Caribù in movimento


1995 – 2017.

I caribù sono complicati. Nella specie Rangifer tarandus (che comprende le renne) c’è un’enorme varietà di dimensioni, colore e comportamento. Per esempio, alcuni caribù generalmente sono stanziali, mentre altri migrano per grandi distanze. Anche il modo in cui i migratori migrano ha lasciato perplessi alcuni scienziati.

C’è un’incredibile quantità di mistero inspiegabile sui driver della migrazione dei caribù“, ha detto Elie Gurarie, un assistente professore al SUNY College of Environmental Science and Forestry.

Alcuni aspetti di questa grande migrazione, tuttavia, stanno diventando più chiari.

La mappa qui sopra mostra la gamma di sette grandi mandrie di caribù nel nord dell’Alaska e del Canada. Si tratta di animali da barren-ground (tundra migratoria). Questo “ecotipo” di caribù migra per centinaia di chilometri ogni primavera, muovendosi verso la costa settentrionale del continente, dove nascono i loro piccoli. Al contrario, i caribù dei boschi vivono nelle foreste boreali e nelle catene montuose del Nord America. Sono meno sociali e non migrano.

La tempistica della migrazione – quando i caribù lasciano le loro gamme di svernamento e quando arrivano ai loro terreni di parto – è stata pensata per dipendere da fattori come il tempo di scioglimento della neve e la disponibilità di vegetazione per il foraggiamento. Nella ricerca pubblicata nel 2019, Gurarie (precedentemente all’Università del Maryland) e colleghi hanno dimostrato che altri fattori sono più importanti. “Niente di quello che ci aspettiamo sia importante – neve, vegetazione, ecc – ha finito per essere importante“, ha detto.

La ricerca, finanziata in parte dall’Arctic-Boreal Vulnerability Experiment (ABoVE) della NASA, ha coinvolto il monitoraggio di più di 1.000 caribù di sette mandrie tra il 1995 e il 2017. I loro movimenti sono stati correlati a fattori come il tempo locale, i tempi di scioglimento della neve, la disponibilità di vegetazione e i modelli climatici globali.

Gurarie e colleghi hanno osservato che l’inizio della migrazione primaverile ogni anno era generalmente sincronizzato tra tutte le mandrie del continente. Questa partenza coordinata in marzo o aprile, hanno scoperto, dipende principalmente dai cicli climatici su larga scala. Puoi vedere la partenza sincrona nel video qui sopra, che mostra i movimenti tracciati degli animali tra febbraio e luglio nel 2013 e 2014.

L’arrivo dei caribù al loro luogo di nascita, tuttavia, è molto più sfalsato e dipende dalle condizioni meteorologiche durante l’estate precedente – vale a dire, se è stata un’estate calda e senza vento che favorisce gli insetti. Le molestie da parte di insetti come zanzare, mosche nere e botflies possono avere un effetto dannoso sulla salute delle femmine di caribù, quindi un’estate piena di insetti quest’anno può significare un arrivo ritardato al luogo del parto la prossima primavera.

Gurarie ha detto di essere stato ugualmente sorpreso dall’enorme sincronia, a livello continentale, dell’inizio della migrazione e dall’effetto ritardato degli insetti dell’estate scorsa sul tempo di arrivo della migrazione dell’anno in corso. Cosa significa questa relazione tra clima, tempo e migrazione per il futuro delle mandrie di caribù in mezzo al riscaldamento delle estati artiche rimane da vedere. Come Gurarie e colleghi hanno scritto nel loro documento: “Una sfida centrale nell’ecologia artica è la comprensione dei potenziali effetti di un clima che cambia su caribù e renne, l’erbivoro terrestre più diffuso nell’Artico“.

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