Un antico parente del coccodrillo del Giurassico superiore probabilmente aveva una valvola nella sua gola che gli permetteva di mangiare sott’acqua le sue prede


Amphicotylus milesi.

Un team di ricercatori della Hokkaido University e del Gunma Museum of Natural History, entrambi in Giappone e della Carleton University in Canada, ha trovato prove di parti anatomiche in un antico parente del coccodrillo che gli permettevano di continuare a respirare mentre la preda tenuta in bocca annegava. Nel loro documento pubblicato sulla rivista Royal Society Open Science, il gruppo descrive il loro studio dell’anatomia di un fossile di Amphicotylus milesi trovato nel Wyoming nel 1993.

La ricerca precedente aveva dimostrato che il fossile di A. milesi rappresentava una nuova specie, che apparteneva a un primo gruppo di parenti dei coccodrilli noti come goniopolidi1. Vivevano tutti in alcune parti dell’emisfero settentrionale durante il Giurassico e nel Cretaceo. Avevano tutti un corpo che suggeriva che fossero creature marine dalle gambe lunghe e corte. Il fossile di A. milesi è risultato essere il più completo scheletro di goniopolidi mai scoperto. Misura circa 2,3 metri di lunghezza e la creatura avrebbe pesato circa 227 chilogrammi da viva. In questo nuovo sforzo, i ricercatori hanno dato uno sguardo più da vicino alla sua testa e all’anatomia della gola.

I coccodrilli moderni hanno le narici girate al contrario della maggior parte degli altri animali, situate in cima al muso. Sono usate per respirare quando il coccodrillo è in acqua. Hanno anche una valvola palatale nella gola che può essere usata per permettere al coccodrillo di respirare attraverso la bocca quando è a terra. Sulla terraferma, la valvola è aperta. Una volta in acqua, la valvola si chiude, impedendo all’acqua nella bocca di entrare nei polmoni. I ricercatori non sono stati in grado di vedere una valvola palatale, naturalmente; il suo trucco carnoso è stato perso molto tempo fa. Ma hanno trovato caratteristiche del cranio simili a quelle di un coccodrillo moderno e una struttura nel tetto della bocca che sembrava simile a quella dei coccodrilli moderni. Hanno anche trovato un osso corto che nei coccodrilli moderni sostiene la lingua. Presi insieme, i ricercatori suggeriscono che la prova è forte per una valvola palatale. La scoperta potrebbe aiutare a spiegare come i goniopolidi sono sopravvissuti all’estinzione di massa che ha spazzato via i dinosauri – erano in grado di rimanere in acqua, anche mentre si nutrivano.

Fonte

  1. Goniopholididae è una famiglia estinta di crocodiforme semi-acquatiche di dimensioni moderate superficialmente simili ai coccodrilli viventi. Vivevano tra il Giurassico primitivo e nel tardo Cretaceo.