Parco nazionale del Saguaro


21 settembre 2021.

Il cactus saguaro (Carnegiea gigantea), con le sue braccia spinose e ramificate, è un’icona del West americano. È anche il più grande cactus degli Stati Uniti, crescendo fino a 18 metri di altezza. Il saguaro cresce solo nel deserto di Sonoran, con il suo habitat limitato all’Arizona meridionale, alla California sud-orientale e alla parte occidentale di Sonora, in Messico. Anche se non è elencato come minacciato o in pericolo, il saguaro è protetto da leggi statali contro la raccolta o la distruzione.

Il Saguaro National Park, mostrato in queste due immagini a colori naturali acquisite il 21 settembre 2021 dall’Operational Land Imager (OLI) su Landsat 8, è stato fondato per proteggere questa specie iconica. Il parco copre circa 37.000 ettari del deserto di Sonoran intorno a Tucson, Arizona. È diviso in due sezioni: il distretto orientale di Rincon Mountain, delimitato dalla Coronado National Forest, e il distretto occidentale di Tucson Mountain, che è mostrato nell’immagine in primo piano. Il distretto occidentale aveva 137 siti minerari dove si estraevano rame, piombo, argento e molibdeno dalla metà del 1800 ai primi anni del 1900. Nel 1933, il Saguaro fu istituito come monumento nazionale. È diventato un parco nazionale nel 1994. Oggi, l’area intorno al distretto occidentale è costellata di quartieri.

Nelle giuste condizioni, i cactus saguaro possono vivere da 150 a 200 anni. Il saguaro a crescita estremamente lenta è particolarmente sensibile all’escursione termica e all’abbondanza d’acqua, e un tempo molto variabile o estremo può stressare le piante e limitare la riproduzione. Nel Saguaro National Park, gli scienziati hanno a lungo monitorato il clima. Nell’ultimo secolo, le temperature minime invernali nella zona sono aumentate di 6-8 gradi Celsius. I ricercatori hanno anche registrato meno pioggia in inverno, ma più in estate, quando si pensa che i cactus assorbano la maggior parte della loro acqua. Quando la pioggia è abbondante, un saguaro completamente idratato può pesare da 1.500 a 2.200 chilogrammi. Tuttavia, a causa della siccità degli ultimi decenni, stanno sopravvivendo nel parco meno giovani saguari.

Gli ecologi sono alla ricerca di nuovi strumenti per aiutare a monitorare le popolazioni di piante, e alcuni stanno addestrando i computer a identificare le piante in immagini rilevate a distanza, sia aeree che satellitari. Alcuni studi recenti hanno utilizzato tale apprendimento automatico per rilevare e mappare le popolazioni di saguaro, che proiettano ombre che possono essere identificate nelle immagini. I ricercatori suggeriscono che tali strumenti potrebbero essere particolarmente utili per il monitoraggio di ambienti remoti e aridi.

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