I fossili di un antenato dei dinosauri mostrano che camminava eretto, era veloce ed anche agile


Ricostruzione artistica della muscolatura degli arti del primo dinosauro sauropodomorfo divergente Thecodontosaurus antiquus.

Un trio di ricercatori dell’Università di Bristol ha trovato le prove di un primo antenato dei dinosauri sauropodomorfi giganti che camminava in posizione eretta ed era anche probabilmente veloce e agile.

Nel loro documento pubblicato sulla rivista Royal Society Open Science, il gruppo descrive il loro studio di Thecodontosaurus antiquus – un membro molto più piccolo dei sauropodomorfi – trovato in un sito nel sud-ovest dell’Inghilterra.

I sauropodomorfi hanno fatto notizia negli ultimi anni a causa delle loro enormi dimensioni. I fossili dissotterrati negli ultimi anni hanno dimostrato che erano sauropodi erbivori molto grandi. In questo nuovo lavoro, i ricercatori hanno trovato un fossile di uno dei loro antenati vissuto circa 20 milioni di anni prima che era molto più piccolo – solo 30 centimetri di altezza in piedi.

L’esame del fossile, che, notano i ricercatori, era in buone condizioni perché era alloggiato in una fessura che lo proteggeva dalle intemperie, ha mostrato che aveva circa 200 milioni di anni (è vissuto durante il tardo Triassico), e assomigliava più a un velociraptor che ai massicci dinosauri dalle gambe a colonna che sarebbero venuti dopo. Lo studio delle sue zampe posteriori ha mostrato che erano fatte per correre, non tenendo molto peso; i suoi muscoli si sarebbero contratti rapidamente.

Più specificamente, hanno trovato che le scanalature, le creste, i punti di inserzione e le sporgenze suggeriscono che la creatura aveva un movimento veloce, in grado di sfuggire ai predatori correndo più velocemente di loro. Inoltre, le sue ossa dell’anca suggerivano che il dinosauro era in grado di torcersi mentre correva, permettendo curve strette, che lo avrebbero anche aiutato a sfuggire ai predatori.

Hanno anche scoperto che gli arti anteriori avevano molto meno muscoli, suggerendo che non sono stati utilizzati per camminare o correre e che T. antiquus camminava in posizione verticale. I ricercatori suggeriscono che le loro zampe anteriori, che erano dotate di mani in grado di piegare gli arti e farli avvicinare alla bocca, erano anch’esse abbastanza agili. Le profonde scanalature nell’osso suggeriscono la flessibilità e la capacità di estendere un braccio per raggiungere più in alto un albero.

I ricercatori suggeriscono anche che il fossile presenta un’opportunità unica per imparare di più sull’evoluzione dei dinosauri e su come i dinosauri che camminavano in posizione eretta si sono evoluti per camminare a quattro zampe quando sono diventati più grandi.

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