Tracce di un antico mondo acquatico a Capitol Reef


2 maggio 2022.

Il Capitol Reef National Park nello Utah centro-meridionale non ospita né una capitale, né una barriera corallina. Prende il nome invece da due caratteristiche geologiche: le prominenti cupole bianche di Navajo Sandstone, che ricordavano ai primi coloni il Capitol Building di Washington, D.C.; e una formidabile cresta di scogliere rocciose che rappresentava una barriera non indifferente per i viaggiatori. I coloni lo paragonavano al pericolo di navigazione marittima di una barriera corallina oceanica.

La cresta, chiamata Waterpocket Fold, corre da nord a sud per 140 chilometri. È visibile nell’immagine sopra, acquisita il 2 maggio 2022 dall’Operational Land Imager-2 (OLI-2) su Landsat 9.

La cresta prende il nome da una caratteristica comune nel parco. Le tasche d’acqua sono depressioni o sacche naturali, erose dalla roccia, che raccolgono acqua piovana e lo scioglimento della neve, una preziosa fonte di acqua dolce per la fauna selvatica e gli esseri umani nel deserto qui onnipresente. Geologicamente, Waterpocket Fold è una monoclina, una struttura in cui gli strati rocciosi sono stati piegati su o giù su un lato. (Le strutture in cui gli strati rocciosi sono piegati su entrambi i lati, piegati verso l’alto come un sorriso a forma di U o verso il basso come cipiglio, sono chiamate rispettivamente sincroni e antiticline.)

Tra 75 milioni e 35 milioni di anni fa, le forze tettoniche che hanno sollevato le Montagne Rocciose hanno anche incastrato rocce più antiche sotto Capitol Reef. Gli strati di roccia sopra non si sono rotti, ma si sono piegati, come una tovaglia drappeggiata sul bordo di un tavolo. La curva in questo drappo forma la piega Waterpocket. Più recentemente, piogge, inondazioni improvvise e cicli di gelo e disgelo hanno eroso e scolpito le scogliere, i canyon, i ponti e le cupole in ciò che vediamo oggi.

Capitol Reef racconta una storia geologica di centinaia di milioni di anni di deposizione, sollevamento ed erosione, punteggiata da episodi di vulcanismo e glaciazione. Il parco vanta una serie quasi completa di strati rocciosi che vanno dal tardo periodo Permiano (circa 290 milioni di anni fa) alla fine dell’era mesozoica (66 milioni di anni fa). Depositate lungo un mare poco profondo e in un antico delta, queste rocce detengono una registrazione quasi continua della vita e degli ambienti esistenti qui da prima dell’ascesa dei dinosauri attraverso la loro scomparsa.

Oggi sono alcune delle rocce più conosciute dell’altopiano del Colorado, tra cui le formazioni Moenkopi, Chinle, Navajo, Entrada e Dakota. Molti di questi sono visibili nell’immagine qui sotto di Big Thomson Mesa all’interno di Capitol Reef. La fotografia è stata scattata il 14 giugno 2009 dall’equipaggio della Stazione Spaziale Internazionale.

14 giugno 2009.

Capitol Reef ospita anche parte del più grande e antico sito di tracce fossili del Nord America. Si tratta per lo più di tracce di fossili, o ichnofossili, trovati nella Formazione Moenkopi, che si è formata nel primo Triassico, circa 240 milioni di anni fa. A differenza dei fossili del corpo, le tracce fossili sono i segni o altre prove che la vita antica si è lasciata alle spalle, come impronte, tane e persino feci (coproliti). Molte delle piste di Capitol Reef si sono formate quando i pesci hanno trascinato le pinne o i rettili si sono raschiati i piedi, le dita dei piedi o gli artigli mentre nuotavano lungo un’antica costa o attraversavano una pianura fangosa di marea. Le impronte che hanno lasciato sono state successivamente riempite di sabbia, che si è indurita in arenaria, formando calchi.

Nel maggio 2022, i funzionari del parco hanno segnalato la perdita di parte di una rara pista fossile. Dopo aver pubblicato una foto di uno sperone roccioso sui social media, i funzionari del parco sono stati avvisati delle tracce mancanti da un paleontologo che aveva familiarità con il sito. Un esame delle precedenti foto del sito ha rivelato che i fossili erano stati rimossi tra agosto 2017 e agosto 2018.

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