Millepiedi “grandi come automobili” una volta vagavano nell’Inghilterra del Nord, lo rivela il ritrovamento di un fossile


Ricostruzione del millepiedi gigante Arthropleura, vissuto nel periodo Carbonifero, 326 milioni di anni fa.

Il più grande fossile di un millepiedi gigante, grande come un’automobile, è stato trovato su una spiaggia nel nord dell’Inghilterra.

Il fossile – i resti di una creatura chiamata Arthropleura – risale al periodo Carbonifero, circa 326 milioni di anni fa, oltre 100 milioni di anni prima dell’era dei dinosauri. Il fossile rivela che Arthropleura era il più grande animale invertebrato conosciuto di tutti i tempi, più grande degli antichi scorpioni di mare che erano i precedenti detentori del record.

L’esemplare, trovato su una spiaggia del Northumberland a circa 65 chilometri a nord di Newcastle, è composto da più segmenti di esoscheletro articolati, ampiamente simili nella forma ai moderni millepiedi. È solo il terzo fossile di questo tipo mai trovato. È anche il più antico e il più grande: il segmento è lungo circa 75 centimetri, mentre si stima che la creatura originale misurasse circa 2,7 metri di lunghezza e pesasse circa 50 chilogrammi.

I risultati sono riportati nel Journal of the Geological Society.

Il fossile è stato scoperto nel gennaio 2018 in un grande blocco di arenaria che era caduto da una scogliera sulla spiaggia di Howick Bay nel Northumberland.

È stato un vero colpo di fortuna questa scoperta“, ha detto il dottor Neil Davies del Dipartimento di Scienze della Terra di Cambridge, l’autore principale del documento.

Il modo in cui il masso era caduto, si era spaccato e ha esposto perfettamente il fossile, che uno dei nostri ex studenti di dottorato ha notato mentre camminava“.

Sezione fossilizzata del millepiedi gigante Arthropleura, trovata in un masso di arenaria nel nord dell’Inghilterra.

A differenza del clima fresco e umido associato alla regione oggi, il Northumberland aveva un clima più tropicale nel periodo Carbonifero, quando la Gran Bretagna si trovava vicino all’equatore. Gli invertebrati e i primi anfibi vivevano della vegetazione sparsa intorno a una serie di insenature e fiumi. L’esemplare identificato dai ricercatori è stato trovato in un canale fluviale fossilizzato: era probabilmente un segmento fuso dell’esoscheletro dell’Arthropleura che si è riempito di sabbia, conservandolo per centinaia di milioni di anni.

Il fossile è stato estratto nel maggio 2018 con il permesso di Natural England e dei proprietari terrieri, la Howick Estate. “È stata una scoperta incredibilmente emozionante, ma il fossile è così grande che ci sono voluti quattro di noi per portarlo su per la parete rocciosa“, ha detto Davies.

Il fossile è stato portato a Cambridge in modo che potesse essere esaminato in dettaglio. È stato confrontato con tutti i record precedenti e ha rivelato nuove informazioni sull’habitat e l’evoluzione dell’animale. Si può vedere che l’animale è esistito solo in luoghi che una volta erano situati all’equatore, come la Gran Bretagna durante il Carbonifero. Ricostruzioni precedenti hanno suggerito che l’animale viveva in paludi di carbone, ma questo esemplare ha mostrato che Arthropleura preferiva habitat di boschi aperti vicino alla costa.

Gli scienziati rimuovono il fossile del millepiedi gigante Arthropleura da una spiaggia dell’Inghilterra settentrionale.

Ci sono solo altri due fossili di Arthropleura conosciuti, entrambi trovati in Germania, ed entrambi molto più piccoli di questo nuovo esemplare. Anche se questo è il più grande scheletro fossile di Arthropleura mai trovato, c’è ancora molto da imparare su queste creature. “Trovare questi fossili di millepiedi giganti è raro, perché una volta morti, i loro corpi tendono a disarticolarsi, quindi è probabile che il fossile sia un carapace ammuffito che l’animale ha lasciato mentre cresceva“, ha detto Davies. “Non abbiamo ancora trovato una testa fossile, quindi è difficile sapere tutto su di loro“.

La grande dimensione di Arthropleura è stata precedentemente attribuita a un picco di ossigeno atmosferico durante i periodi tardo Carbonifero e Permiano, ma poiché il nuovo fossile proviene da rocce depositate prima di questo picco, dimostra che l’ossigeno non può essere l’unica spiegazione.

I ricercatori ritengono che per raggiungere dimensioni così grandi, Arthropleura deve aver avuto una dieta ad alto contenuto di nutrienti. “Mentre non possiamo sapere con certezza cosa mangiavano, c’erano un sacco di noci e semi nutrienti disponibili nella lettiera delle foglie a quel tempo, e potrebbero anche essere stati predatori che si sono nutriti di altri invertebrati e anche di piccoli vertebrati come gli anfibi“, ha detto Davies.

Gli animali Arthropleura hanno strisciato nella regione equatoriale della Terra per circa 45 milioni di anni, prima di estinguersi durante il periodo Permiano. La causa della loro estinzione è incerta, ma potrebbe essere dovuta al riscaldamento globale che ha reso il clima troppo secco per la loro sopravvivenza, o all’aumento dei rettili, che mangiavano lo stesso cibo e presto hanno dominato gli stessi habitat.

Il fossile sarà esposto al pubblico al Sedgwick Museum di Cambridge nel nuovo anno.

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