Dinosauri e ambra: Una nuova finestra sulla terra al tempo dei dinosauri


Un frammento di piuma di dinosauro trovato nel sito di Arino (Spagna).

Nuovi ritrovamenti di ambra nel sito di Arino a Teruel (Spagna) hanno permesso la ricostruzione di un paleoambiente paludoso con una ricca foresta di resina costiera di 110 milioni di anni fa, nell’era dei dinosauri. Questo luogo presentava conifere e sottoboschi di gimnosperme e felci, e piante da fiore, dove vivevano insetti, tartarughe, coccodrilli, mammiferi e dinosauri come le specie Proa valdearinnoensis e Europelta carbonensis.

Questo è uno dei principali contributi di un articolo pubblicato sulla rivista eLife che conta sulla partecipazione di membri della Facoltà di Scienze della Terra dell’Università di Barcellona e dell’Istituto di Ricerca sulla Biodiversità dell’Università di Barcellona (IRBio), il Museo di Storia Naturale dell’Università di Oxford, l’Istituto Geologico e Minerario Spagnolo (IGME-CSIC) e la Fondazione Dinópolis-Teruel, tra un totale di sedici istituzioni internazionali. I nuovi risultati confermano Arino come uno dei siti più completi e importanti del Cretaceo.

Arino: Dall’estrazione mineraria alla ricchezza paleontologica

Arino è un sito all’interno di una miniera a cielo aperto di lignite, noto per i numerosi resti fossili di vertebrati trovati negli ultimi anni. L’ambra o resina fossile di Arino è associata a resti di dinosauri e altri vertebrati, ed è insolitamente ricca di bioinclusioni, cioè di resti biologici conservati all’interno (specialmente insetti e altri artropodi).

L’ambra di Arino è una delle ambre più prolifiche del mondo e negli scavi precedenti ha fornito resti fossili di undici gruppi di insetti, oltre ad acari, ragni, peli di mammiferi e un frammento di piuma di dinosauro“, nota Sergio Alvarez Parra, primo autore dell’articolo e membro della facoltà di Scienze della Terra e dell’IRBio.

Ricostruzione di un paleoambiente paludoso ad Arino (Spagna) con una ricca foresta di resina costiera di 110 milioni di anni fa.

Questi risultati dimostrano la saggia scelta di campionare un sito che sarebbe scomparso poiché la raccolta di fossili recuperati continua a portare sorprese scientifiche anche se l’esteso strato fossile di Arino non è più accessibile“, dice Luis Alcala, ex direttore della Fondazione Dinopolis-Teruel e attuale direttore del Parco scientifico di Granada. Il ritrovamento di ambra con contenuto fossile vicino ai resti di dinosauro è eccezionalmente raro, registrato solo in tre siti nel mondo, situati a Fouras (Francia), Pipestone Creek (Canada) e Bone Butte (Stati Uniti).

Inoltre, “il caso di Arino è più eccezionale poiché i resti di vertebrati del sito e le bioinclusioni dell’ambra sono particolarmente abbondanti e diverse“, afferma Ricardo Perez de la Fuente, membro dell’Università di Oxford Museum of National History. Pertanto, lo studio delle caratteristiche dell’ambra di Arino ha permesso ai ricercatori di differenziare due tipi di pezzi: quelli relativi alla resina prodotta dalle radici degli alberi (ambra radicale) e quelli relativi alla resina prodotta nei rami o nel tronco (ambra aerea).

Le bioinclusioni sono state trovate solo nei pezzi di ambra aerea. “La distribuzione di ogni tipo di pezzo nel sito e le caratteristiche della forma e della superficie esterna dei pezzi di ambra di radice mostrano che questi non hanno subito alcun movimento, per questo sono stati trovati nello stesso luogo dove gli alberi li hanno prodotti circa 110 milioni di anni fa. Questa caratteristica è stata identificata per la prima volta nella documentazione fossile“, nota Xavier Delclos, professore presso il Dipartimento di dinamica della terra e degli oceani dell’UB e membro dell’IRBio.

Inoltre, nell’ambra, abbiamo trovato anche zanzare succhiasangue Ceratopogonidae e resti di dinosauri nello stesso intervallo stratigrafico. Questo significa che la possibilità che le zanzare abbiano morso quei dinosauri è un’opzione aperta“, dice l’esperto Enrique Penalver (IGME-CSIC). L’analisi geochimica dell’ambra indica che la resina è stata prodotta dagli araucari, un gruppo di conifere che attualmente vivono nell’emisfero meridionale.

Una vespa intrappolata nel pezzo d’ambra.

Nell’ambito dello studio, l’analisi dei microfossili (alghe carofite, pollini e ostracodi) aiuta a completare l’informazione paleoambientale del sito di Arino. “Considerando la serie di risultati che avevamo dal sito e quelli ottenuti nel nuovo studio, abbiamo potuto ricostruire l’ecosistema dove crescevano le resinifere a un livello eccezionale, un traguardo scientifico raramente raggiunto finora in paleontologia“, nota Alvarez Parra.

Come affermano Eduardo Espilez e Luis Mampel, della Fondazione Dinopolis-Teruel, “i nuovi dati confermano l’eccezionalità del sito, dove il team della Fondazione Dinopolis-Teruel ha effettuato scavi di 163 concentrazioni di vertebrati e ha recuperato più di 11.000 fossili dal 2010, e dove gli studi continueranno durante il 2022“.

Questo studio fa parte della tesi di dottorato realizzata da Sergio Alvarez Parra (UB-IRBio), che conta sull’appoggio della Segreteria di Università e Ricerca del Governo Catalano e del Fondo Sociale Europeo. Tra i coautori dell’articolo ci sono gli esperti Jordi Pérez Cano, Carles Martín Closas, David Peris e Constanza Peña Kairath, del Dipartimento di Dinamica della Terra e degli Oceani e IRBio.

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