Il Mars Rover Perseverance della NASA fa scoperte sorprendenti


Questo video di 60 secondi scorre su un’immagine composita a colori, o mosaico, del delta del cratere Jezero su Marte. Il delta si è formato miliardi di anni fa dai sedimenti che un antico fiume ha portato alla bocca del lago che una volta esisteva nel cratere. Ripreso dallo strumento Mastcam-Z a bordo del rover Perseverance della NASA, il video inizia guardando quasi ad ovest del rover, e spazia verso destra fino a rivolgersi quasi verso nord. Sedici immagini compongono il mosaico che fornisce l’immagine di base per questo video; sono state acquisite il 28 novembre 2021 (il 275° sol, o giorno marziano, della missione di Perseverance) mentre il rover si trovava nel punto più alto dell’unità geologica “South Séítah”, permettendo una prospettiva che includeva massi e altre caratteristiche in cima al delta così come più a ovest e nord-ovest sulla sua superficie. Le montagne sullo sfondo sono il bordo del cratere Jezero. La vista mostra anche colline marroni nella distanza intermedia che fanno parte di un antico delta, dove un fiume ha colpito un lago nel cratere. Il rover ha trascorso gli ultimi mesi esplorando il terreno sabbioso e roccioso in primo piano.

Le scoperte degli scienziati del rover evidenziano la diversità dei campioni che i geologi e i futuri scienziati associati al programma Mars Sample Return dell’agenzia dovranno studiare.


Gli scienziati della missione Perseverance Mars rover della NASA hanno scoperto che la roccia su cui il loro esploratore a sei ruote sta guidando dall’atterraggio di febbraio si è probabilmente formata da magma rovente. La scoperta ha implicazioni per la comprensione e la datazione accurata di eventi critici nella storia del cratere Jezero – così come il resto del pianeta.

Il team ha anche concluso che le rocce nel cratere hanno interagito con l’acqua più volte nel corso degli anni e che alcune contengono molecole organiche.

Questi e altri risultati sono stati presentati oggi durante un briefing alla riunione scientifica autunnale dell’American Geophysical Union a New Orleans.

Anche prima che Perseverance atterrasse su Marte, il team scientifico della missione si era interrogato sull’origine delle rocce della zona.

Erano sedimentarie – l’accumulo compresso di particelle minerali possibilmente portate in loco da un antico sistema fluviale?

O erano ignee, possibilmente nate in flussi di lava che salivano in superficie da un vulcano marziano ormai estinto da tempo?

Stavo cominciando a disperare che non avremmo mai trovato la risposta“, ha detto lo scienziato del progetto Perseverance Ken Farley del Caltech di Pasadena. “Ma poi il nostro strumento PIXL ha dato una buona occhiata al pezzo abrasivo di una roccia della zona soprannominata “South Séítah”, e tutto è diventato chiaro: i cristalli all’interno della roccia hanno fornito la pistola fumante“.

Il trapano all’estremità del braccio robotico di Perseverance può abradere, o macinare, le superfici rocciose per permettere ad altri strumenti, come PIXL, di studiarle. Abbreviazione di Planetary Instrument for X-ray Lithochemistry, PIXL utilizza la fluorescenza dei raggi X per mappare la composizione elementare delle rocce. Il 12 novembre, PIXL ha analizzato una roccia di South Séítah da cui il team scientifico aveva scelto di prelevare un campione con il trapano del rover. I dati di PIXL hanno mostrato che la roccia, soprannominata “Brac”, è composta da un’insolita abbondanza di grandi cristalli di olivina inglobati in cristalli di pirosseno.

Vista di Mastcam-Z dell’area intorno a ‘Brac’ nel cratere Jezero di Marte.

Un buon studente di geologia ti dirà che una tale struttura indica che la roccia si è formata quando i cristalli sono cresciuti e si sono depositati in un magma in lento raffreddamento – per esempio una spessa colata lavica, un lago di lava o una camera magmatica“, ha detto Farley. “La roccia è stata poi alterata dall’acqua diverse volte, rendendola un tesoro che permetterà ai futuri scienziati di datare gli eventi di Jezero, capire meglio il periodo in cui l’acqua era più comune sulla sua superficie, e rivelare la storia iniziale del pianeta. Mars Sample Return avrà grandi cose tra cui scegliere!

