Una nuova specie di dinosauro (imparentato con il Velociraptor) simile a un uccello scoperta sull’isola di Wight


Illustrazione di Vectiraptor greeni.

Un nuovo genere e specie di dinosauro dromaeosauride è stato scoperto da un team di paleontologi dell’Università di Bath e dell’Università di Portsmouth.


Un dinosauro precedentemente sconosciuto, simile a un uccello, che usava la forza bruta per avere la meglio sulla sua preda, è stato trovato dai paleontologi che stanno setacciando i fossili trovati sull’isola di Wight. Risale al primo Cretaceo, oltre 100 milioni di anni fa.

Il nuovo animale è stato chiamato Vectiraptor greeni dal nome del collezionista locale Mick Green, che ha scoperto le sue ossa dopo che sono state scoperte tra le rocce sulla costa meridionale dell’isola. E’ un parente più antico e più pesante del famoso predatore Velociraptor. Il temibile animale aveva le dimensioni di un lupo, circa 3 metri di lunghezza dal naso alla coda, e avrebbe usato gli enormi artigli aguzzi sulle zampe per eliminare la sua preda. I suoi denti finemente seghettati venivano poi utilizzati per smembrare la sfortunata preda.

Il dinosauro si sarebbe aggirato nelle foreste che coprivano la terra nel primo Cretaceo, 125 milioni di anni fa. Morì e rimase sepolto fino al 2004, quando le tempeste e le onde erosero le rocce che avevano tenuto nascoste le sue ossa. Sono passati altri 20 anni prima che gli scienziati delle Università di Bath e Portsmouth studiassero i fossili e facessero la sorprendente scoperta che le ossa rappresentavano una nuova specie. La loro scoperta è descritta questa settimana nella rivista Cretaceous Research.

Vectiraptor apparteneva a un gruppo di dinosauri chiamati dromaeosauri, o raptor. Questi dinosauri simili agli uccelli erano cacciatori specializzati e, come i loro moderni parenti aviari, erano ricoperti di lunghe piume. Le loro mascelle erano piene di denti seghettati simili a lame e avevano enormi artigli a forma di falce sui piedi, che usavano per colpire le loro prede, facendole morire rapidamente dissanguate.

I membri noti dei rapaci includono il Velociraptor della Mongolia, il Deinonychus e il gigantesco Utahraptor degli Stati Uniti. Un raptor più piccolo è stato precedentemente descritto dall’Isola di Wight, ma Vectiraptor segna la prima volta che un grande raptor è stato scoperto in Inghilterra. Anche se solo alcuni frammenti dello scheletro sono sopravvissuti – un paio di vertebre della schiena e parte dei fianchi – ciò che è noto suggerisce un animale grande e potente.

Questo era un animale grande e molto pesantemente costruito“, ha detto il dottor Nick Longrich, che ha condotto lo studio dal Milner Centre for Evolution presso l’Università di Bath. “Le ossa sono spesse e massicce. Chiaramente non cacciava piccole prede, ma animali grandi, anche più grandi di lui“.

Dimensione relativa di Vectiraptor greeni (in alto) e posizione degli elementi recuperati (sotto).

Anche se non era il più grande predatore nel suo ambiente – i predatori superiori includevano l’allosauro Neovenator, spinosauri come Baryonyx, e un tirannosauro precoce chiamato Eotyrannus – Vectiraptor sarebbe stato una minaccia sia per i dinosauri più piccoli che per i giovani di grandi dinosauri. Con le sue forti braccia e artigli, potrebbe essersi arrampicato sugli alberi come i moderni leopardi. Le ossa pesanti suggeriscono un animale che contava meno sulla velocità e più sulla forza, e forse sulle imboscate, per affrontare la sua preda.

È un suggerimento allettante sulla diversità dei dinosauri in Inghilterra in questo periodo“, ha detto il dottor Longrich.

Questa è la prima volta che un grande rapace è stato trovato nel Regno Unito. “C’è una straordinaria diversità di dinosauri conosciuti in Inghilterra nel Cretaceo, e anche dopo più di un secolo di studi, continuiamo a trovare nuove specie“, ha detto il dottor Longrich. “Anche se i paleontologi studiano questi dinosauri da molto tempo, è difficile. Dobbiamo aspettare che le scogliere cadano ed espongano pezzi di ossa, o che le onde li lavino dalle rocce. Abbiamo passato due secoli sull’isola di Wight per mettere insieme il nostro quadro dei dinosauri inglesi“.

Il co-autore, il professor Dave Martill dell’Università di Portsmouth, nota che i raptor strettamente legati al Velociraptor sono stati trovati anche in Mongolia, suggerendo che l’Inghilterra potrebbe essere stata lungo un’importante via di dispersione per i dinosauri. Il professor Martill ha detto che, data la somiglianza tra le faune di dinosauri del Nord America e della Mongolia nel primo Cretaceo, era solo una questione di tempo prima che qualcuno scoprisse un dinosauro raptor in Inghilterra.

Un numero notevole di specie di dinosauri proviene da questa piccola isola al largo dell’Inghilterra meridionale. L’antica Inghilterra era una sorta di crocevia per i dinosauri. A quel tempo i continenti erano più vicini tra loro, con alcuni collegati da ponti di terra. I dinosauri probabilmente girovagavano dal Nord America all’Asia, o forse nuotavano dall’Africa. L’Europa era una sorta di crocevia che collegava i continenti.

Un incontro casuale

Il Vectiraptor greeni prende il nome dal paleontologo dilettante Mick Green, che ha scoperto i resti nel 2004, ma non ha apprezzato l’importanza della sua scoperta fino a quando non è stato costretto dalla malattia a smettere di raccogliere fossili nel 2012. Ha quindi rivolto la sua attenzione a liberare le ossa del dinosauro dalla dura pietra ferrosa che le ricopriva.

Un giorno, chiacchierando davanti a una birra, mostrò i fossili alla paleontologa dell’Isola di Wight Megan Jacobs e al Dr. Longrich, che rimasero perplessi, e all’inizio fecero fatica a dare loro un senso, finché non notarono delle somiglianze rivelatrici con altri raptor. Il signor Green ha permesso di studiare le ossa, che si sono rivelate rappresentare un nuovo genere e una nuova specie. Le ossa sono state ora donate al Dinosaur Isle Museum a Sandown sull’isola di Wight.

Questo dinosauro è incredibilmente eccitante, aggiungendosi all’enorme diversità di dinosauri qui sull’isola di Wight, e aiutando a costruire un quadro più grande del mondo del primo Cretaceo“, ha detto la signora Jacobs, una collaboratrice del progetto. “Questo piccolo dinosauro serve anche come un eccellente esempio dell’importanza dei collezionisti amatoriali di fossili, e come lavorare con loro può produrre importanti ricerche scientifiche, che altrimenti non sarebbero possibili“.

Senza la dedizione di Mick Green e di altri sull’isola, ha notato, questo dinosauro sarebbe stato perso nel mare.

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