Le scansioni di tomografia 3D rivelano le parti del corpo morbido di un’ammonite del Giurassico


Guscio retroilluminato di Sigaloceras enodatum con organi visibili.

Usando la tomografia correlativa a neutroni e a raggi X, i paleontologi hanno esaminato un esemplare eccezionalmente conservato di Sigaloceras enodatum – una specie di ammonite vissuta circa 165 milioni di anni fa (epoca del Giurassico Medio) – dalla cava di Claydon Pike, Fairford, Gloucestershire, Regno Unito.


Le ammoniti sono un iconico gruppo estinto che un tempo prosperava negli oceani quando i dinosauri dominavano la Terra.

Si estinsero alla fine del periodo Cretaceo, circa 66 milioni di anni fa

Sono tra i fossili più comuni in tutto il mondo, ma quasi tutto quello che sappiamo su di loro finora si basa sui loro gusci duri, che si conservano più facilmente nei millenni rispetto ai tessuti corporei. Così, i fossili di ammonite con muscoli e organi conservati sono estremamente rari.

L’animale moderno Nautilus è stato tradizionalmente usato come modello per ricostruire la biologia delle ammoniti, ma un nuovo studio guidato dal ricercatore dell’Università di Cardiff Lesley Cherns suggerisce che i due gruppi potrebbero non essere così simili come si pensava in precedenza.

Nello studio, il Dr. Cherns e colleghi hanno studiato un esemplare di Sigaloceras enodatum di 5 cm di larghezza che è stato trovato all’interno di un sedimento giurassico esposto in un sito del Gloucestershire nel 1998.

Hanno esaminato i tessuti molli rimanenti del fossile e le cicatrici dove i muscoli un tempo si attaccavano all’interno del suo guscio.

Combinando raggi X ad alta risoluzione e immagini neutroniche ad alto contrasto, hanno creato una dettagliata ricostruzione computerizzata 3D della struttura, delle dimensioni e dell’orientamento dei suoi muscoli e organi.

Da questo modello dettagliato, sono stati in grado di dedurre le funzioni dei muscoli e degli organi.

Cliccando sull’immagine potrai vedere il modello 3D sul tuo browser

La conservazione delle parti molli è eccezionalmente rara nelle ammoniti, anche in confronto ai fossili di animali strettamente correlati come i calamari“, ha detto il dottor Cherns.

Abbiamo trovato prove di muscoli che non sono presenti nel Nautilus, il che ha fornito nuove importanti intuizioni sull’anatomia e la morfologia funzionale delle ammoniti“.

Abbiamo combinato l’imaging a raggi X ad alta risoluzione con l’imaging a neutroni ad alto contrasto per studiare l’interno del fossile in 3D senza danneggiarlo“, ha detto il dottor Alan Spencer, un ricercatore dell’Imperial College di Londra e del Natural History Museum di Londra.

Questo ci ha permesso di visualizzare le parti molli interne che avevano resistito a tutti i precedenti sforzi per descriverle. È un importante passo avanti nella paleobiologia delle ammoniti“.

Il nostro studio suggerisce che la combinazione di diverse tecniche di imaging può essere cruciale per indagare i tessuti molli dei fossili 3D“, ha aggiunto il dottor Imran Rahman, ricercatore principale del Natural History Museum di Londra.

Questo apre una serie di possibilità eccitanti per studiare la struttura interna di esemplari eccezionalmente conservati.

I risultati appaiono sulla rivista Geology.

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