Questo uccello gigante estinto della Nuova Zelanda uccideva come un’aquila e mangiava come un condor


Un’immagine artistica dell’aquila di Haast (Hieraaetus moorei).

L’aquila di Haast (Hieraaetus moorei), la più grande aquila conosciuta, uccideva abitualmente prede più grandi di lei, poi applicava metodi di alimentazione tipici degli avvoltoi per nutrirsi delle grandi carcasse.


L’aquila di Haast è una specie di aquila che viveva nell’Isola del Sud della Nuova Zelanda fino a quando si è estinta circa 600 anni fa.

Descritto per la prima volta da Julius von Haast nel 1871, l’uccello pesava fino a 15 kg, circa il 30-40% più pesante della più grande aquila vivente – l’aquila arpia (Harpia harpyja).

Il parente vivente più vicino dell’aquila di Haast è una delle aquile più piccole del mondo – la piccola aquila (Hieraaetus morphnoides).

Questa specie era oltre un ordine di grandezza più pesante della piccola aquila e rappresenta uno straordinario esempio di rapida evoluzione in meno di due milioni di anni.

La maggior parte delle aquile cacciano prede più piccole di loro, ma l’aquila di Haast andava a caccia di moa che potevano pesare fino a 200 kg – più di 13 volte il loro peso corporeo“, ha detto il dottor Paul Scofield, curatore senior di storia naturale al Canterbury Museum.

I condor spesso mangiano anche animali molto più grandi di loro, quindi ha senso che abbiano abitudini alimentari simili“.

Come risultato di questa ricerca, quando immaginiamo un’aquila di Haast che si nutre, possiamo immaginarla piombare su un moa, afferrarlo con quegli enormi artigli e usare il suo potente becco per dare il colpo di grazia. Una volta che il moa era a terra, l’aquila andava dritta verso la parte posteriore del cranio e verso le budella e altri organi molli“.

Nello studio, il Dr. Scofield e colleghi hanno confrontato il cranio, il becco e gli artigli dell’aquila di Haast con quelli di cinque uccelli spazzini e predatori viventi.

Hanno trovato che il becco e gli artigli dell’aquila di Haast erano simili a quelli dell’aquila.

Tuttavia, la forma del suo neurocranio – la sezione del cranio che racchiude il cervello, e un indicatore chiave del comportamento alimentare negli uccelli – era più simile a quella del condor andino (Vultur gryphus).

Il condor è un gulper, un uccello che si nutre degli organi interni morbidi di una carcassa. Le sue somiglianze con l’aquila di Haast suggeriscono che quest’ultima probabilmente si nutriva anch’essa delle budella e di altri organi interni della sua preda.

Se l’aquila di Haast mangiava come un condor, la sua testa e il suo collo potrebbero essere stati senza piume come quella del condor e della maggior parte degli altri avvoltoi.

Questa teoria è supportata da un disegno Maori che si pensa raffiguri un Pouakai o l’aquila di Haast nella Grotta dell’Aquila a Craigmore Station nel sud di Canterbury“, hanno detto gli autori.

Nel disegno, il corpo dell’aquila è colorato di nero ma la testa e il collo non sono colorati“.

Un documento che descrive i risultati è stato pubblicato sulla rivista Proceedings of the Royal Society B.

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