Cold Case : Morte nell’Artico


17 giugno 2015.

Una squadra di rilevamento su un’isola remota del Canada artico si è imbattuta in uno spettacolo macabro nell’estate del 2016. Carcasse di caribù, a dozzine, giacevano sparse nella tundra dell’isola Prince Charles, appena a nord del Circolo Polare Artico nel Nunavut. Sulla base delle condizioni delle carcasse e della decomposizione degli organi interni, si stimò che la morte fosse avvenuta almeno diverse settimane prima dell’arrivo della squadra, forse a fine inverno. Mentre alcuni animali sono morti sdraiati, altri sembrano essere semplicemente crollati.

Mezzo secolo prima e più di 6.800 chilometri a ovest, una scena simile ha affrontato i biologi su un remoto pezzo di terra nel Mare di Bering. Quarantadue renne furono trovate a cibarsi tra i resti scheletrici di un branco di renne sull’isola di San Matteo che solo tre anni prima contava 6.000 animali.

Usando una combinazione di dati rilevati a distanza dai satelliti e sensori a terra, gli scienziati hanno trovato le impronte inconfondibili dello stesso assassino nel 2016 e nel 1966. Entrambe le isole artiche sono mostrate in questa pagina come osservate nel 2015 e nel 2016 dall’Operational Land Imager (OLI) su Landsat 8.

Caribù e renne appartengono alla stessa specie (Rangifer tarandus), ma non sono lo stesso animale. I caribù, che vivono in Nord America, sono migratori e viaggiano in grandi mandrie tra i luoghi di riproduzione. Le renne abitano l’Europa e l’Asia e si sono adattate all’addomesticamento. Possono essere usate per tirare le slitte e possono essere munte come le mucche e le capre. (Si dice che il formaggio di renna sia delicato e cremoso).

Un attributo chiave che caribù e renne condividono è che sono erbivori che si nutrono di licheni e piante. Nel tardo autunno e all’inizio della primavera, usano i loro zoccoli affilati per rompere la crosta ghiacciata sulle terre del nord per raggiungere questa fonte di cibo. Mentre gli animali si sono adattati a gestire in modo efficiente le loro riserve di energia durante il lungo inverno artico, il tempismo è tutto. E sia a Prince Charles Island che a St. Matthew Island, il tempo scadde per le mandrie.

22 giugno 2016.

I dati meteorologici dell’isola Prince Charles nell’inverno 2015-2016 indicano che le maggiori tempeste si sono verificate nell’aprile 2016, un momento in cui le riserve energetiche dei caribù sono generalmente al loro minimo. Il vento e la neve di queste tempeste hanno creato un manto nevoso insolitamente denso, che è stato rilevato attraverso i dati di temperatura di luminosità acquisiti dallo Special Sensor Microwave Imager/Sounder (SSMI/S) a bordo della serie di satelliti Defense Meteorological Satellite Program (DMSP). Gli scienziati hanno determinato dai dati che i caribù, già indeboliti alla fine di un lungo inverno, sono morti di fame quando non sono stati in grado di rompere il denso strato di neve e ghiaccio per raggiungere il cibo di cui avevano bisogno.

Il clima invernale insolitamente rigido è stato il colpevole anche sull’isola di San Matteo. Gli scienziati che hanno rianalizzato i dati meteorologici hanno scoperto che l’inverno del 1963-1964 è stato uno dei più rigidi mai registrati nelle isole del Mare di Bering. Le renne hanno sopportato tempeste con raffiche di forza d’uragano, con temperature del vento fino a -71,5° Fahrenheit (-57,5° Celsius) e una quantità record di neve. Come a Prince Charles Island, la dura crosta del manto nevoso ha reso difficile, se non impossibile, per l’enorme branco di renne l’accesso ai nutrienti vitali. Per le 6.000 renne, semplicemente non c’era abbastanza cibo disponibile quando era più necessario. Nel 1966, erano rimasti solo 42 sopravvissuti.

Attraverso l’uso di dati rilevati a distanza, gli scienziati sono stati in grado di chiudere il caso della misteriosa morte dei caribù in Canada e delle renne nelle isole del Mare di Bering, avvenuta a distanza di mezzo secolo. I dati hanno raccontato la storia.

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