Gli avvisi di terremoto ShakeAlert possono dare alle persone il tempo di proteggersi, ma finora pochi lo hanno fatto


Il mio feed di Facebook è esploso poco dopo mezzogiorno del 20 dicembre 2021, con notizie da amici e familiari nel nord della California: Un “grande”! Il terremoto di magnitudo 6,2 che avevano appena sperimentato aveva il suo epicentro sulla costa vicino a Petrolia”. Dice Dare A. Baldwin uno psicologo.

Eppure molti post sui social media non si concentravano sul terremoto in sé, ma piuttosto sull’allarme inviato ai cellulari pochi secondi prima – o, per alcuni, appena dopo – che iniziasse la scossa.

Il sistema ShakeAlert è una tecnologia notevole, in corso da anni. Ha il potenziale di salvare decine di migliaia di vite nelle aree in cui si verificano terremoti di alta magnitudo, fornendo un avvertimento di pochi secondi – abbastanza tempo per le persone di prendere precauzioni di sicurezza di base. Per quanto meraviglioso sia, però, ShakeAlert salva la vita solo se le persone capiscono cosa fare quando ricevono un tale allarme – e lo fanno.

“Faccio parte di un gruppo interdisciplinare che comprende psicologi e altri scienziati sociali, esperti di rischi naturali, sismologi, geofisici e specialisti della comunicazione e dell’educazione il cui obiettivo è quello di progettare sistemi di preparazione e risposta ai terremoti che ottimizzino i risultati sicuri. Alcuni di noi stanno lavorando insieme per analizzare i filmati di vari terremoti pubblicati sui siti di social media, come Facebook, Twitter e YouTube”. Continua Baldwin.

I video durante il terremoto di Petrolia sono i primi che abbiamo visto di ciò che la gente fa – o non fa – quando riceve un allarme alimentato da ShakeAlert. I filmati suggeriscono che abbiamo più lavoro da fare”.

Rilevamento e avvertimento di terremoti imminenti

Nell’immagine: epicentro (punto in superficie sulla verticale dell’ipocentro); fault, frattura, faglia; S-wave e P-wave, onde S e P; sensori sismici distanziati 9-16 km l’uno dall’altro.

ShakeAlert dipende da una massiccia rete di rilevatori sismici distribuiti lungo la costa occidentale che raccolgono le prime scosse di terremoto.

Per le persone vicine all’epicentro, il tempo necessario per elaborare i dati e inviare un allarme può significare che arriva proprio quando, o forse anche pochi secondi dopo, inizia la scossa maggiore. Anche questo avviso approssimativamente simultaneo è prezioso, in quanto aiuta le persone a capire cosa sta succedendo, che spesso non è ovvio.

Per quelli più lontani dall’epicentro di un terremoto, un allarme può arrivare secondi, o anche decine di secondi, prima di una forte scossa. Questo è un tempo sufficiente per spegnere automaticamente o alterare le operazioni dei sistemi chiave – per esempio, per rallentare o fermare i treni, le attrezzature di controllo coinvolte in delicate procedure mediche, o le reti elettriche. È anche un tempo sufficiente per prepararsi mentalmente, così come per intraprendere azioni protettive potenzialmente salvavita.

Simulazione di eventi sismici in prossimità della Faglia di San Andrea: il ritardo tra onde P e onde S aumenta con l’aumentare della distanza dall’ipocentro.

Per massimizzare le possibilità di uscire vivi e intatti da un grande terremoto, la maggior parte degli esperti raccomanda nella maggior parte dei casi – per la California, Oregon e Washington – di “Drop, Cover, and Hold On”, o DCHO in breve (in pratica di cercare un punto sicuro, mettersi al riparo sotto un tavolo e stare fermi). Il messaggio di allarme che appare sul tuo cellulare ti ricorda cosa fare.

ShakeAlert è l’unico sistema di allarme preventivo per terremoti per il pubblico negli Stati Uniti. È entrato in funzione in Oregon nel marzo 2021, e in maggio si è esteso a tutta la costa occidentale degli Stati Uniti. Il sistema invia avvisi attraverso un gruppo di partner di consegna. Per esempio, i telefoni Google Android visualizzano gli avvisi tramite il loro sistema operativo. A seconda di dove le persone vivono, possono installare applicazioni di allarme – MyShake, QuakeAlert U.S. o San Diego Emergency ShakeReadySD – sul loro smartphone. E il sistema della Federal Emergency Management Agency che invia messaggi di emergenza come Amber Alerts emette anche avvisi di terremoto.

