Il ghiacciaio “del giorno del giudizio” in Antartide: come il suo collasso potrebbe scatenare inondazioni globali e inghiottire isole e coste di tutto il pianeta


I ghiacciai come il ghiacciaio Byrd dell’Antartide mostrano crepe e movimenti.

Il massiccio ghiacciaio Thwaites nell’Antartide occidentale contiene abbastanza ghiaccio da innalzare il livello globale del mare di 65 cm se dovesse crollare completamente. Una preoccupante recente ricerca suggerisce che la sua stabilità a lungo termine è alquanto dubbia dato che il ghiacciaio emette sempre più ghiaccio.

Aggiungere 65 cm al livello globale del mare sarebbe una quantità che cambierebbe la linea di costa. Per il contesto, ci sono stati circa 20 cm di aumento del livello del mare dal 1900, una quantità che sta già costringendo le comunità costiere a lasciare le loro case e a rendere critici i problemi ambientali come le inondazioni, la contaminazione da acqua salata e la perdita di habitat.

Ma la preoccupazione è che il Thwaites, a volte chiamato il “ghiacciaio del giorno del giudizio” a causa del suo ruolo chiave nella regione, potrebbe non essere l’unico ghiacciaio a scomparire. Se dovesse svuotarsi nell’oceano, potrebbe innescare una reazione a catena regionale e trascinare con sé altri ghiacciai vicini, il che significherebbe diversi metri di aumento del livello del mare. Questo perché i ghiacciai dell’Antartide occidentale sono ritenuti vulnerabili a un meccanismo chiamato Marine Ice Cliff Instability o MICI, dove il ghiaccio che si ritira espone scogliere di ghiaccio sempre più alte e instabili che collassano nell’oceano.

Un aumento del livello del mare di diversi metri inonderebbe molte delle principali città del mondo, tra cui Shanghai, New York, Miami, Tokyo e Mumbai. Coprirebbe anche enormi porzioni di terra nelle regioni costiere e inghiottirebbe in gran parte nazioni insulari a bassa quota come Kiribati, Tuvalu e le Maldive.

I ghiacciai come il ghiacciaio Byrd dell’Antartide mostrano crepe e movimenti.

Grande come la Gran Bretagna

Thwaites è un fiume di ghiaccio grande come la Gran Bretagna. Contribuisce già a circa il 4% dell’aumento globale del livello del mare. Dal 2000, il ghiacciaio ha avuto una perdita netta di più di 1000 miliardi di tonnellate di ghiaccio e questo è aumentato costantemente negli ultimi tre decenni. La velocità del suo flusso è raddoppiata in 30 anni, il che significa che il doppio del ghiaccio viene riversato nell’oceano come negli anni ’90.

Il ghiacciaio Thwaites, il più largo del mondo con 130 chilometri di larghezza, è trattenuto da una piattaforma galleggiante di ghiaccio chiamata piattaforma di ghiaccio, che trattiene il ghiacciaio e lo fa scorrere meno velocemente. Ma gli scienziati hanno appena confermato che questa piattaforma di ghiaccio si sta rapidamente destabilizzando. La piattaforma di ghiaccio orientale ha ora delle crepe che attraversano la sua superficie e potrebbe collassare entro dieci anni, secondo Erin Pettit, un glaciologo della Oregon State University.

Questo lavoro supporta la ricerca pubblicata nel 2020 che ha anche notato lo sviluppo di crepe e crepacci sulla piattaforma di ghiaccio Thwaites. Questi indicano che si sta indebolendo strutturalmente. Questo danno può avere un effetto di feedback rinforzante perché le crepe e le fratture possono promuovere un ulteriore indebolimento, innescando la disintegrazione della piattaforma di ghiaccio.

Se la piattaforma di ghiaccio di Thwaites crollasse, sarebbe l’inizio della fine per il ghiacciaio. Senza la sua piattaforma di ghiaccio, il ghiacciaio Thwaites scaricherebbe tutto il suo ghiaccio nell’oceano nei prossimi decenni o secoli.

Nuove ricerche sul ghiacciaio Thwaites e il suo futuro.

Altri ghiacciai instabili

La piattaforma di ghiaccio – che può essere pensata come l’estensione galleggiante del ghiacciaio Thwaites – è una delle tante che gli scienziati stanno osservando attentamente nel bacino del Mare Amundsen, Antartide occidentale. Diverse piattaforme di ghiaccio che trattengono i ghiacciai, tra cui Thwaites e il suo vicino, il ghiacciaio Pine Island, vengono erosi dall’aumento della temperatura dell’oceano.

L’acqua dell’oceano più calda è in grado di tagliare queste piattaforme di ghiaccio galleggianti, guidando lo scioglimento dal basso che può assottigliare il ghiaccio e indebolirlo, permettendo lo sviluppo di crepe e fratture che sono state osservate in superficie. Questo scioglimento guidato dall’oceano sul fondo della piattaforma di ghiaccio spinge anche il punto di ancoraggio dove il ghiaccio incontra il fondale marino all’indietro. Poiché il fondale marino degrada verso il basso nel Mare di Amundsen, questo potrebbe alla fine innescare uno spostamento quando i ghiacciai perdono l’appoggio e si ritirano rapidamente.

In definitiva, se le piattaforme di ghiaccio si ritirano, significa che c’è meno capacità di trattenere i ghiacciai dell’Antartide occidentale, permettendo loro di accelerare e aggiungere altro al livello globale del mare.

Tuttavia, gli scienziati stanno ancora facendo i conti con il MICI e rimangono domande sul futuro dei ghiacciai dell’Antartide occidentale. Mentre il collasso del Thwaites potrebbe certamente innescare un evento di collasso gigantesco, non tutti credono che questo accadrà.

Altri lavori suggeriscono che la destabilizzazione della piattaforma di ghiaccio e del ghiacciaio Thwaites potrebbe non portare al tipo di risultati catastrofici che alcuni temono. Il ghiaccio marino e i pezzi di ghiaccio che si staccano dalla piattaforma di ghiaccio e dal ghiacciaio che crollano potrebbero avere un effetto di contenimento simile alla piattaforma di ghiaccio intatta, bloccando la reazione a catena sul nascere e impedendo il collasso sostenuto dell’intera calotta antartica occidentale.

Ma mentre rimane l’incertezza su ciò che accadrà esattamente nell’Antartide occidentale, una cosa è certa: il ghiacciaio Thwaites che si ritira continuerà ad aumentare il livello globale del mare per molti anni a venire.

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