La Grande Barriera Corallina attraverso il tempo


9 agosto 2020.

La Grande Barriera Corallina al largo della costa nord-orientale del Queensland, in Australia, è il più grande sistema di barriere coralline del mondo e uno degli ecosistemi naturali più ricchi e biodiversi della Terra. Distribuito su 346.000 chilometri quadrati (134.000 miglia quadrate) del Mar dei Coralli, comprende 2.500 barriere coralline individuali e più di 900 isole.

Negli ultimi anni, questa meraviglia naturale ha dovuto affrontare molteplici minacce, tra cui l’acidificazione degli oceani e il riscaldamento delle temperature superficiali del mare che causano lo sbiancamento dei coralli. Ci sono stati sei eventi di sbiancamento diffusi sulla barriera corallina dal 1998, quattro dei quali si sono verificati dal 2016, incluso uno quest’anno.

Anche se ancora più alte del normale, le temperature superficiali del mare hanno iniziato a diminuire all’inizio di aprile 2022. La Great Barrier Reef Marine Park Authority sta valutando gli effetti che l’evento di sbiancamento ha avuto sulla salute della barriera corallina e sul suo potenziale di recupero.
L’innalzamento globale del livello del mare porterà anche cambiamenti al sistema di barriera corallina, come dimostra la ricerca in passato. La Grande Barriera Corallina è diminuita, migrata e rimbalzata molte volte prima.

Parte della Grande Barriera Corallina meridionale al largo di Mackay è mostrata in queste immagini acquisite il 9 agosto 2020 dall’Operational Land Imager (OLI) su Landsat 8.

9 agosto 2020.

Alcune strutture fossili della barriera corallina e la piattaforma su cui sono state costruite le moderne barriere coralline hanno diverse centinaia di migliaia di anni. Tuttavia, la barriera corallina vivente che vediamo oggi ha meno di 10.000 anni. È solo l’ultima di almeno cinque barriere coralline che sono cresciute qui negli ultimi 30.000 anni, secondo una ricerca fatta nel 2018.

Il team di ricerca guidato dall’Università di Sydney ha perforato le carote nella barriera corallina a Hydrographer’s Passage al largo di Mackay e a Noggin Pass al largo di Cairns. Hanno trovato migrazioni multiple verso terra e verso il mare causate dal cambiamento del livello del mare, che è il motore principale della crescita e della migrazione della barriera corallina. Durante le ere glaciali, massicce quantità di acqua sono rimaste bloccate nei ghiacciai e negli strati di ghiaccio; il livello del mare scende e la temperatura della superficie del mare si raffredda. Durante i periodi interglaciali, il livello del mare aumenta e le temperature dell’acqua si riscaldano. Quando il livello del mare cambia, i polipi di corallo costruiscono i loro scheletri di carbonato di calcio per rimanere all’interno della zona fotica, gli strati superiori dell’oceano dove la luce del sole può penetrare.

A volte, la barriera corallina ha seguito l’aumento del livello del mare, crescendo verticalmente fino a 20 metri (65 piedi) per mille anni e migrando lateralmente a 1,5 metri (5 piedi) all’anno, hanno trovato i ricercatori. In altri momenti, tuttavia, il livello del mare è aumentato troppo rapidamente perchè i coralli tenessero il passo e le barriere sono state annegate. Rapidi cali del livello del mare hanno anche causato alcune morti esponendo la barriera corallina sopra la superficie del mare.

I ricercatori hanno anche esaminato le risposte della barriera ai cambiamenti nella profondità dell’acqua, la temperatura della superficie del mare e l’afflusso di sedimenti. “Come ecosistema, la Grande Barriera Corallina è stata più resistente alle fluttuazioni passate del livello del mare e della temperatura di quanto si pensasse in precedenza“, hanno scritto, “ma è stata molto sensibile all’aumento dei sedimenti in tempi centenari-millenari“.

9 agosto 2020.

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