Una considerevole ricerca precedente ha contribuito a modellare il contenuto trasmesso negli avvisi alimentati da ShakeAlert, così come la messaggistica chiave che si verifica subito dopo gli avvisi. Ottenere tutto questo è cruciale, ed è ancora un lavoro in corso.

Cosa fanno le persone prima e durante i terremoti

Fino a poco tempo fa, i ricercatori hanno dovuto fare affidamento principalmente sulle interviste post-fatto o sui sondaggi post-terremoto “Lo hai sentito?” per sapere cosa le persone ricordavano di aver fatto durante un terremoto.

Negli ultimi anni, i filmati televisivi a circuito chiuso hanno iniziato a rivelare come le persone rispondono realmente alle scosse di alta intensità. Queste registrazioni non sono confuse dai ricordi comprensibilmente imperfetti degli individui di un evento caotico e stressante. Sebbene le persone riferiscano frequentemente di aver intrapreso azioni protettive come “Drop, Cover, and Hold On” durante un terremoto, le analisi dei filmati CCTV mostrano che il DCHO è, ad oggi, piuttosto raro.

Ci sono però alcune eccezioni incoraggianti. Per esempio, i filmati delle telecamere a circuito chiuso del terremoto di magnitudo 7,2 del 2018 ad Anchorage, in Alaska, mostrano un insegnante e gli studenti di una classe di scuola media che attuano collettivamente il DCHO immediatamente e senza problemi.

I video del terremoto di Petrolia offrono la prima possibilità di vedere se i messaggi alimentati da ShakeAlert cambiano il comportamento delle persone prima, durante e anche dopo un grande terremoto. Finora, nei filmati che abbiamo visto, la gente ha notato l’allarme ma non ha fatto nulla di rilevante per proteggersi.

Infatti, nessuno in nessuno di questi video del 20 dicembre ha intrapreso le precauzioni “Drop, Cover, and Hold On”, indipendentemente dal fatto che, o quando, hanno ricevuto un allarme. Molte persone sono rimaste dov’erano, hanno mostrato l’allarme sui loro telefoni agli altri e hanno guardato eccitati gli oggetti che ondeggiavano e si schiantavano a terra.

Congelati di fronte a un’emergenza

Baldwin e i suoi colleghi sperano che una migliore comprensione di ciò che le persone fanno effettivamente durante le grandi scosse di terremoto possa suggerire modi per modificare gli allarmi in modo che ispirino le persone a intraprendere azioni più sicure. È una grande sfida perché non fare nulla quando inizia un terremoto sembra essere molto comune.

Un sondaggio del 2021 condotto sia a Seattle che a Sendai, in Giappone, ha scoperto che fermarsi e rimanere fermi è stata la risposta dominante alle grandi scosse di terremoto, anche se questo mette le persone a rischio di gravi lesioni da caduta o di essere colpiti da oggetti in caduta. Ci sono diverse ragioni probabili.

Un grande terremoto è un’esperienza nuova per molte persone, e spesso semplicemente non sanno cosa fare. Inoltre, ci sono potenziali barriere all’esecuzione di “Drop, Cover, and Hold On”. L’età, la disabilità e l’alta massa corporea possono rendere problematico gettarsi a terra e mettersi al riparo, anche se ci sono modi inclusivi di DCHO.

Anche quando le persone sanno cosa fare in caso di emergenza, l’evidenza suggerisce che possono sentirsi a disagio o imbarazzati nell’agire. Una classica ricerca di scienze sociali sottolinea quanto possa essere contagioso, di fronte a una varietà di emergenze, non fare nulla, creando una paralisi a cascata per tutti i presenti.

Lasciandosi cadere, coprendosi e tenendo duro proprio quando si riceve un allarme, potrebbe scatenare un’azione protettiva simile in altri nelle vicinanze, possibilmente salvandoli, così come voi stessi, da lesioni o morte. Visto in questo modo, fare DCHO quando si riceve un allarme – nonostante il potenziale di imbarazzo – è in realtà una forma di eroismo quotidiano.

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