Plesiosauri, pliosauri, ibodonti: Guardiamo indietro a tre predatori preistorici dei mari del giurassico


Il Liopleurodon era un pliosauro del periodo giurassico.

I resti fossilizzati di un gigantesco ittiosauro, colloquialmente noto come “drago marino”, sono stati recentemente scoperti nella riserva naturale di Rutland Water nel Regno Unito. Misurando almeno dieci metri di lunghezza e con un cranio pesante circa una tonnellata, è il più grande e completo ittiosauro del suo genere trovato finora in Gran Bretagna.

Lo scheletro è stato scoperto da Joe Davis del Leicestershire and Rutland Wildlife Trust nel febbraio 2021. È stato accuratamente scavato in agosto e settembre 2021 da un team di paleontologi riuniti da tutto il Regno Unito, guidati dall’esperto di ittiosauri Dr. Dean Lomax e dal conservatore paleontologico Nigel Larkin.

Basandosi sull’analisi di fossili microscopici del sedimento circostante, sono stati in grado di accertare che l’ittiosauro del Rutland ha circa 181,5-182 milioni di anni. L’anatomia della creatura suggerisce che molto probabilmente appartiene alla specie Temnodontosaurus trigonodon. Questo lo renderebbe il primo caso di questa specie di ittiosauro nel Regno Unito.

Una ricostruzione dell’ittiosauro Temnodontosaurus trigonodon del Rutland.

È un malinteso comune che gli ittiosauri fossero considerati “dinosauri che nuotano”. Ma in realtà erano un gruppo di rettili marini che vivevano durante l’era Mesozoica (tra 66 e 252 milioni di anni fa). Come grandi predatori di successo, erano fondamentali per gli ecosistemi marini del Mesozoico.

Il numero di specie di ittiosauri raggiunse il massimo durante il Triassico (tra 250 e 201 milioni di anni fa) e soprattutto nel Giurassico (da 201 a 145 milioni di anni fa).

Ma questi non erano gli unici predatori che pattugliavano i mari preistorici. Immergiamoci e diamo un’occhiata a tre altre creature marine estinte che dominavano gli oceani del Giurassico.

Plesiosauri

Il Plesiosaurus è vissuto durante il periodo giurassico.

I Plesiosauri (che significa “vicini alla lucertola”) erano un gruppo di grandi rettili marini dal collo lungo che appartengono all’ordine Plesiosauria. Questi animali apparvero nel tardo Triassico e divennero particolarmente diffusi durante il Giurassico. Hanno prosperato fino alla loro scomparsa nell’evento di estinzione Cretaceo-Paleogene, circa 66 milioni di anni fa. I plesiosauri esistevano negli oceani di tutto il mondo: nei mari europei e intorno all’Oceano Pacifico, compresi Australia, Nord America e Asia.

I plesiosauri variavano in lunghezza da meno di 2 metri a più di 17 metri. Alcune specie avevano colli incredibilmente lunghi, quasi il doppio del resto del corpo.

I plesiosauri avevano un corpo largo e piatto, una coda corta e quattro lunghe pinne che rendevano questo animale un forte nuotatore. Avevano anche una piccola testa, ma erano pieni di denti affilati e appuntiti per facilitare la loro dieta carnivora di pesci e molluschi antichi simili a calamari. Come gli ittiosauri, i plesiosauri davano alla luce piccoli vivi. Il primo scheletro quasi completo di Plesiosaurus fu scoperto nel 1823 a Lyme Regis, Dorset nel Regno Unito dalla paleontologa pioniera Mary Anning.

Pliosauri

I pliosauri (che significa “più lucertola”) sono un altro gruppo di rettili marini del Giurassico che appartengono all’ordine Plesiosauria. Ma a differenza dei loro cugini plesiosauri dal collo lungo, questi animali avevano il collo corto con una grande testa allungata simile ai coccodrilli. I pliosauri variavano da circa quattro a dieci metri di lunghezza, ma potevano arrivare fino a 15 metri. I pliosauri avevano anche due paia di potenti pinne e una coda relativamente corta.

Durante alcune parti del periodo giurassico, furono i principali predatori dell’oceano. Le potenti mascelle della creatura contenevano denti affilati e conici che usavano per nutrirsi di pesci, squali, ittiosauri e altri Plesiosauria.

Questo genere è rappresentato da quattro specie (R. cramptoni, R. propinquus, R. thorntoni e R. zetlandicus) e tutti gli esemplari attualmente conosciuti sono stati scoperti nello Yorkshire e nel Northamptonshire nel Regno Unito. Come i plesiosauri, i pliosauri si sono estinti nell’evento di estinzione Cretaceo-Paleogene 66 milioni di anni fa.

Squali Hybodus

Hybodus (che significa “dente gobbo”) è un genere estinto di squalo che appare per la prima volta verso la fine del periodo Permiano (260 milioni di anni fa). Ebbe grande successo nei mari poco profondi del Giurassico, lontano dalle acque profonde che i plesiosauri e i pliosauri abitavano.

Questo genere possedeva corpi affusolati e fusiformi (a forma di fuso, allungati e affusolati alle due estremità) che permettevano loro di muoversi rapidamente nell’acqua. Avevano anche due pinne sulla schiena che li avrebbero aiutati a governare con precisione. Questi predatori opportunisti crescevano tipicamente fino a circa due metri di lunghezza.

Gli Hybodus consumavano una grande varietà di prede grazie ai loro denti, che erano disposti in due gruppi. Nella parte anteriore c’erano denti affilati e appuntiti, utili per afferrare prede come pesci e calamari; mentre i denti posteriori erano arrotondati e più adatti a schiacciare i gusci dei crostacei.

Un fossile di Hybodus fraasi dalla Germania.

Infatti, un esemplare di Hybodus appartenente alla specie H. hauffianus da Holzmaden in Germania è stato trovato ripieno di belemniti (molluschi cefalopodi estinti), suggerendo che questa creatura morì dopo aver mangiato troppi rostra (conchiglie) di belemniti.

Gli hybodonti si estinsero verso la fine del tardo Cretaceo, circa 66 milioni di anni fa. I primi denti fossilizzati di Hybodus sono stati trovati nel Regno Unito intorno alla metà del 19° secolo, ma resti che includono scheletri, denti isolati e spine della testa e delle pinne sono stati recuperati in Asia, Europa, Africa e Nord America.

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