I fossili rivelano il modo unico di camminare del Quetzalcoatlus


Una rappresentazione artistica del Quetzalcoatlus northropi.

Con un’apertura alare di 11-12 metri, il Quetzalcoatlus è il più grande organismo volante mai conosciuto e uno degli pterosauri più familiari al pubblico. I suoi fossili furono scoperti per la prima volta nel 1971 dallo studente laureato della University of Texas at Austin Douglas Lawson nel Big Bend National Park, Texas, Stati Uniti. Nonostante mezzo secolo di interesse, il Quetzalcoatlus rimane descritto in modo molto incompleto. Alcuni paleontologi pensano che l’antico gigante dondolava in avanti sulle punte delle ali come un pipistrello vampiro; o che accumulava velocità correndo e sbattendo come un albatros; o che non volava affatto. Ma, secondo una nuova ricerca, Quetzalcoatlus probabilmente saltava, saltando almeno 2,4 m in aria prima di sollevarsi sbattendo le ali.


Questa è la prima volta che abbiamo avuto un qualsiasi tipo di studio completo“, ha detto il Dr. Matthew Brown, direttore delle collezioni di paleontologia dei vertebrati alla Jackson School of Geosciences dell’Università del Texas a Austin.

Anche se il Quetzalcoatlus è noto da 50 anni, è stato finora poco conosciuto“.

La ricerca ha comportato uno studio attento di tutte le ossa confermate e sospette di Quetzalcoatlus, insieme ad altri fossili di pterosauro recuperati dal Big Bend National Park.

Questo ha portato all’identificazione di due nuove specie di pterosauri: (i) Quetzalcoatlus lawsoni, una specie più piccola di Quetzalcoatlus con un’apertura alare da 5,5 a 6 m; e (ii) Wellnhopterus brevirostri.

Mentre la specie più grande, Quetzalcoatlus northropi, è conosciuta solo da una dozzina di ossa, ci sono centinaia di fossili delle specie più piccole.

Questo ha fornito abbastanza materiale ai ricercatori per ricostruire uno scheletro quasi completo della specie più piccola e studiare come volava e si muoveva. Hanno poi applicato le loro intuizioni al suo cugino più grande.

Gli pterosauri avevano enormi ossa del petto, che è dove i muscoli di volo si attaccano, quindi non c’è dubbio che fossero degli ottimi volatori“, ha detto il professor Kevin Padian, un paleontologo dell’Università della California, Berkeley.

Quetzalcoatlus northropi e Quetzalcoatlus lawsoni vivevano entrambi a Big Bend circa 70 milioni di anni fa, quando la regione era una foresta sempreverde invece del deserto di oggi.

Ma ognuno conduceva uno stile di vita distinto“, ha detto il professor Thomas Lehman, un paleontologo della Texas Tech University.

Esaminando il contesto geologico in cui sono stati trovati i fossili, gli scienziati hanno determinato che il Quetzalcoatlus northropi potrebbe aver vissuto come gli aironi di oggi, cacciando da solo in fiumi e torrenti.

Il Quetzalcoatlus lawsoni, al contrario, sembrava raggrupparsi nei laghi – tutto l’anno o stagionalmente per accoppiarsi – con almeno 30 individui trovati in un singolo sito fossile.

Nel corso degli anni, paleontologi e artisti hanno immaginato il Quetzalcoatlus come uno scrematore, foraggiatore e spazzino.

Nel nuovo studio, gli autori presentano Quetzalcoatlus come un procacciatore che usava le sue lunghe mascelle senza denti per setacciare granchi, vermi e vongole dal fondo dei fiumi e dai letti dei laghi.

Alcuni dicevano che era un mangiatore di carogne, altri dicevano che volava sull’acqua e mangiava i pesci come un pellicano. Queste cose non funzionano“, ha detto il professor Padian.

Le mascelle sono molto lunghe e sottili, che si assottigliano a punta. Wann le chiamava bacchette. E se guardate le mascelle di un airone o di una garzetta, sono le stesse – buone per mangiare lucertole e altra piccola selvaggina, ma sicuramente non per mangiare carcasse. Non aveva denti“.

Questo animale poteva sollevare la testa e il collo verticalmente, in modo da ingoiare le piccole prede che afferrava con le mascelle. Poteva abbassare la grande testa molto al di sotto dell’orizzontale, così se navigava sopra la terraferma, poteva essere in grado di scendere in picchiata e strappare un animale ignaro“.

Camminando sulla terraferma, poteva muovere la testa e il collo ad un arco di 180 gradi, capace di una visione completa tutt’intorno“.

L’animale doveva sbattere le ali per temporeggiare e rallentare la sua discesa. E poi atterrava con le zampe posteriori e faceva un piccolo salto“, ha aggiunto.

E poi metteva giù le zampe anteriori assumendo una postura a quattro zampe, quindi si raddrizzava e si allontanava”.

La monografia del team composta da un’introduzione e cinque studi è stata pubblicata nel Journal of Vertebrate Paleontology.

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