Le forme di vita acido-neutralizzanti potrebbero creare sacche abitabili nelle nuvole di Venere?


È difficile immaginare un mondo più inospitale del nostro vicino planetario più prossimo. Con un’atmosfera densa di anidride carbonica e una superficie abbastanza calda da fondere il piombo, Venere è un deserto bruciato e soffocante dove la vita come la conosciamo non potrebbe sopravvivere. Le nuvole del pianeta sono similmente ostili, ricoprendo il pianeta di gocce di acido solforico abbastanza caustico da sciogliere la pelle umana.

Eppure, un nuovo studio supporta l’idea di lunga data che se la vita esiste, potrebbe avere casa nelle nuvole di Venere. Gli autori dello studio, del MIT, dell’Università di Cardiff e dell’Università di Cambridge, hanno identificato un percorso chimico attraverso il quale la vita potrebbe neutralizzare l’ambiente acido di Venere, creando una tasca abitabile e autosufficiente tra le nuvole.

All’interno dell’atmosfera di Venere, gli scienziati hanno a lungo osservato anomalie sconcertanti – firme chimiche che sono difficili da spiegare, come piccole concentrazioni di ossigeno e particelle non sferiche a differenza delle goccioline rotonde dell’acido solforico. Forse la più sconcertante è la presenza di ammoniaca, un gas che è stato rilevato negli anni ’70, e che a conti fatti non dovrebbe essere prodotto attraverso alcun processo chimico conosciuto su Venere.

Nel loro nuovo studio, i ricercatori hanno modellato una serie di processi chimici per mostrare che se l’ammoniaca è davvero presente, il gas avrebbe innescato una cascata di reazioni chimiche che avrebbe neutralizzato le goccioline circostanti di acido solforico e potrebbe anche spiegare la maggior parte delle anomalie osservate nelle nuvole di Venere. Per quanto riguarda la fonte dell’ammoniaca stessa, gli autori propongono che la spiegazione più plausibile è di origine biologica, piuttosto che una fonte non biologica come fulmini o eruzioni vulcaniche.

Come scrivono nel loro studio, la chimica suggerisce che “la vita potrebbe creare il proprio ambiente su Venere“.

Questa nuova ipotesi allettante è testabile, e i ricercatori forniscono una lista di firme chimiche per le future missioni da misurare nelle nuvole di Venere, per confermare o contraddire la loro idea.

Nessuna vita che conosciamo potrebbe sopravvivere nelle goccioline di Venere“, dice la co-autrice dello studio Sara Seager, la Professoressa di Scienze Planetarie della Classe 1941 del Dipartimento di Scienze della Terra, Atmosferiche e Planetarie (EAPS) del MIT. “Ma il punto è che forse c’è della vita, e sta modificando il suo ambiente in modo che sia vivibile“.

La vita sospettata

Vita su Venere” era una frase di tendenza l’anno scorso, quando gli scienziati tra cui Seager e i suoi coautori hanno segnalato il rilevamento di fosfina nelle nuvole del pianeta. Sulla Terra, la fosfina è un gas che viene prodotto principalmente attraverso interazioni biologiche. La scoperta della fosfina su Venere lascia spazio alla possibilità di vita. Da allora, tuttavia, la scoperta è stata ampiamente contestata.

La scoperta della fosfina ha finito per diventare incredibilmente controversa“, dice Seager. “Ma la fosfina è stata come una porta d’ingresso, e c’è stata questa rinascita di persone che studiano Venere“.

Ispirato a guardare più da vicino, Rimmer ha iniziato a setacciare i dati delle passate missioni su Venere. In questi dati, ha identificato anomalie, o firme chimiche, nelle nuvole che erano rimaste inspiegabili per decenni. Oltre alla presenza di ossigeno e particelle non sferiche, le anomalie includevano livelli inaspettati di vapore acqueo e anidride solforosa.

Rimmer propose che le anomalie potessero essere spiegate dalla polvere. Ha sostenuto che i minerali, spazzati dalla superficie di Venere e nelle nuvole, potrebbero interagire con l’acido solforico per produrre alcune, anche se non tutte, le anomalie osservate. Ha mostrato che la chimica è stata verificata, ma i requisiti fisici non erano fattibili: Una massiccia quantità di polvere dovrebbe entrare nelle nuvole per produrre le anomalie osservate.

Seager e i suoi colleghi si chiesero se le anomalie potessero essere spiegate dall’ammoniaca. Negli anni ’70, il gas è stato provvisoriamente rilevato nelle nuvole del pianeta dalle sonde Venera 8 e Pioneer Venus. La presenza di ammoniaca, o NH3, era un mistero irrisolto.

L’ammoniaca non dovrebbe essere su Venere“, dice Seager. “Ha l’idrogeno attaccato ad esso, e c’è molto poco idrogeno in giro. Qualsiasi gas che non appartiene al contesto del suo ambiente è automaticamente sospetto per essere prodotto dalla vita”.

Nuvole vivibili

Se il team dovesse supporre che la vita fosse la fonte dell’ammoniaca, questo potrebbe spiegare le altre anomalie nelle nuvole di Venere?

I ricercatori hanno modellato una serie di processi chimici in cerca di una risposta.

Hanno scoperto che se la vita stesse producendo ammoniaca nel modo più efficiente possibile, le reazioni chimiche associate produrrebbero naturalmente ossigeno. Una volta presente nelle nuvole, l’ammoniaca si dissolverebbe in gocce di acido solforico, neutralizzando efficacemente l’acido per rendere le gocce relativamente abitabili. L’introduzione dell’ammoniaca nelle gocce avrebbe trasformato la loro forma liquida, precedentemente rotonda, in un impasto non sferico, simile al sale. Una volta che l’ammoniaca si fosse dissolta nell’acido solforico, la reazione avrebbe innescato la dissoluzione di tutta l’anidride solforosa circostante.

La presenza di ammoniaca quindi potrebbe effettivamente spiegare la maggior parte delle principali anomalie viste nelle nuvole di Venere. I ricercatori mostrano anche che fonti come fulmini, eruzioni vulcaniche e persino la caduta di meteorite non potrebbero produrre chimicamente la quantità di ammoniaca necessaria per spiegare le anomalie. La vita, tuttavia, potrebbe.

Infatti, il team nota che ci sono forme di vita sulla Terra – in particolare nei nostri stomaci – che producono ammoniaca per neutralizzare e rendere vivibile un ambiente altrimenti altamente acido.

Ci sono ambienti molto acidi sulla Terra dove la vita vive, ma non è niente di simile all’ambiente di Venere, a meno che la vita non stia neutralizzando alcune di quelle gocce“, dice Seager.

Gli scienziati potrebbero avere la possibilità di verificare la presenza di ammoniaca, e di segni di vita, nei prossimi anni con le missioni Venus Life Finder, una serie di proposte di missioni finanziate privatamente, di cui Seager è il principale ricercatore, che prevedono di inviare veicoli spaziali su Venere per misurare le sue nuvole per l’ammoniaca e altre tracce di vita.

Venere ha delle anomalie atmosferiche persistenti e inspiegabili che sono incredibili”, dice Seager. “Lascia spazio alla possibilità della vita“.

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