scoperta generale, i ricercatori hanno scoperto che i Jomon hanno mantenuto una piccola popolazione effettiva di circa 1.000 persone per diversi millenni, con una profonda divergenza dalle popolazioni continentali datata a 20.000-15.000 anni fa – un periodo che ha visto il Giappone diventare più geograficamente insulare attraverso l’aumento del livello del mare.

L’arcipelago giapponese era diventato accessibile attraverso la penisola coreana all’inizio dell’ultimo massimo glaciale, circa 28.000 anni fa, permettendo il movimento tra le due zone.

E l’allargamento dello stretto di Corea da 16.000 a 17.000 anni fa a causa dell’innalzamento del livello del mare può aver portato al successivo isolamento della stirpe Jomon dal resto del continente.

Questi tempi coincidono anche con le più antiche prove della produzione di ceramiche Jomon.

“Il popolo indigeno Jomon ha avuto il proprio stile di vita e la propria cultura all’interno del Giappone per migliaia di anni prima dell’adozione della coltivazione del riso durante il successivo periodo Yayoi”, ha detto il primo autore Dr. Niall Cooke, anche lui della Scuola di Medicina del Trinity College di Dublino.

“La nostra analisi li trova chiaramente come una popolazione geneticamente distinta con un’affinità insolitamente alta tra tutti gli individui campionati – anche quelli che differiscono per migliaia di anni di età e scavati da siti su isole diverse”.

“Questi risultati suggeriscono fortemente un prolungato periodo di isolamento dal resto del continente”.

La diffusione dell’agricoltura è spesso segnata dalla sostituzione della popolazione, come documentato nella transizione neolitica in tutta la maggior parte dell’Europa, con solo contributi minimi di popolazioni di cacciatori-raccoglitori osservati in molte regioni.

Tuttavia, gli scienziati hanno trovato prove genetiche che la transizione agricola nel Giappone preistorico ha coinvolto un processo di assimilazione, piuttosto che di sostituzione, con contributi genetici quasi uguali da parte degli indigeni Jomon e dei nuovi immigrati associati alla coltivazione del riso umido.

Diverse linee di evidenza archeologica supportano l’introduzione di nuovi grandi insediamenti in Giappone, molto probabilmente dalla penisola coreana meridionale, durante la transizione Yayoi-Kofun.

E le analisi forniscono un forte sostegno allo scambio genetico coinvolto nella comparsa di nuovi tratti sociali, culturali e politici in questa fase di formazione dello stato.

“L’arcipelago giapponese è una parte del mondo particolarmente interessante da indagare utilizzando una serie temporale di campioni antichi, data la sua eccezionale preistoria di lunga continuità seguita da rapide trasformazioni culturali”, ha detto il co-autore professor Dan Bradley, un ricercatore della Scuola di Genetica e Microbiologia al Trinity College di Dublino.

“Le nostre intuizioni sulle complesse origini del moderno giapponese mostrano ancora una volta il potere della genomica antica di scoprire nuove informazioni sulla preistoria umana che non potrebbero essere viste altrimenti”.

I risultati del team sono stati pubblicati sulla rivista Science Advances.

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