La campagna multi-missione Mars Sample Return è iniziata con Perseverance, che sta raccogliendo campioni di roccia marziana alla ricerca di antica vita microscopica. Dei 43 tubi campione di Perseverance, sei sono stati sigillati fino ad oggi – quattro con nuclei di roccia, uno con atmosfera marziana, e uno che conteneva materiale “testimone” per osservare qualsiasi contaminazione che il rover potrebbe aver portato dalla Terra. Mars Sample Return cerca di riportare i tubi selezionati sulla Terra, dove generazioni di scienziati saranno in grado di studiarli con potenti attrezzature di laboratorio troppo grandi da inviare su Marte.

Resta ancora da determinare se la roccia ricca di olivina si sia formata in uno spesso lago di lava che si raffredda in superficie o in una camera sotterranea che è stata poi esposta dall’erosione.

Questo grafico mostra l’ingresso di Perseverance in “Séítah” sia da una prospettiva orbitale che dal sottosuolo. L’immagine inferiore è un “radargramma” del sottosuolo dallo strumento RIMFAX del rover; le linee rosse indicano il collegamento delle caratteristiche del sottosuolo agli affioramenti rocciosi resistenti all’erosione visibili sopra la superficie.

Molecole organiche

Un’altra grande notizia per il Mars Sample Return è la scoperta di composti organici da parte dello strumento SHERLOC (Scanning Habitable Environments with Raman & Luminescence for Organics & Chemicals). Le molecole contenenti carbonio non sono solo negli interni delle rocce abrase analizzate da SHERLOC, ma nella polvere su rocce non abrase.

La conferma della presenza di sostanze organiche non è una conferma che la vita sia esistita una volta a Jezero e abbia lasciato segni rivelatori (biosignature). Ci sono sia meccanismi biologici che non biologici che creano elementi organici.

Curiosity ha anch’esso scoperto elementi organici nel suo sito di atterraggio all’interno del Gale Crater“, ha detto Luther Beegle, investigatore principale di SHERLOC al Jet Propulsion Laboratory della NASA nella California del Sud. “Ciò che SHERLOC aggiunge alla storia è la sua capacità di mappare la distribuzione spaziale degli elementi organici all’interno delle rocce e di mettere in relazione questi elementi organici con i minerali che vi si trovano. Questo ci aiuta a capire l’ambiente in cui si sono formati gli organici. Bisogna fare altre analisi per determinare il metodo di produzione degli organici identificati”.

La conservazione di elementi organici all’interno di rocce antiche – indipendentemente dall’origine – sia al Gale che al Jezero Craters significa che anche potenziali biosignature (segni di vita, sia passati che presenti) potrebbero essere conservati. “Questa è una questione che potrebbe non essere risolta fino a quando i campioni non saranno riportati sulla Terra, ma la conservazione di elementi organici è molto eccitante. Quando questi campioni torneranno sulla Terra, saranno una fonte di indagini e scoperte scientifiche per molti anni“, ha detto Beegle.

Sei campioni di Marte e in aumento: Sei provette campione facsimile sono appese al pannello delle provette in questa immagine scattata negli uffici del rover di Marte Perseverance della NASA.

Radargramma

Insieme alle sue capacità di campionamento di carote di roccia, Perseverance ha portato il primo radar che penetra il suolo sulla superficie di Marte. RIMFAX (Radar Imager for Mars’ Subsurface Experiment) crea un “radargramma” delle caratteristiche del sottosuolo fino a circa 10 metri di profondità. I dati per questo primo radargramma rilasciato sono stati raccolti mentre il rover ha guidato attraverso un crinale dall’unità geologica “Crater Floor Fractured Rough” nell’unità geologica Séítah.

Il crinale ha più formazioni rocciose con una visibile inclinazione verso il basso. Con i dati RIMFAX, gli scienziati Perseverance ora sanno che questi strati di roccia inclinati continuano con lo stesso angolo ben al di sotto della superficie. Il radargramma mostra anche che gli strati rocciosi di Séítah si proiettano sotto quelli del Crater Floor Fractured Rough. I risultati confermano ulteriormente la convinzione del team scientifico che la creazione di Séítah ha preceduto Crater Floor Fractured Rough. La capacità di osservare le caratteristiche geologiche anche sotto la superficie aggiunge una nuova dimensione alle capacità di mappatura geologica del team su Marte.

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