Brutte notizie per la stagione degli uragani 2022: The Loop Current, un alimentatore di tempeste mostruose, sembra molto simile a quello del 2005, l’anno di Katrina


La stagione degli uragani atlantici inizia il 1 giugno e il Golfo del Messico è già più caldo della media. Ancora più preoccupante è una corrente di acqua tropicale calda che sta girando insolitamente lontano nel Golfo per questo periodo dell’anno, con il potere di trasformare le tempeste tropicali in uragani mostruosi.

Si chiama Loop Current ed è la fonte dei maggiori rischi di uragano del Golfo.

Quando la Loop Current raggiunge questo estremo nord all’inizio della stagione degli uragani, specialmente durante quella che si prevede sarà una stagione impegnativa, può significare un disastro per le persone lungo la costa settentrionale del Golfo, dal Texas alla Florida.

Se guardi le mappe della temperatura del Golfo del Messico, puoi facilmente individuare la Loop Current. Si rannicchia attraverso il Canale dello Yucatan tra Messico e Cuba, nel Golfo del Messico, e poi oscilla indietro attraverso lo Stretto della Florida a sud della Florida come la Corrente della Florida, dove diventa il principale contributore alla Corrente del Golfo.

La Loop Current era circa a nord fino a Tampa, in Florida, a metà maggio 2022. La scala, in metri, mostra la profondità massima alla quale le temperature erano 26° C o superiori.

Quando una tempesta tropicale passa sopra la Loop Current o uno dei suoi vortici giganti – grandi pozze roteanti di acqua calda che si staccano dalla corrente – la tempesta può esplodere di forza mentre attinge energia dall’acqua calda.

Quest’anno, la Loop Current sembra notevolmente simile a come era nel 2005, l’anno in cui l’uragano Katrina ha attraversato la Loop Current prima di devastare New Orleans. Delle 27 tempeste nominate quell’anno, sette divennero grandi uragani. Anche Willlma e Rita attraversarono la Loop Current quell’anno e divennero due dei più intensi uragani atlantici mai registrati.

La Loop Current nel maggio 2005 sembra sorprendentemente simile a quella di maggio 2022.

Monitorando il contenuto di calore oceanico da più di 30 anni come scienziato marino. Le condizioni che vedo nel Golfo nel maggio 2022 sono motivo di preoccupazione. Una previsione di spicco prevede 19 tempeste tropicali – il 32% in più rispetto alla media – e nove uragani. La Loop Current ha il potenziale per potenziare alcune di quelle tempeste.

Perché il Loop Current preoccupa i meteorologi

L’acqua calda dell’oceano non significa necessariamente più tempeste tropicali. Ma una volta che le tempeste tropicali raggiungono acque che sono intorno ai 26 C o più calde, possono rafforzarsi in uragani.

Gli uragani traggono la maggior parte della loro forza dai primi 100 piedi (30 metri) dell’oceano. Normalmente, queste acque oceaniche superiori si mescolano, permettendo ai punti caldi di raffreddarsi rapidamente. Ma l’acqua subtropicale della Loop Current è più profonda e calda, e anche più salata, dell’acqua comune del Golfo. Questi effetti inibiscono la miscelazione degli oceani e il raffreddamento della superficie del mare, consentendo alla corrente calda e ai suoi vortici di trattenere il calore a grandi profondità.

A metà maggio 2022, i dati satellitari hanno mostrato che la Loop Current aveva temperature dell’acqua di 26° centigradi o più calde fino a circa 100 metri. Entro l’estate, quel caldo potrebbe estendersi fino a circa 150 metri.

La goccia che ha alimentato l’uragano Ida nel 2021 aveva una temperatura di oltre 30°C in superficie e un calore che scendeva fino a circa 180 metri. Con condizioni atmosferiche favorevoli, questo profondo serbatoio di calore ha aiutato la tempesta a esplodere quasi da un giorno all’altro in un uragano di categoria 4 molto potente e pericoloso.

La pressione dell’uragano Ida è scesa rapidamente quando ha attraversato un confine caldo e profondo il 29 agosto 2021.

All’interno di una tempesta, l’acqua calda dell’oceano può creare imponenti pennacchi di aria calda e umida, fornendo carburante ad alto numero di ottani per gli uragani. Pensate a cosa succede quando fate bollire una pentola di pasta sul fornello e a come il vapore sale quando l’acqua diventa più calda. Quando l’umidità e il calore aumentano all’interno di un uragano, la pressione diminuisce. La differenza di pressione orizzontale dal centro della tempesta alla sua periferia fa sì che il vento acceleri e l’uragano diventi sempre più pericoloso.

Poiché la corrente ad anello e i suoi vortici hanno tanto calore, non si raffreddano in modo significativo e la pressione continua a scendere. Nel 2005, l’uragano Wilma aveva la pressione centrale più bassa mai registrata nell’Atlantico, e Rita e Katrina non erano molto lontani.

La Nina, il wind shear e altri fattori che determinano una stagione intensa

I meteorologi hanno altri indizi su come potrebbe configurarsi la stagione degli uragani. Uno è La Nina, il clima opposto a El Nino.

Durante La Nina, venti alisei più forti nell’Oceano Pacifico portano acqua più fredda in superficie, creando condizioni che aiutano a spingere la corrente a getto più a nord. Questo tende a esacerbare la siccità negli Stati Uniti meridionali e a indebolire il wind shear. Il wind shear consiste nella variazione della velocità e della direzione del vento con l’altezza. Troppo wind shear può distruggere le tempeste tropicali. Ma meno wind shear, grazie a La Nina, e più umidità nell’atmosfera possono significare più uragani.

La Nina è stata insolitamente forte nella primavera del 2022, anche se è possibile che si indebolisca nel corso dell’anno, consentendo un maggiore wind shear verso la fine della stagione. Per ora, l’atmosfera superiore sta facendo poco per impedire l’intensificazione di un uragano.

È troppo presto per dire cosa accadrà con i venti di direzione che guidano le tempeste tropicali e influenzano la loro direzione. Anche prima di allora, le condizioni sopra l’Africa occidentale sono cruciali per la formazione di tempeste tropicali nell’Atlantico. La polvere del Sahara e la scarsa umidità possono ridurre la probabilità che si formino tempeste.

Il cambiamento climatico ha un ruolo

Con l’aumento delle temperature globali, aumenta anche la temperatura degli oceani. Gran parte del calore intrappolato dai gas serra rilasciati dalle attività umane viene immagazzinato negli oceani, dove può fornire ulteriore carburante per gli uragani.

Gli studi suggeriscono che, con l’aumento delle temperature, nell’Atlantico è probabile che si verifichino più tempeste che si trasformano in grandi uragani, anche se non necessariamente ci saranno più tempeste in generale. Uno studio ha esaminato la stagione degli uragani del 2020 – che ha registrato un record di 30 tempeste nominate, 12 delle quali hanno colpito gli Stati Uniti – e ha rilevato che le tempeste hanno prodotto più pioggia di quanta ne avrebbero prodotta in un mondo senza gli effetti del cambiamento climatico causato dall’uomo.

Un’altra tendenza che abbiamo notato è che i vortici caldi della Loop Current hanno più calore rispetto a 10-15 anni fa. Non è ancora chiaro se questo sia legato al riscaldamento globale, ma l’impatto di una tendenza al riscaldamento potrebbe essere devastante.

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