Finora, nessun pianeta era stato individuato intorno a una stella con una massa più di tre volte quella del Sole, il VLT dell’ ESO ci è riuscito!


Questa immagine artistica mostra un primo piano del pianeta b Centauri b, che orbita intorno a un sistema binario con una massa almeno sei volte quella del Sole. Questo è il sistema stellare che ospita i pianeti più massiccio e più caldo trovato finora.

Il Very Large Telescope dell’European Southern Observatory (VLT dell’ESO) ha ripreso l’immagine di un pianeta che orbita intorno a b Centauri, un sistema di due stelle che può essere osservato ad occhio nudo. Questo è il sistema stellare più caldo e massiccio che ospita un pianeta trovato fino ad oggi, e il pianeta è stato visto orbitare a 100 volte la distanza in cui Giove orbita attorno al Sole. Alcuni astronomi credevano che i pianeti non potessero esistere intorno a stelle così massicce e così calde.. fino ad ora.


Trovare un pianeta intorno a b Centauri è stato molto emozionante perché cambia completamente il quadro delle stelle massicce che ospitano i pianeti“, spiega Markus Janson, un astronomo dell’Università di Stoccolma, Svezia, e primo autore del nuovo studio pubblicato online oggi su Nature.

Situato a circa 325 anni luce di distanza nella costellazione del Centauro, il sistema a due stelle b Centauri (noto anche come HIP 71865) ha almeno sei volte la massa del Sole, rendendolo di gran lunga il sistema più massiccio intorno al quale è stato confermato un pianeta. Finora, nessun pianeta era stato individuato intorno a una stella con una massa più di tre volte quella del Sole.

La maggior parte delle stelle massicce sono anche molto calde, e questo sistema non fa eccezione: la sua stella principale è una cosiddetta stella di tipo B che è oltre tre volte più calda del Sole. A causa della sua intensa temperatura, emette grandi quantità di radiazioni ultraviolette e raggi X.

Questa immagine mostra la coppia di stelle che ospita il pianeta più massiccio scoperto finora, b Centauri, e il suo pianeta gigante b Centauri b. Questa è la prima volta che gli astronomi hanno osservato direttamente un pianeta che orbita attorno a una coppia di stelle così massiccia e calda. La coppia di stelle, che ha una massa totale di almeno sei volte quella del Sole, è l’oggetto luminoso nell’angolo in alto a sinistra dell’immagine, gli anelli luminosi e scuri intorno ad esso sono artefatti ottici. Il pianeta, visibile come un punto luminoso in basso a destra del fotogramma (indicato dalla freccia), è dieci volte più massiccio di Giove e orbita intorno alla coppia a 100 volte la distanza a cui Giove orbita il Sole. L’altro punto luminoso nell’immagine (in alto a destra) è una stella di sfondo. Scattando diverse immagini in tempi diversi, gli astronomi sono stati in grado di distinguere il pianeta dalle stelle di sfondo.

La grande massa e il calore di questo tipo di stella hanno un forte impatto sul gas circostante, che dovrebbe lavorare contro la formazione di pianeti. In particolare, più una stella è calda, più radiazioni ad alta energia produce, il che fa evaporare più velocemente il materiale circostante.

Le stelle di tipo B sono generalmente considerate come ambienti abbastanza distruttivi e pericolosi, quindi si credeva che sarebbe stato estremamente difficile formare grandi pianeti intorno a loro“, dice Janson.

Ma la nuova scoperta mostra che i pianeti possono in effetti formarsi in sistemi stellari così severi. “Il pianeta in b Centauri è un mondo alieno in un ambiente che è completamente diverso da quello che sperimentiamo qui sulla Terra e nel nostro sistema solare“, spiega il co-autore Gayathri Viswanath, uno studente di dottorato all’Università di Stoccolma. “È un ambiente duro, dominato da radiazioni estreme, dove tutto è su scala gigantesca: le stelle sono più grandi, il pianeta è più grande, le distanze sono maggiori“.

In effetti, anche il pianeta scoperto, chiamato b Centauri (AB)b o b Centauri b, è estremo. È 10 volte più massiccio di Giove, il che lo rende uno dei pianeti più massicci mai scoperti. Inoltre, si muove intorno al sistema stellare in una delle orbite più ampie mai scoperte, ad una distanza 100 volte superiore a quella di Giove dal Sole. Questa grande distanza dalla coppia di stelle centrali potrebbe essere la chiave della sua sopravvivenza.

Questi risultati sono stati resi possibili grazie al sofisticato strumento Spectro-Polarimetric High-contrast Exoplanet REsearch (SPHERE) montato sul VLT dell’ESO in Cile. SPHERE ha già fotografato con successo diversi pianeti in orbita attorno a stelle diverse dal Sole, compresa la prima immagine di due pianeti in orbita attorno a una stella simile al Sole.

Tuttavia, SPHERE non è stato il primo strumento a fotografare questo pianeta. Come parte del loro studio, il team ha esaminato i dati d’archivio sul sistema b Centauri e ha scoperto che il pianeta era stato effettivamente ripreso più di 20 anni fa dal telescopio ESO 3.6-m, anche se all’epoca non era stato riconosciuto come un pianeta.

Con l’Extremely Large Telescope (ELT) dell’ESO, che inizierà le osservazioni alla fine di questo decennio, e con gli aggiornamenti del VLT, gli astronomi potrebbero essere in grado di rivelare di più sulla formazione e le caratteristiche di questo pianeta. “Sarà un compito intrigante cercare di capire come potrebbe essersi formato, che al momento è un mistero“, conclude Janson.

Un volo verso b Centauri b (VIDEO).

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