Il Quetzalcoatlus e altri pterosauri giganti, secondo uno studio, volavano a corto raggio


Quetzalcoatlus northropi.

Con un’apertura alare di 11-12 metri, il Quetzalcoatlus è il più grande organismo volante mai conosciuto e uno degli pterosauri più familiari al pubblico. Scoperto per la prima volta nel 1971, si pensava che questo pterosauro volasse sulla terraferma sfruttando le correnti ascensionali come i condor e le aquile. Al contrario, si pensava che Pelagornis sandersi (7 m di apertura alare), uno dei più grandi uccelli volanti estinti, volasse con un’impennata dinamica come gli albatros, sfruttando le differenze di velocità del vento con l’altezza dalla superficie del mare. In un nuovo studio, gli scienziati dell’Università di Nagoya, dell’Università di Tokyo e del Centre d’Etudes Biologiques de Chizé hanno utilizzato modelli aerodinamici per quantificare in modo esaustivo le prestazioni di volo e le esigenze del vento di queste specie estinte e le hanno confrontate con gli uccelli volatori attuali. Hanno scoperto che il Quetzalcoatlus era meno adatto a volare con correnti ascensionali rispetto agli uccelli attuali e che il Pelagornis sandersi era più adatto a volare con correnti ascensionali sopra il mare, come gli uccelli fregata, piuttosto che utilizzare un impennaggio dinamico simile a quello degli albatross.


Gli animali volanti hanno sviluppato un’ampia gamma di dimensioni corporee. Tra questi, ci sono state specie di uccelli e pterosauri eccezionalmente grandi.

Tra le numerose specie di uccelli giganti estinti, Pelagornis sandersi (del tardo Oligocene, circa 25-28 milioni di anni fa) e Argentavis magnificens (del Miocene superiore, circa 6 milioni di anni fa) sono i più grandi uccelli volanti.

La loro apertura alare stimata raggiungeva i 6-7 m, il doppio di quella dell’albatross errante (Diomedea exulans), la specie di uccello vivente con l’apertura alare più grande.

Nel Cretaceo comparvero diverse specie di pterosauri di grandi dimensioni. Si stima che lo pteranodonte, probabilmente il più famoso pterosauro, avesse un’apertura alare di 6-7 metri.

Gli azhdarchidi sono uno dei gruppi di pterosauri cretacei di maggior successo e comprendono diverse specie di grandi dimensioni con un’apertura alare di circa 9-12 m.

Sebbene le loro enormi dimensioni abbiano fatto discutere sulla possibilità che fossero privi di volo, Quetzalcoatlus northorpi, una specie di azhdarchide, è spesso considerato uno dei più grandi animali volanti della storia.

Confronto delle dimensioni e degli stili di volo di uccelli giganti estinti (Pelagornis sandersi e Argentavis magnificens), di pterosauri (Pteranodon e Quetzalcoatlus), del più grande uccello dinamico in volo (albatros errante), del più grande uccello terrestre termico in volo (condor della California), del più grande uccello marino termico in volo (fregata magnifica) e del più pesante uccello volante in volo (otarda kori). Le icone indicano l’impennatore dinamico, l’impennatore termico e l’impennatore povero e riassumono i principali risultati di questo studio. Le frecce rosa indicano il passaggio da una precedente aspettativa o ipotesi alle conoscenze aggiornate nello studio.

Nel nuovo studio, il dott. Yusuke Goto dell’Università di Nagoya e del Centre d’Etudes Biologiques de Chizé e colleghi hanno calcolato e confrontato la capacità di Pelagornis sandersi, Argentavis magnificens, Pteranodon, Quetzalcoatlus, l’albatro errante, il condor della California (Gymnogyps californianus), la fregata magnifica (Fregata magnificens) e l’otarda kori (Ardeotis kori) di librarsi in volo sfruttando il vento e le correnti d’aria in modo efficiente dal punto di vista energetico.

Esistono due tipi di volo: il volo termico, che sfrutta le correnti ascensionali per salire e planare, come nel caso delle aquile e delle fregate; e il volo dinamico, che sfrutta i gradienti del vento sull’oceano, come nel caso degli albatri e dei petrelli“, hanno spiegato i ricercatori.

Hanno scoperto che lo Pteranodon, ad esempio, probabilmente eccelleva nel volo in impennata sfruttando le correnti ascensionali sul mare, volando in modo simile ai moderni uccelli fregata.

Tuttavia, quando hanno studiato il Quetzalcoatlus, hanno scoperto che non era adatto al volo in impennata anche quando i parametri di densità atmosferica venivano modificati.

Le scarse prestazioni termiche e di volo in pendenza del Quetzalcoatlus erano dovute all’elevato carico alare associato alle sue grandi dimensioni“, hanno dichiarato gli scienziati.

Questo suggerisce che le condizioni di vento in cui il Quetzalcoatlus poteva effettuare un impennaggio termico sostenibile erano limitate“.

Sebbene in precedenza si pensasse che Quetzalcoatlus fosse un abile volatore termico in grado di percorrere 16.000 km senza toccare terra, i nostri studi dimostrano che le sue capacità di volo termico erano inferiori a quelle degli uccelli moderni“.

Supponiamo che gli stili di volo di Quetzalcoatlus e di altri pterosauri di dimensioni simili fossero simili a quelli dell’otarda kori, che vola a corto raggio e trascorre la maggior parte del tempo sulla terraferma“.

I risultati dell’équipe concordano anche con studi precedenti secondo i quali Argentavis magnificens era adatto all’impennaggio termico; d’altra parte, hanno scoperto che Pelagornis sandersi era adatto all’impennaggio termico, anche se in precedenza si pensava che usasse l’impennaggio dinamico.

I nostri risultati dimostrano la necessità di valutazioni complete delle prestazioni e delle condizioni di vento richieste quando si stimano gli stili di volo di specie estinte“, hanno dichiarato gli autori.

Il lavoro è stato pubblicato sulla rivista PNAS Nexus.

Fonte

Un pensiero su “Il Quetzalcoatlus e altri pterosauri giganti, secondo uno studio, volavano a corto raggio

I commenti sono chiusi.