Fossili di nuove specie di lucertole e pesci del primo Cretaceo scoperti nel sud-ovest dell’Arkansas


Un’illustrazione della nuova specie di lucertola, Sciroseps pawhuskai, scoperta nel sud-ovest dell’Arkansas.

Due nuove specie risalenti al primo periodo cretaceo sono state recentemente scoperte nella contea di Sevier nel sud-ovest dell’Arkansas. Uno è un piccolo skink che i ricercatori hanno chiamato Sciroseps pawhuskai e l’altro è un nuovo pesce chiamato Anomoeodus caddoi.

Le scoperte servono sia a sottolineare la varietà di fossili trovati in questo sito, tra cui dinosauri, mammiferi, pesci, anfibi e rettili, sia a rafforzare la generale mancanza di varietà di fossili trovati in tutto il Nord America durante il primo Cretaceo, circa 110 milioni di anni fa.

Le scoperte sono state evidenziate in un recente articolo pubblicato su PeerJ, intitolato “A new vertebrate fauna from the Lower Cretaceous Holly Creek Formation of the Trinity Group, southwest Arkansas, USA“. Celina Suarez, professore associato di geoscienze alla U of A, è stata l’autrice principale dell’articolo, che riunisce decenni di ricerca nella zona, nota come Holly Creek Formation.

Mentre l’Arkansas non è tradizionalmente considerato una fonte fertile di fossili del primo Cretaceo, questo luogo è stato insolitamente ricco di essi, comprese le tracce dei dinosauri. Dagli anni ’70, migliaia di tracce di sauropodi e teropodi sono state scoperte nella zona.

Il lavoro più recente rivela che questa antica pianura costiera dell’Arkansas era abitata da un’ampia varietà di animali d’acqua dolce e terrestri, tra cui dinosauri dal collo lungo, grandi carnivori, carnivori simili a raptor e dinosauri corazzati. Ma il sito fornisce anche un vasto assortimento di ossa e denti fossilizzati di creature molto più piccole, come squali, pesci, rane, lucertole, tartarughe e coccodrilli, fornendo un quadro più chiaro dell’ecosistema complessivo a quel tempo.

Mentre lo studio arricchisce la nostra conoscenza della fauna antica dell’Arkansas, serve anche a confermare che il Nord America non aveva una varietà di specie così ampia nel primo Cretaceo come nel tardo Cretaceo (circa 70 milioni di anni fa). In generale, la maggior parte della fauna trovata nella Holly Creek Formation è simile alla fauna trovata in tutto il Nord America nello stesso periodo.

Cosa ha causato l’aumento della diversità della vita tra il primo e il tardo Cretaceo?

I documenti suggeriscono che la tettonica a placche, che ha creato le montagne a ovest, e i cambiamenti climatici, che hanno guidato l’aumento del livello del mare, hanno portato a un maggiore isolamento geografico tra specie simili, stimolando i cambiamenti evolutivi nelle popolazioni separate.

“Quando gli habitat sono frammentati possono causare cambiamenti evolutivi”, ha spiegato Suarez. “Un modo in cui questa e altre scoperte del Cretaceo del Nord America possono aiutarci a capire il mondo moderno è come il cambiamento climatico può influenzare l’evoluzione degli animali, sia l’estinzione che la nascita di nuove specie. Dato che il Cretaceo è stato un periodo di mondi in rapido riscaldamento e raffreddamento, la comprensione di questi periodi di tempo è importante per capire come i futuri mondi in riscaldamento reagiranno al cambiamento climatico”.

Suarez ha anche notato che lei e i suoi colleghi di altre università hanno lavorato per descrivere e catalogare molte scoperte dal sud-ovest dell’Arkansas da quando è arrivata alla U of A nel 2012. Questo documento è la prima volta che così tanti esemplari sono stati riportati da un singolo sito.

Fonte